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Millard Fillmore


Né d'origine modeste dans l'État de New York, Millard Fillmore (1800-1874) est devenu avocat et a été élu pour la première fois à la Chambre des représentants des États-Unis en 1833. Il a effectué quatre mandats au Congrès mais est parti en 1843 pour se présenter sans succès. pour le poste de gouverneur de New York. En 1848, il est devenu le candidat du parti Whig à la vice-présidence sous Zachary Taylor, et après la victoire de Taylor, il a présidé des mois de débat au Congrès sur le compromis controversé de 1850. Taylor est décédé subitement au milieu des années 1850 et Fillmore lui a succédé, devenant le 13e président du pays (1850-1853). Bien que Fillmore se soit personnellement opposé à l'esclavage, il considérait le compromis comme nécessaire à la préservation de l'Union et appliqua son fort Fugitive Slave Act pendant sa présidence. Cette position aliéna Fillmore des électeurs du Nord et, en 1852, il n'obtint pas l'investiture whig.

La jeunesse de Millard Fillmore

Malgré la légende populaire entourant les origines modestes de divers politiciens avant et après lui, Millard Fillmore était l'un des rares présidents nés dans une cabane en rondins, dans le comté de Cayuga, une partie de la région de Finger Lakes à New York, le 7 janvier 1800. Il a reçu peu d'éducation formelle, apprentissage d'un cardeur de laine à l'adolescence avant de passer au travail dans un cabinet d'avocats. A 23 ans, il est admis au barreau de New York. Fillmore était tombé amoureux d'Abigail Powers, une enseignante, à l'âge de 19 ans, mais avait refusé de se marier jusqu'en 1826, lorsqu'il s'était établi comme avocat.

Fillmore est entré en politique en 1828 en tant que membre du Parti anti-maçonnique, fondé sur des principes démocratiques et libertaires et une opposition aux sociétés exclusives comme la franc-maçonnerie. Élu à l'assemblée de l'État, Fillmore est devenu un proche allié du puissant patron politique new-yorkais Thurlow Weed, qui a soutenu sa candidature à la Chambre des représentants en 1831. Weed a conduit les anti-maçons dans le nouveau parti Whig en 1834.

Du Congrès à la Maison Blanche

Millard Fillmore a exercé quatre mandats au Congrès mais a refusé de se présenter à sa réélection après 1843. À la demande de Weed, il s'est présenté sans succès au poste de gouverneur de New York en 1844. Quatre ans plus tard, Fillmore occupait le poste de contrôleur de New York lorsqu'il a été choisi comme sombre sélection de cheval pour le vice-président sous le héros de guerre mexicaine Zachary Taylor. En tant que nordiste pro-business, Fillmore a servi à équilibrer le billet victorieux du Whig face à Taylor, un esclavagiste de Louisiane.

À l'époque, des tensions sectorielles sur l'esclavage et son extension à de nouveaux territoires occidentaux menaçaient de séparer la nation. Taylor a fait pression pour l'admission immédiate de la Californie et du Nouveau-Mexique en tant qu'États, une position qui a mis en colère de nombreux sudistes car les deux étaient susceptibles d'interdire l'esclavage. À partir du début de 1850, le vice-président Fillmore a présidé le Sénat pendant des mois de débat sur un compromis législatif proposé par le sénateur whig Henry Clay. Alors que Taylor était contre le projet de loi de Clay, Fillmore a déclaré en privé au président qu'il voterait pour s'il y avait égalité au Sénat. Le Congrès débattait depuis cinq mois lorsque Taylor est tombé soudainement malade après une célébration du Jour de l'Indépendance à Washington. Il mourut le 9 juillet 1850 et Fillmore devint le 13e président du pays.

La présidence de Millard Fillmore

Millard Fillmore, qui n'a appris la gravité de l'état de Taylor que quelques heures avant sa mort, a reconnu dans son premier message au Congrès qu'il était devenu président "par une douloureuse dispense de la Divine Providence". Le cabinet de Taylor a démissionné et Fillmore a nommé Daniel Webster comme son secrétaire d'État, s'alignant clairement sur les Whigs modérés qui étaient en faveur du compromis. La législation de Clay a gagné du terrain au Congrès après que le sénateur Stephen Douglas a pris sa défense, et Fillmore a aidé sa cause en se prononçant publiquement en sa faveur, qualifiant le compromis de "moyen de guérir les différences sectorielles".

Adopté en septembre, le compromis de 1850 définirait la présidence de Fillmore. La Californie a été admise dans l'Union en tant qu'État libre, tandis que le Nouveau-Mexique a obtenu le statut territorial. Le commerce des esclaves à Washington, DC, a été aboli, tandis qu'un fort Fugitive Slave Act a mis des agents fédéraux à la disposition des propriétaires d'esclaves à la recherche de leurs esclaves en fuite. Fillmore, qui s'est personnellement opposé à l'esclavage, n'a pas voulu y toucher dans les États où il existait déjà pour préserver l'Union. Au cours des années suivantes, il autorisa systématiquement le recours à la force fédérale pour effectuer le retour des esclaves, exaspérant davantage les abolitionnistes du Nord (dont de nombreux membres de son propre parti).

Mis à part sa gestion de la crise sectorielle croissante, Fillmore s'est concentré sur l'encouragement de l'économie américaine en expansion pendant sa présidence. Il a favorisé le soutien fédéral pour la construction d'un chemin de fer transcontinental et a ouvert des marchés à l'étranger, rétablissant les relations diplomatiques avec le Mexique et encourageant le commerce avec le Japon. Il a également pris une position ferme contre Napoléon III, invoquant la doctrine Monroe lorsque la France a tenté de violer l'indépendance d'Hawaï en 1851.

La carrière post-présidence de Millard Fillmore

En 1852, les Whigs ont refusé à Millard Fillmore leur nomination présidentielle en faveur du général Winfield Scott, qui a perdu contre le démocrate Franklin Pierce aux élections générales. En quelques années, il était devenu clair que le compromis de 1850 n'était qu'une trêve temporaire, et alors que la violence éclatait au Kansas et au Nebraska, le parti Whig s'est scindé en factions et s'est désintégré. Fillmore a refusé de rejoindre le nouveau Parti républicain et d'approuver sa solide plate-forme anti-esclavagiste, et en 1856, il a accepté la nomination présidentielle du parti Know-Nothing (ou américain) de courte durée. Après avoir terminé troisième derrière le démocrate James Buchanan et le républicain John C. Fremont, Fillmore s'est retiré de la politique. Sa femme Abigail était décédée en 1853 et, en 1858, il épousa une riche veuve, Caroline McIntosh.

Fillmore s'est opposé à la politique d'Abraham Lincoln, un républicain, tout au long de la guerre civile (1861-1865), soutenant la candidature présidentielle du rival démocrate de Lincoln, le général George McClellan, en 1864. Il est décédé en 1874 des suites d'un accident vasculaire cérébral. Administrateur compétent et fonctionnaire dévoué, on se souvient en grande partie de Fillmore pour sa position ambivalente sur l'esclavage et son échec à empêcher un conflit intersectoriel croissant de dégénérer en une guerre civile à part entière.


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