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Les Néandertaliens ont été menacés d'extinction avant l'apparition des humains, mais ils se sont rétablis


Une nouvelle étude des séquences d'ADN mitochondrial publiée dans la revue Molecular Biology and Evolution a révélé que les Néandertaliens ont failli disparaître au cours de la dernière période glaciaire en Europe occidentale, possible avant d'entrer en contact avec Homo sapiens, mais ont ensuite réussi à se remettre de la crise démographique. .

Jusqu'à présent, on croyait généralement que l'Europe avait été peuplée d'une population néandertalienne relativement stable pendant des centaines de milliers d'années, mais cette recherche montre que les Néandertaliens ont connu une période plus difficile qu'on ne le pensait auparavant. Néanmoins, ils ont montré leur résilience en luttant pour revenir de la quasi-extinction, leur permettant d'entrer en contact avec Homo sapiens et de se croiser avec eux. Des recherches récentes ont montré que près de 20% des gènes néandertaliens sont représentés chez Homo sapiens aujourd'hui.

Le fait que les Néandertaliens en Europe occidentale étaient presque éteints, mais se sont ensuite rétablis bien avant d'entrer en contact avec les humains modernes nous a complètement surpris", a déclaré le co-auteur de l'étude, Love Dalén, professeur agrégé au Musée suédois d'histoire naturelle de Stockholm. "Cela indique que les Néandertaliens ont peut-être été plus sensibles aux changements climatiques dramatiques qui ont eu lieu au cours de la dernière période glaciaire qu'on ne le pensait auparavant.

L'équipe internationale de chercheurs, dirigée par Anders Götherström à l'Université d'Uppsala et Love Dalén au Musée suédois d'histoire naturelle, a analysé la quantité de variation génétique dans l'ADN de 13 Néandertaliens et à partir de là, les scientifiques ont reconstitué le puzzle d'une histoire démographique. . Quand ils ont commencé à regarder l'ADN, un schéma clair a émergé. Les individus néandertaliens d'Europe occidentale âgés de plus de 50 000 ans et les individus provenant de sites d'Asie occidentale et du Moyen-Orient ont montré un degré élevé de variation génétique, ce qui est attendu d'une espèce qui a été abondante dans une zone pendant une longue période de temps. Cependant, les individus néandertaliens d'Europe occidentale âgés de moins de 50 000 ans présentent une quantité extrêmement réduite de variation génétique, même moins que la population actuelle de l'Islande reculée.

La crise démographique coïncide avec une période de froid extrême en Europe occidentale. Le co-auteur Rolf Quam de l'Université de Binghamtod suggère que les résultats appellent à une refonte majeure de l'idée d'adaptation au froid chez les Néandertaliens. "À tout le moins, cela nous dit que sans l'aide de la culture matérielle ou de la technologie, il y a une limite à notre adaptation biologique", a déclaré Quam.

On pense que l'extinction a été évitée lorsque les Néandertaliens des zones environnantes ont repeuplé la région. L'origine géographique de cette population source n'est pas claire, mais il peut être possible de la préciser davantage avec une étude supplémentaire.

Quam a conclu en disant que cette étude est le dernier exemple de la façon dont les études sur l'ADN ancien "fournissent de nouvelles informations sur une partie importante et auparavant inconnue de l'histoire de Néandertal… C'est passionnant de penser à ce qui va se passer ensuite".


    Répondre aux questions scientifiques sur le métissage Néandertal-humain, partie 1

    L'un de mes groupes de rock préférés de tous les temps est Lynyrd Skynyrd. (C'est vrai… Skynyrd, bébé !) Je connais leur catalogue musical en avant et en arrière. Je ne sais pas si c'est une bonne chose ou non, mais je connais bien l'histoire de la plupart des chansons enregistrées par la formation originale du groupe.

    "Don't Ask Me No Questions" était le premier single de leur deuxième album studio, Deuxième aide. L'album comprenait également "Sweet Home Alabama". Lorsqu'il est juxtaposé au succès de "Sweet Home Alabama", il est ironique que "Don't Ask Me No Questions" n'ait même jamais dépassé les charts.

    Un avertissement à la famille et aux amis de ne pas se mêler de leurs affaires personnelles, cette chanson décrit l'épuisement ressenti par les membres du groupe après avoir passé des mois en tournée. Tout ce qu'ils veulent, c'est la paix et le répit quand ils rentrent chez eux. Au lieu de cela, ils se trouvent continuellement confrontés à des questions implacables et inappropriées sur le style de vie rock'n'roll.

    En tant qu'apologiste chrétien, les gens me posent des questions tout le temps. Pourtant, je trouve rarement les questions ennuyeuses et inappropriées. Je suis heureux de faire de mon mieux pour répondre à la plupart des questions qui me sont posées, même les plus sarcastiques posées par les trolls d'Internet. Ces derniers temps, un sujet qui revient souvent est le métissage entre les humains modernes et les Néandertaliens :

    • Est-il vrai que les humains modernes et les Néandertaliens se sont croisés ?
    • Si des métissages ont eu lieu, qu'est-ce que cela signifie pour la crédibilité du récit biblique des origines humaines ?
    • Les enfants issus de ces métissages avaient-ils une âme ? Portaient-ils l'image de Dieu ?

    Récemment, une équipe internationale de chercheurs cherchant à cataloguer les contributions génétiques de Néandertal, a étudié un large échantillon de génomes islandais. Ce travail a généré des informations nouvelles et inattendues sur le métissage entre les hominidés et les humains modernes. 1

    Cela n'a pas été une surprise pour moi lorsque les gros titres annonçant cette découverte ont déclenché une autre série de questions sur le métissage entre les humains modernes et les Néandertaliens. J'aborderai les deux premières questions ci-dessus dans cet article et la troisième dans un prochain article.

    Le modèle des origines humaines de la RTB en 2005

    Pour dire la vérité, pendant un certain nombre d'années, j'ai résisté à l'idée que les humains modernes se soient croisés avec les Néandertaliens et les Dénisoviens. Lorsque Hugh Ross et moi avons publié la première édition de notre livre, Qui était Adam ? (2005), il n'y avait aucune preuve réelle que les humains modernes et les Néandertaliens se sont croisés. Nous avons pris cette absence de preuves comme support du modèle d'origine humaine RTB.

    Selon notre modèle, les Néandertaliens n'ont aucun lien évolutif avec les humains modernes. Le modèle RTB postule que les hominidés, tels que les Néandertaliens et les Dénisoviens, étaient des créatures créées par Dieu qui ont existé pendant un certain temps et se sont éteintes. Ces créatures avaient de l'intelligence et des capacités émotionnelles (comme la plupart des mammifères), ce qui leur a permis d'établir une culture. Cependant, contrairement aux humains modernes, ces créatures n'avaient pas l'image de Dieu. En conséquence, ils étaient cognitivement inférieurs aux humains modernes. En ce sens, le modèle RTB sur les origines humaines considère les hominidés dans la même veine que les grands singes : des créatures intelligentes et fascinantes à part entière qui partagent certains attributs biologiques et comportementaux avec les humains modernes (reflétant une conception commune). Pourtant, personne ne confondrait un grand singe et un humain moderne en raison de distinctions biologiques clés et, plus important encore, en raison de profondes différences cognitives et comportementales.

    Lorsque nous avons initialement proposé notre modèle, nous avons prédit que les différences biologiques entre les humains modernes et les Néandertaliens auraient rendu le métissage improbable. Et s'ils se sont croisés, alors ces différences auraient interdit la production d'une progéniture viable et fertile.

    Les humains et les Néandertaliens se sont-ils croisés ?

    En 2010, les chercheurs ont produit un brouillon de séquence du génome de Néandertal et l'ont comparé aux génomes humains modernes. Ils ont découvert une association statistique plus étroite du génome de Néandertal avec ceux des groupes de peuples européens et asiatiques qu'avec les génomes des groupes de peuples africains. 2 Les chercheurs ont soutenu que cet effet pourrait être facilement expliqué si un nombre limité d'événements de métissage avait eu lieu entre les humains et les Néandertaliens dans la partie orientale du Moyen-Orient, il y a environ 45 000 à 80 000 ans, juste au moment où les humains ont commencé à migrer autour du monde. Cela expliquerait pourquoi les populations non africaines présentent ce qui semble être une contribution génétique de 1 à 4 pour cent des Néandertaliens alors que les groupes de peuples africains n'ont aucune contribution.

    À cette époque, je n'étais pas entièrement convaincu que les humains modernes et les Néandertaliens se croisaient parce qu'il y avait d'autres façons d'expliquer l'association statistique. De plus, des études sur les génomes de Néandertal indiquent que ces hominidés vivaient en petits groupes insulaires. À cette époque, j'ai soutenu que les faibles densités de population des Néandertaliens auraient considérablement réduit la probabilité de rencontres avec des humains modernes migrant en petites populations. Il m'a semblé qu'il était peu probable qu'un métissage se produise.

    D'autres études ont démontré que les Néandertaliens étaient très probablement éteints avant que les humains modernes ne pénètrent en Europe. Une fois de plus, j'ai soutenu que l'extinction antérieure des Néandertaliens rend impossible pour eux de se croiser avec les humains en Europe. L'extinction soulève également des questions quant à savoir si les deux espèces se sont croisées.

    Le cas du métissage

    Malgré ces préoccupations, au cours des dernières années, je suis devenu largement convaincu que les humains modernes et les Néandertaliens se sont croisés. Des études telles que celle cataloguant la contribution de Néandertal aux génomes des Islandais me laissent peu de choix en la matière.

    Grâce au projet deCODE, les séquences du génome de près de la moitié de la population islandaise ont été déterminées. Une équipe internationale de collaborateurs a utilisé cet ensemble de données, analysant plus de 27 500 génomes islandais pour la contribution de Néandertal à l'aide d'un algorithme nouvellement développé. Ils ont détecté plus de 14,4 millions de fragments d'ADN de Néandertal dans leur ensemble de données. Parmi celles-ci, 112 709 étaient des séquences uniques qui constituaient collectivement 48% du génome de Néandertal.

    Cette découverte a des implications importantes. Même si les Islandais individuels ont environ 1 à 4% de contribution néandertalienne à leur génome, la contribution précise diffère d'une personne à l'autre. Et lorsque ces contributions individuelles sont combinées, cela donne des séquences d'ADN de Néandertal qui couvrent près de 50 pour cent du génome de Néandertal. Cette découverte est conforme aux études précédentes qui démontrent que, collectivement, dans la population humaine, les séquences néandertaliennes sont réparties dans 20 pour cent du génome humain. Et 40 pour cent du génome de Néandertal peuvent être reconstruits à partir de séquences néandertaliennes trouvées dans un échantillon de génomes eurasiens. 3

    À ces preuves de métissage s'ajoutent des études qui ont caractérisé l'ADN ancien récupéré de plusieurs restes de fossiles humains modernes mis au jour en Europe, datant d'environ 35 000 à 45 000 ans. Les génomes de ces anciens humains modernes contiennent des étendues d'ADN de Néandertal beaucoup plus longues que celles trouvées chez les humains modernes contemporains, ce qui est exactement ce à quoi on s'attendrait si les humains modernes se croisaient avec ces hominidés. 4

    Selon moi, le métissage est le seul moyen de donner un sens à ces résultats.

    L'Homme et l'Homme de Néandertal sont-ils la même espèce ?

    Parce que le concept d'espèce biologique (BSC) définit une espèce comme une population métissée, certaines personnes soutiennent que les humains modernes et les Néandertaliens doivent appartenir à la même espèce. Cette perspective est courante parmi les créationnistes de la jeune terre qui voient les Néandertaliens comme un sous-ensemble de l'humanité.

    Cet argument ne tient pas compte des limites du BSC, l'une étant le phénomène d'hybridation. On sait que les mammifères qui appartiennent à des espèces distinctes se croisent et produisent une progéniture viable, voire fertile, appelée hybrides. Par exemple, les lions et les tigres en captivité se sont croisés avec succès, mais les deux animaux parents restent considérés comme des espèces distinctes. Je dirais que le concept d'hybridation s'applique au métissage qui a eu lieu entre les humains modernes et les Néandertaliens.

    Même s'il semble que les humains modernes et les Néandertaliens se soient croisés, d'autres preuves indiquent que ces deux hominidés étaient des espèces distinctes. Des différences anatomiques importantes existent entre les deux. La différence la plus profonde est l'anatomie du crâne et, par conséquent, la structure du cerveau.

    Différences anatomiques entre les crânes humains et néandertaliens. Crédit image : Wikipédia.

    De plus, les Néandertaliens possédaient une conception de corps hyperpolaire, consistant en un corps robuste en forme de tonneau avec des membres raccourcis pour aider à la rétention de chaleur. Les Néandertaliens et les humains modernes présentent également des différences de développement significatives. Les Néandertaliens, par exemple, ont passé peu de temps à l'adolescence par rapport aux humains modernes. Les deux hominidés présentent également des différences génétiques significatives (qui incluent des différences dans les modèles d'expression des gènes), notamment pour les gènes qui jouent un rôle dans la cognition et le développement cognitif. Plus important encore, les humains modernes et les Néandertaliens présentent des différences comportementales significatives qui découlent de différences substantielles dans les capacités cognitives.

    Dans ce sens, il est important de noter que les chercheurs pensent que les hybrides homme-néandertal résultants manquaient de fécondité. 5 Comme le note le généticien David Reich, « les humains modernes et les Néandertaliens étaient au bord de la compatibilité biologique ». 6

    En d'autres termes, même si les humains modernes et les Néandertaliens se sont croisés, ils ont présenté des différences biologiques suffisantes et suffisamment étendues pour justifier de classer les deux espèces comme des espèces distinctes, comme le prédit le modèle RTB. Les grandes différences de comportement valident également l'opinion selon laquelle les humains modernes sont exceptionnels et uniques d'une manière qui s'aligne sur l'image de Dieu, encore une fois, en accord avec les prédictions du modèle RTB.

    Le modèle RTB Human Origins est-il invalide ?

    Il est sûr de dire que la plupart des paléoanthropologues considèrent les humains modernes et les Néandertaliens comme des espèces distinctes (ou du moins des populations distinctes qui ont été isolées les unes des autres pendant plus de 500 000 à 600 000 ans). Du point de vue de l'évolution, les humains modernes et les Néandertaliens partagent un ancêtre évolutif commun, peut-être Homo heidelbergensis, et sont apparues en tant qu'espèces distinctes alors que les deux lignées divergeaient de cette population ancestrale. Dans le cadre de l'évolution, la capacité des Néandertaliens et des humains modernes à se croiser reflète leur héritage évolutif commun. Pour cette raison, certains critiques ont souligné le métissage entre les humains modernes et d'autres hominidés comme un coup dévastateur pour le modèle RTB et comme une preuve évidente de l'évolution humaine.

    À la lumière de cette préoccupation, il est important de reconnaître que le modèle des origines humaines RTB s'adapte facilement aux preuves de métissage entre les humains modernes et les Néandertaliens. Au lieu de refléter une ascendance évolutive partagée, dans un cadre de modèle de création, la capacité de métissage est une conséquence des conceptions biologiques partagées par les humains modernes et les Néandertaliens.

    La position du modèle RTB selon laquelle les caractéristiques biologiques partagées représentent des conception puise dans une riche tradition de l'histoire de la biologie. Avant Charles Darwin, les scientifiques de la vie tels que le biologiste prééminent Sir Richard Owen, considéraient régulièrement les systèmes homologues comme des manifestations de conceptions archétypales qui résidaient dans l'esprit de la cause première. Le modèle RTB des origines humaines coopte les idées d'Owen et les applique aux caractéristiques biologiques que les humains modernes partagent avec d'autres créatures, y compris les hominidés.

    Sans aucun doute, la découverte que les humains modernes se sont croisés avec d'autres hominidés est une prédiction ratée de la version initiale du modèle d'origine humaine RTB. Cependant, cette découverte peut être accommodée en révisant le modèle, comme cela se fait souvent en science. Bien sûr, cela conduit à la prochaine série de questions.

    • Existe-t-il une garantie biblique de penser que les humains modernes se sont croisés avec d'autres créatures ?
    • L'hybride homme-néandertal moderne avait-il une âme ? A-t-il porté l'image de Dieu ?

    J'aborderai ces questions dans le prochain article. Et je ne vous dis pas de mensonge.

      de Fazale Rana avec Hugh Ross (livre) de Fazale Rana (article) de Fazale Rana (article) de Fazale Rana (article)

    Différences biologiques entre les humains et les Néandertaliens


    Les scientifiques pensent maintenant savoir pourquoi les Néandertaliens se sont éteints

    Pourquoi les Néandertaliens ont-ils disparu ? Une nouvelle étude pointe le blâme sur leurs oreilles. Le chemin de l'évolution humaine est loin d'être rectiligne et, au fil du temps, plusieurs versions différentes de l'humanité se sont succédées avant que l'Homo sapiens ne devienne l'espèce dominante.

    Fait intéressant, même si les archives fossiles fournissent de nombreuses preuves de l'existence de ces premières versions de l'homme, il est beaucoup plus difficile de comprendre pourquoi elles sont tombées. Par exemple, nous savons que même si Homo sapiens et les Néandertaliens ont existé en même temps et même se sont croisés, les humains ont survécu et la lignée de Néandertal s'est éteinte.

    Qu'est-ce qui a pu provoquer l'extinction des Néandertaliens ? Était-ce une sorte de cataclysme ? Une peste?

    La cause a toujours été un mystère, mais une nouvelle étude fait la lumière sur le sujet. Plus tôt ce mois-ci, le New York Post a rendu compte d'une étude publiée dans la revue The Anatomical Record, qui suggère que les Néandertaliens ont peut-être été éliminés par quelque chose que nous, les gens modernes, ne considérons pas comme un gros problème – les infections de l'oreille courantes.

    L'étude a été réalisée par un groupe d'anthropologues physiques qui ont reconstruit pour la première fois une trompe d'Eustache de Néandertal. Ce qu'ils ont vu, c'est que les trompes d'Eustache de Néandertal ressemblent beaucoup à celles des nourrissons humains, en termes de positionnement.

    Comparaison anatomique des crânes d'Homo sapiens (à gauche) et d'Homo neanderthalensis (à droite)

    N'importe quel parent peut vous dire que les bébés ont parfois des infections de l'oreille, ils en ont souvent. C'est parce que les trompes d'Eustache d'un bébé sont à un angle relativement plat. En raison de l'angle, les bactéries de l'otite moyenne ont tendance à s'y attarder, plutôt que de s'écouler, et peuvent provoquer des infections.

    À mesure que les bébés humains grandissent et que leur tête grossit, leurs trompes d'Eustache grandissent également, ce qui modifie l'angle de leur position et améliore le drainage. Pour les humains, au moment où un enfant entre à l'école, l'incidence des infections de l'oreille a considérablement diminué.

    Pour les Néandertaliens, l'angle relativement plat de leurs trompes d'Eustache est resté inchangé à l'âge adulte, ce qui signifie qu'ils n'ont jamais perdu le potentiel plus élevé d'infections de l'oreille. De plus, les infections de l'oreille peuvent facilement entraîner le développement d'autres complications, telles que la méningite, les infections respiratoires, la perte auditive ou même la pneumonie.

    Contrairement à l'ère moderne, où de telles maladies peuvent être facilement traitées avec des antibiotiques, pour les Néandertaliens, le potentiel de telles infections et les complications qui peuvent en découler seraient à la fois permanentes et impossibles à traiter efficacement.

    Anatomie de l'oreille humaine. Photo de Lars Chittka Axel Brockmann CC par 2.5

    En plus de rendre plus probable que la victime puisse mourir d'une infection, il y aurait eu d'autres implications à vie. Les personnes malades ne fonctionnent pas au mieux de leurs capacités, ce qui nuit à leur capacité à faire ce qu'elles doivent faire pour survivre.

    L'essoufflement serait un obstacle sérieux pour être un chasseur efficace. L'incapacité d'entendre un animal dangereux ou un ennemi venir vers vous jusqu'à ce qu'il soit à proximité réduirait considérablement vos chances de vous défendre efficacement ou de vous échapper. De telles conséquences indirectes rendraient généralement plus difficile la concurrence efficace pour les ressources contre vos rivaux, y compris Homo sapiens.

    Vu sous cet angle, il n'est pas surprenant que Homo sapiens ait remporté le concours.

    Il y a plusieurs choses qui ont rendu cette étude si unique. L'un d'eux est qu'il a donné aux chercheurs un aperçu totalement inattendu de quelque chose qui intrigue la science depuis très longtemps. Une autre chose fascinante est que quelque chose à une échelle aussi énorme, l'extinction d'une espèce entière, aurait pu être causée par quelque chose d'aussi petit et inattendu.

    Aussi farfelue que cela puisse paraître à première vue, cette seule variation anatomique avait le pouvoir d'exercer un effet énorme sur la vie d'une variété d'hommes primitifs. À tout le moins, cela sert à montrer que même de petites adaptations et variations évolutives ont la capacité de façonner des vies d'une manière qui peut nous faire ou nous briser. Ou dans le cas des Néandertaliens, les faire disparaître.


    Où vivaient les Néandertaliens ?

    Les Néandertaliens ont évolué en Europe et en Asie tandis que les humains modernes - notre espèce, Homo sapiens - évoluaient en Afrique.

    À en juger par les preuves fossiles de Sima de los Huesos dans le nord de l'Espagne et de Swanscombe dans le Kent, la lignée de Néandertal était déjà bien établie en Europe il y a 400 000 ans.

    L'espèce était largement répandue en Eurasie, du Portugal et du Pays de Galles à l'ouest aux montagnes de l'Altaï en Sibérie à l'est.

    Carte montrant l'aire de répartition connue des Néandertaliens © I Ryulong sous licence CC BY-SA-3.0, via Wikimedia Commons

    Les populations de Néandertal étaient adaptables, vivant dans des environnements steppiques froids en Angleterre et en Sibérie il y a environ 60 000 ans, et dans des forêts tempérées chaudes en Espagne et en Italie il y a environ 120 000 ans.


    Pourquoi sommes-nous la seule espèce humaine encore en vie ?

    Il y a deux millions d'années en Afrique, plusieurs espèces de créatures ressemblant à des humains parcouraient le paysage. Certains se ressemblaient étonnamment les uns aux autres, tandis que d'autres avaient des caractéristiques distinctes et déterminantes.

    En septembre 2015, une autre espèce a été ajoutée à la liste. On pense maintenant que des centaines d'ossements découverts dans une grotte sud-africaine appartiennent à une nouvelle espèce, connue sous le nom de Homo naledi. Il pourrait bien y avoir de nombreuses autres espèces d'hominidés éteintes qui attendent d'être découvertes.

    Notre propre espèce est apparue il y a environ 200 000 ans, à une époque où plusieurs autres existaient. Pourtant, aujourd'hui, nous seuls restons. Pourquoi avons-nous réussi à survivre alors que tous nos parents les plus proches se sont éteints ?

    Pour commencer, il convient de souligner que l'extinction est une partie normale de l'évolution. En ce sens, il peut ne pas sembler surprenant que des espèces ressemblant à l'homme et connues sous le nom d'"hominidés" se soient éteintes.

    Il n'y a aucune preuve qu'ils s'en prenaient systématiquement aux gros animaux

    Mais il n'est pas évident que le monde n'ait de place que pour une seule espèce humaine. Nos plus proches parents vivants sont les grands singes, et il y a aujourd'hui six espèces vivantes : les chimpanzés, les bonobos, deux espèces de gorilles et deux espèces d'orangs-outans.

    Certains indices révèlent pourquoi certains de nos ancêtres ont eu plus de succès que d'autres.

    Il y a plusieurs millions d'années, lorsqu'un grand nombre d'espèces d'hominidés vivaient côte à côte, ils se nourrissaient principalement de plantes. "Il n'y a aucune preuve qu'ils s'en prenaient systématiquement aux gros animaux", a déclaré John Shea de l'Université Stony Brook à New York, aux États-Unis.

    Mais à mesure que les conditions changeaient et que les hominidés se déplaçaient des forêts et des arbres vers les savanes ouvertes plus sèches, ils sont devenus de plus en plus carnivores.

    Jusqu'à tout récemment, nous partagions encore la planète avec d'autres premiers humains

    Le problème était que les animaux qu'ils chassaient avaient également moins de plantes à manger, donc dans l'ensemble, il y avait moins de nourriture pour tout le monde. Cette compétition a entraîné l'extinction de certaines espèces.

    "Alors que l'évolution humaine a poussé certains membres à devenir plus carnivores, vous vous attendriez à en voir de moins en moins", explique Shea.

    Mais alors que le passage à la consommation de viande a clairement fait des ravages, il n'a pas failli laisser la Terre une planète à un seul humain. Jusqu'à tout récemment, nous partagions encore la planète avec d'autres premiers humains.

    Revenez à il y a 30 000 ans. En plus des humains modernes, trois autres espèces d'hominidés étaient présentes : les Néandertaliens en Europe et en Asie occidentale, les Dénisoviens en Asie et les « hobbits » de l'île indonésienne de Flores.

    Les Néandertaliens ont été déplacés très peu de temps après que les humains modernes ont empiété sur leur habitat

    Les hobbits auraient pu survivre jusqu'à il y a 18 000 ans. Ils ont peut-être été anéantis par une grande éruption volcanique, selon les preuves géologiques de la région. Vivre sur une petite île laissera également une espèce plus vulnérable à l'extinction en cas de catastrophe.

    Nous n'en savons pas assez sur les Dénisoviens pour même demander pourquoi ils se sont éteints. Tout ce que nous avons d'eux, c'est un petit os de doigt et deux dents.

    Cependant, nous en savons beaucoup plus sur les Néandertaliens, simplement parce que nous les connaissons depuis bien plus longtemps et que nous possédons de nombreux fossiles. Donc, pour comprendre pourquoi nous sommes la seule espèce humaine encore debout, nous devons nous fier à la raison pour laquelle elles se sont éteintes.

    Les preuves archéologiques suggèrent fortement que les Néandertaliens ont en quelque sorte perdu contre les humains modernes, explique Jean-Jacques Hublin de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive à Leipzig, en Allemagne. Les Néandertaliens ont été déplacés très peu de temps après que les humains modernes aient empiété sur leur habitat, ce qui, selon Hublin, ne peut pas être une coïncidence.

    Les Néandertaliens étaient mieux adaptés à la chasse dans les environnements boisés que les humains modernes

    Les Néandertaliens ont évolué bien avant nous et ont vécu en Europe bien avant notre arrivée. Au moment où nous sommes arrivés en Europe, il y a un peu plus de 40 000 ans, les Néandertaliens y vivaient avec succès depuis plus de 200 000 ans, suffisamment de temps pour s'adapter au climat froid. Ils portaient des vêtements chauds, étaient de redoutables chasseurs et disposaient d'outils de pierre sophistiqués.

    Mais lorsque l'Europe a commencé à connaître un changement climatique rapide, affirment certains chercheurs, les Néandertaliens ont peut-être eu du mal.

    La température n'était pas le principal problème, explique John Stewart de l'Université de Bournemouth au Royaume-Uni. Au lieu de cela, le climat plus froid a changé le paysage dans lequel ils vivaient et ils n'ont pas adapté leur style de chasse en conséquence.

    Les Néandertaliens étaient mieux adaptés à la chasse dans les environnements boisés que les humains modernes.

    Mais lorsque le climat de l'Europe a commencé à fluctuer, les forêts sont devenues plus ouvertes, ressemblant davantage aux savanes africaines auxquelles les humains modernes étaient habitués. Les forêts, qui fournissaient la majeure partie de la nourriture des Néandertaliens, se sont raréfiées et ne pouvaient plus les soutenir.

    Les humains modernes semblaient également chasser un plus grand nombre d'espèces.

    En plus du gros gibier, ils chassaient également des animaux plus petits comme les lièvres et les lapins.

    En revanche, il y a peu de preuves que les Néandertaliens chassaient des petits mammifères terrestres similaires selon les analyses de sites archéologiques en Ibérie où les Néandertaliens se sont accrochés le plus longtemps.

    Nous avions une plus grande gamme d'outils innovants et mortels

    Leurs outils étaient mieux adaptés à la chasse aux plus gros animaux, donc même s'ils essayaient, ils n'auraient peut-être pas réussi à attraper de petits animaux. Bien qu'il existe des preuves qu'ils mangeaient des oiseaux, ils les ont peut-être attirés avec les restes d'autres carcasses d'animaux morts, plutôt que de les chasser activement dans le ciel.

    Dans l'ensemble, "les humains modernes semblaient avoir un plus grand nombre de choses qu'ils pouvaient faire lorsqu'ils étaient soumis au stress", explique Stewart. Cette capacité à innover et à s'adapter peut expliquer pourquoi nous avons remplacé si rapidement les Néandertaliens.

    "Une innovation plus rapide conduit à une meilleure efficacité et exploitation dans l'environnement et donc à un succès de reproduction plus élevé", explique Hublin.

    Il pense qu'il y a quelque chose d'intrinsèque aux humains modernes qui nous a aidés à nous adapter si rapidement. Il y a des preuves pour cela.

    Nous savons que les outils néandertaliens étaient remarquablement efficaces pour les tâches pour lesquelles ils les utilisaient, mais lorsque nous sommes arrivés en Europe, les nôtres étaient meilleurs. Les preuves archéologiques suggèrent que nous disposions d'une plus grande gamme d'outils innovants et mortels.

    Mais les outils ne sont pas les seules choses que les humains modernes fabriquent. Nous avons également créé quelque chose d'autre, qui nous a aidés à surpasser toutes les autres espèces sur Terre : l'art symbolique.

    Nos proches disparus ont peut-être pu parler

    L'analyse génétique suggère que les Néandertaliens et les Dénisoviens avaient tous deux la capacité de langage. Ils portaient les gènes qui nous permettent de contrôler finement le mouvement de nos langues.

    Cependant, nos têtes avaient une forme différente de la leur, dit Shea. Cela suggère que nous sommes meilleurs pour faire certains sons.

    Notre visage est situé directement sous notre cerveau, ce qui nous permet de diviser les sons en segments courts.

    En revanche, les Néandertaliens et d'autres hominidés anciens avaient le visage plus à l'avant de leur crâne. "Cela rend difficile le tri des sons particuliers, comme les voyelles", explique Shea.

    Cela ne signifie pas nécessairement qu'ils ne pouvaient pas parler. Au lieu de cela, cela peut indiquer que leur langue ressemblait plus à une chanson.

    Peu de temps après que les humains modernes ont quitté l'Afrique, il existe de nombreuses preuves qu'ils faisaient de l'art. Les archéologues ont trouvé des ornements, des bijoux, des représentations figuratives d'animaux mythiques et même des instruments de musique.

    "Lorsque les humains modernes ont touché le sol [en Europe], leurs populations ont augmenté rapidement", explique Nicholas Conard de l'Université de Tüumlbingen en Allemagne, qui a découvert plusieurs de ces reliques. À mesure que notre nombre augmentait, nous avons commencé à vivre dans des unités sociales beaucoup plus complexes et avions besoin de moyens de communication plus sophistiqués.

    Il y a 40 000 ans, les humains en Europe fabriquaient des choses que chacun d'entre nous reconnaîtrait comme de l'art. L'une des plus frappantes est une sculpture en bois d'une statue de lion-humain, appelée Löwenmensch, trouvée dans une grotte en Allemagne. Des sculptures similaires de la même période ont été trouvées ailleurs en Europe.

    Ils n'avaient pas besoin de tout un arsenal d'artefacts symboliques pour faire le travail

    Cela suggère que nous partagions des informations entre des groupes culturels de différents domaines, plutôt que de garder les connaissances pour nous-mêmes. Il semble que l'art était un élément essentiel de notre identité, aidant à rassembler différents groupes.

    En d'autres termes, les symboles étaient une sorte de ciment social. Ils pourraient « aider les gens à organiser leurs affaires sociales et économiques les uns avec les autres », dit Conard.

    À l'opposé, les Néandertaliens ne semblaient pas avoir besoin d'art ou de symboles. Il y a peu de preuves qu'ils fabriquaient des bijoux, mais pas dans la mesure où nous l'avons fait. "Ils chassaient, cuisinaient, dormaient, mangeaient, faisaient l'amour et se récréaient. Ils n'avaient pas besoin de tout un arsenal d'artefacts symboliques pour faire le travail."

    Pour les humains, le partage d'informations symboliques a été crucial pour notre succès. Chaque nouvelle idée que nous ramassons a la chance de devenir immortelle en étant transmise de génération en génération. C'est ainsi que la langue s'est répandue, par exemple.

    Ils ont trouvé une ornière et s'y sont retrouvés coincés

    Le fait que nous ayons créé n'importe quel art, en utilisant les mêmes mains qui ont fabriqué tous ces outils, indique également notre capacité unique de variabilité comportementale, explique Shea.

    "Nous faisons tout de plus d'une manière distincte", dit-il. "Souvent, les solutions que nous concevons pour un problème, nous pouvons les réutiliser pour en résoudre un autre. C'est quelque chose que nous faisons exclusivement bien."

    D'autres hominidés anciens semblaient faire la même chose encore et encore. "Ils ont trouvé une ornière et s'y sont retrouvés coincés."

    Avons-nous un cerveau supérieur à remercier pour cela ?

    Cela a longtemps été une opinion populaire. Les illustrations de l'évolution humaine comme celle ci-dessus montrent souvent une progression des créatures ressemblant à des singes aux humains modernes, avec des cerveaux de plus en plus gros au fur et à mesure que les choses avançaient.

    La plupart des Européens n'ont développé une tolérance au lactose que lorsque nos ancêtres ont commencé à manger plus de produits laitiers

    En réalité, notre histoire évolutive est plus compliquée que cela. l'homo erectus a survécu pendant longtemps et a été la première espèce d'hominidés à s'étendre hors d'Afrique, avant même les Néandertaliens, mais son cerveau était assez petit.

    En conséquence, certains anthropologues sont mal à l'aise avec l'idée que les gros cerveaux étaient la solution. Nos gros cerveaux ont peut-être joué un rôle dans notre succès, mais les Néandertaliens avaient un cerveau tout aussi gros par rapport à leur taille corporelle.

    Hublin dit qu'il y a une explication plus raffinée.

    Nous savons que notre comportement, ou les circonstances dans lesquelles nous nous trouvons, peuvent modifier notre constitution génétique.

    Il existe des différences importantes entre nous et nos parents néandertaliens et dénisoviens

    Par exemple, la plupart des Européens n'ont développé une tolérance au lactose que lorsque nos ancêtres ont commencé à manger plus de produits laitiers. Genetic changes can also occur when large populations are faced with devastating diseases such as the Black Death in the 14th Century, which changed the genes of survivors.

    In a similar vein, Hublin proposes that modern humans, at some point, benefited from key genetic changes.

    For the first 100,000 years of our existence, modern humans behaved much like Neanderthals. then something changed. Our tools became more complex, around the time when we started developing symbolic artefacts.

    We now have genetic evidence to suggest that our DNA changed at some point after we split from the common ancestor we shared with Neanderthals.

    When peering into our genetic make-up, there are important differences between us and our Neanderthal and Denisovan relatives. Geneticists have identified several dozen points in our genome that are unique to us, and several of them are involved in brain development.

    Before we developed these abilities, modern humans and other hominins were fairly evenly matched

    This suggests that while Neanderthals may have had a similar brain size to ours, it may have been the way our brains developed over our lifetimes that was key to our success.

    We don't know what benefits these genetic changes had. But others have suggested that it is our hyper-social, cooperative brain that sets us apart. From language and culture to war and love, our most distinctively human behaviours all have a social element.

    That means it could be our propensity for social living that led to our ability to use symbols and make art.

    For tens of thousands of years, before we developed these abilities, modern humans and other hominins were fairly evenly matched, says Conard. Any other species could have taken our place.

    But they did not, and eventually we out-competed them. As our population exploded, the other species retreated and eventually disappeared altogether.

    If that's true, we might have our creativity to thank for our survival.

    But there is one other possibility, which we can't entirely ignore. Maybe it was pure chance. Maybe our species got lucky and survived, while the Neanderthals drew the short straw.

    Melissa Hogenboom is BBC Earth's feature writer. She is @melissasuzanneh on Twitter.


    Neanderthals Died Out 10,000 Years Earlier Than Thought, With Help From Modern Humans

    New fossil dates show our ancient cousins disappeared 40,000 years ago.

    The Neanderthals died out about 10,000 years earlier than previously thought, new fossil dating suggests, adding to evidence that the arrival of modern humans in Europe pushed our ancient Stone Age cousins into extinction. (Read "Last of the Neanderthals" in National Geographic magazine.)

    Neanderthals' mysterious disappearance from the fossil record has long puzzled scholars who wondered whether the species went extinct on its own or was helped on its way out by Europe's first modern human migrants.

    "When did the Neanderthals disappear, and why?" says Tom Higham of the United Kingdom's University of Oxford, who authored the new fossil dating study published on Wednesday in the journal Nature. "That has always been the big question."

    His research bolsters the idea that Europe's first modern human arrivals played a role. The new fossil dating suggests that Neanderthals died out in isolated patches across western Europe, with small areas overlapping in mosaic fashion for thousands of years with the arrival sites of the first modern humans there.

    A doughty branch of the early human family, Neanderthals were big-brained and thick-boned hunters who once ranged from Spain to Siberia. Neanderthals begin appearing in the fossil record some 250,000 years ago and were thought to have dwindled to their last refuges about 30,000 years ago.

    The results suggest that while Europe was a Neanderthal stronghold about 45,000 years ago, the species vanished within 5,400 years.

    The new finding relies on 196 samples of animal bones, shells, and charcoal taken from 40 Neanderthal cave sites reaching from Gibraltar to the Caucasus. Largely from prey species such as deer, bison, and mammoth, the bones all bear cut marks from a type of stone blade that Neanderthals used.

    "Some previously dated bones were only loosely associated with Neanderthals," Higham says. "We wanted ones we were sure they had handled."

    Dating those bones suggests that Neanderthals underwent a population decrease around 50,000 years ago that left them isolated in patches, just about the time that early modern humans arrived.

    Competitive pressure from those early Europeans, who hunted many of the same prey species, may have helped isolate Neanderthals, hastening the extinction of a branch of humankind that had previously weathered ice ages and what geneticists call "population bottlenecks."

    "In ecology when you see a species that is isolated and losing genetic diversity, you are seeing one that is often on the way out," Higham says. "I think most of my colleagues would agree that having modern humans around played some role in the disappearance of the Neanderthals."

    The new arrivals may have spurred an era of stone tool use among the Neanderthals that overlaps with the arrival time of the new migrants.

    But a large volcano that erupted in Italy around the time of Neanderthal demise may have hurt both populations. On top of that, a cooling climate event around 40,000 years ago in Europe may have "delivered the coup de grâce to a Neanderthal population that was already low in numbers and genetic diversity, and trying to cope with economic competition from incoming groups of Homo sapiens," says Chris Stringer of the Natural History Museum in London.

    Stringer praised the new research: "The overall pattern seems clear—the Neanderthals had largely, and perhaps entirely, vanished from their known range by 39,000 years ago."

    In a commentary accompanying the study, archaeologist William Davies of the United Kingdom's University of Southampton said the study "has thrown down the gauntlet, and future researchers will need to try hard to demonstrate Neanderthal survival in Europe after 40,000 years ago."

    Paleontologist Erik Trinkaus of Washington University in St. Louis was critical, however, calling parts of the study "wrong" and suggesting that some of its samples weren't truly from Neanderthal layers at cave sites.

    "This is nothing new or newsworthy," he said by email. "We have long known that the disappearance of Neandertals was a long, slow and complex process."

    Trinkaus's research has supported sites in Spain as a last refuge for the Neanderthals, an idea the new study finds no evidence for.

    A study co-author and radiocarbon dating expert, Rachel Wood of the Australian National University in Canberra, defended the samples, noting that the cave layer dates conform to independently dated volcanic ash measures. The ages of the layers also made sense, such that "the dates at the bottom of the site are older than those at the top. This is completely different to the situation ten years ago where dates were often completely mixed."

    More accurate dating at Neanderthal sites in recent years has generally pushed back the 30,000-year date for Neanderthal extinction, says paleontologist Katerina Harvati of Germany's University of Tuebingen, making the new study results look more reasonable. "In my view this work represents the foundation of a uniform chronological framework for Neanderthal studies," she said by email.

    In recent years, studies of Neanderthal genes retrieved from ancient fossils have revealed that early modern humans mated with their cousins in antiquity. This interbreeding is thought to have happened more than 60,000 years ago and has left traces in about one to two percent of the gene maps of modern people of non-African origin.

    The Neanderthal genes that turn up in people today are from this older era, after the two species were in contact but well before Neanderthal extinction. The intermingling seen in the new study took place after that early interbreeding era, Higham says. That's not to say that they didn't continue to mate during the later European overlap in ranges, he adds, but any genes transferred during those liaisons haven't turned up so far in genetics research.


    Prehistoric man lived with and loved Neanderthals in the Negev 50,000 years ago

    Amanda Borschel-Dan est la rédactrice en chef du Times of Israel Jewish World and Archaeology.

    A new multidisciplinary archaeological study attempting to define when and where early man first met and lived alongside his older Neanderthal cousins has pinpointed that meet-cute to Israel’s Negev Desert some 50,000 years ago.

    According to the study, it is during this time period that the ancestors of modern humans may have bred with their Neanderthal neighbors, resulting in a lasting Neanderthal genetic fingerprint even after the species itself died out.

    “What was the nature of the encounter we have identified between the two human species? Did Neanderthals throughout the country become naturally extinct, merging with modern man, or did they disappear in violent ways? These questions will continue to concern us as researchers in the coming years,” said Dr. Omry Barzilai, excavation director at the Boker Tachtit site on behalf of the Israel Antiquities Authority.

    According to an IAA press release, this is the first study that provides scientifically gathered and analyzed evidence for the coexistence of the two prehistoric cultures in the Middle East.

    “This goes to show that Neanderthals and Homo sapiens in the Negev coexisted and most likely interacted with one another, resulting in not only genetic interbreeding, as is postulated by the ‘recent African origin’ theory, but also in cultural exchange,” said lead authors Prof. Elisabetta Boaretto of the Weizmann Institute of Science and the IAA’s Barzilai in a Weizmann press release.

    Part of the evidence was gathered from a recent excavation of Boker Tachtit, located south of modern-day Kibbutz Sde Boker. “Boker Tachtit is the first known site reached by modern man outside Africa, which is why the site and its precise dating are so important,” said Barzilai.

    According to the study’s authors, through new hi-tech methods and reevaluation of old samples, the researchers have successfully identified the earliest evidence of modern human activity that was concurrently occurring alongside Neanderthal inhabitation in the same region.

    The study, which is published in the prestigious Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS) journal on Wednesday, uses traditional archaeological methods, as well as laboratory carbon-14 dating methodology and new hi-tech optically stimulated luminescence (OSL) dates.

    “The dating of the site to 50,000 years ago proves that modern man lived in the Negev at the same time as Neanderthal man, who we know inhabited the region in the same period. There is no doubt that, as they dwelt in and moved around the Negev, the two species were aware of each other’s existence. Our research on the Boker Tachtit site places an important, well-defined reference point on the timeline of human evolution,” said Barzilai.

    Written by a large team including Weizmann’s Boaretto and the IAA’s Barzilai, the PNAS article, “The absolute chronology of Boker Tachtit (Israel) and implications for the Middle to Upper Paleolithic transition in the Levant,” describes how recent chronological studies based on radiocarbon dating from other sites in the Levant spurred the team to rethink the previously recognized dating at the Boker Tachtit site, determined from earlier excavations.

    So the team, funded by the Max Planck-Weizmann Center for the Integrative Archaeology and Anthropology, conducted new excavations from 2013-2015 and gathered very small individual fragments of wood charcoal. At least a millimeter in their longest dimension, the minuscule samples were analyzed by Boaretto and her Weizmann lab.

    The samples belonged to four major species: Pistacia atlantica (a species of pistachio tree), Juniperus cf phoenicea (Phoenician juniper), Tamarix sp. (tamarisk, salt cedar) and Hammada scoparia. According to the article, the radiocarbon dating samples were from clear archaeological contexts that could be associated with significant flint concentrations, which provide a source of typological dating.

    The C-14 dates and the optically stimulated luminescence (OSL) dates overlap between 50,000 and 44,000 years ago, a range of 6,000 years.

    “We are now able to conclude with greater confidence that the Middle-to-Upper Paleolithic transition was a rather fast-evolving event that began at Boker Tachtit approximately 50-49,000 years ago and ended about 44,000 years ago,” said Boaretto in a Weizman press release.

    According to the study, a lot went down during this relatively short period and it corresponds to three periods earmarked by early man’s development and dispersal in the Levant: Late Middle Paleolithic (LMP), Initial Upper Paleolithic (IUP) and Early Upper Paleolithic (EUP).

    “For the first time in prehistoric research, the results of the dating prove the hypothesis that there was definitely a spatial overlap between the late Mousterian culture, identified with Neanderthal man, and the Emiran culture, which is associated with the emergence of modern man in the Middle East,” said Barzilai.

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    Climate Change May Have Contributed To The Extinction Of Neanderthals And Rise Of Modern Humans

    A research team of the University of Cologne in Germany has published an open access paper arguing that a series of cold, dry phases during the last European ice-age triggered the demise and finally lead to the extinction of Neanderthals in Europe.

    The oldest evidence of any hominids in Europe date back 700,000 to 600,000 years ago. At that time, Europe was covered in forests, with many large animals, like elephants, rhinoceroses, horses, deer and large bovines, roaming free. As prey species were abundant, different subspecies of the genus Homo could coexist contemporarily. From 350,000 to 40,000 years ago Neanderthals (H. neanderthalensis) became the dominant human species in Europe.

    Skullcap of H. neanderthalensis from Central Europe.

    As during the ice-age, starting some 125,000 years ago, the climate cooled and Central Europe became inhospitable, they survived in refugial areas located along the southern borders of the European continent. In the next 60,000 years the climate oscillated between long, cold phases and short warm intervals. Pollen analysis shows that during the cold phases the forests, covering the continent during the warm intervals, were quickly replaced by a shrub-filled grassland.

    Some 43,000 to 40,000 years ago sites with artifacts by Neanderthals disappear from the archaeological record, to be replaced by the culture of the Aurignacian, characterized by artifacts (like stone tools, prehistoric art and even musical instruments) attributed to the modern human species H. sapiens. Analyzing the chemical properties of annually deposited layers of stalagmites from two caves in modern Romania, the scientists were able to reconstruct the climate in Central and Eastern Europe between 44,000 and 40,000 years ago.

    In this 2013 photo provided by Bogdan Onac, researcher Vasile Ersek stands in the Ascunsa Cave in . [+] Romania, one of the studied sites.

    A drop in global temperatures marks the beginning of the last ice-age some 125,000 years ago. 70,000 to 60,000 years ago the climate temporarily stabilizes, becoming warmer again. 50,000 years ago, as the large ice-shields of North America melted in response to the warming climate, a large quantity of freshwater flowing into the Atlantic Ocean slowed down the oceanic currents. As those currents are important to carry warm water and air towards Europe, the continent experienced a chaotic pattern of cooling phases interrupted by short, dry pulses. The studied cave deposits show two pronounced cooling episodes 44,000 to 43,000 and 40,800 to 40,200 years ago. 42,000 ago also the climate in Europe became much drier. In response the forests covering most of the continent were quickly replaced by grassland. The last traces of Neanderthals are found before this phase. During the cold and dry phase any signs of human activity disappear completely. When the climate warms again new artifacts appear in the archaeological record, attributed to modern humans. The research argues that in the cold, dry grassland also large animals were rare. Neanderthals, a society of specialized hunters, would have faced a hard time to survive without large preys to hunt. Unlike previous cold phases, also this time the southern refugial areas were occupied by a new human species, as modern humans were migrating from the Near East into Europe. The already small populations of Neanderthals were forced to stay in the tundra and unable to hunt there large prey, they numbers quickly dwindled. Finally Neanderthals went extinct 40,000 years ago. The now empty landscape was quickly claimed by modern humans, migrating from the southern borders into the heart of Europe, as the climate became more hospitable again 40,000 to 35,000 years ago.

    As compelling this scenario appears, some unanswered problems remain. Neanderthals were one of the most successful human species, surviving more than 300,000 years of climate change. In the past, they apparently were able to adapt both to the changing environment as changes in prey populations. The ice-age grassland, unlike the modern tundra, was a nutrient-rich landscape and able to sustain large herds of herbivores, like mammoths, horses and reindeers. Also, the role modern humans played in the demise of the Neanderthals remains unclear. Some recent archaeological finds suggest that instead of mutual competition, there was an cultural exchange, even of genetic material, between the different human species.


    In 1908, the first nearly complete skeleton of a Neanderthal was found at La Chapelle-aux-Saints in France. Because he suffered from a degenerative joint disease, this skeleton was originally reconstructed as stooped over. This slouching posture came to exemplify our image of Neanderthals, but it was later found that this reconstruction was incorrect.