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Brigadier Edward Puttick, 1890-1976


Puttick, brigadier Edward, 1890-1946

Le brigadier Edward Puttick commandait temporairement la division néo-zélandaise, tandis que Freyberg commandait la garnison de l'île. Il est né à Timaru, en Nouvelle-Zélande, en 1890, fils de John Prior Puttick, un poseur de plaques de chemin de fer né à Londres, et de Rachel Orpen, du comté de Kerry, en Irlande. Après avoir fait ses études au Waitaki Boy’s High School, Oamaru, il rejoint la branche d'ingénierie du département des routes (plus tard département des travaux publics) en 1906 en tant que dessinateur. Il a ensuite rejoint la Force territoriale au cours de sa première année et a finalement été nommé sous-lieutenant au 15e (North Auckland) Regiment, puis au 5e (Wellington) Regiment où il a été promu capitaine en janvier 1914. Au début de pendant la Première Guerre mondiale, il faisait partie du Corps expéditionnaire néo-zélandais aux Samoa mais rejoignit le corps principal de la NZEF en Égypte, commandant le 1er bataillon de la brigade néo-zélandaise de fusiliers et vit des opérations en Cyrénaïque. Il est transféré à la division néo-zélandaise sur le front occidental, en tant que capitaine d'état-major dans la 2e brigade d'infanterie néo-zélandaise. Il est ensuite nommé commandant en second du 4th Battalion, New Zealand Rifle Brigade (en tant que major) qui participe à la bataille de la Somme. Lors de la bataille de Messines à l'été 1917, il commande temporairement à deux reprises le bataillon et est ainsi promu lieutenant-colonel et reçoit le commandement du 3e bataillon, participe à la troisième bataille d'Ypres (Passchendaele) et est blessé au printemps allemand. offensive de 1918. De retour en Nouvelle-Zélande en décembre 1918, il épousa Irene Lillian Dignan le 31 janvier 1919. Il postula pour une commission régulière et eut une série de nominations, suivies d'une période de rattachement au War Office et d'un cours à le Collège impérial de défense. Il a agi en tant que conseiller militaire de la délégation néo-zélandaise à la Conférence impériale de 1937 et a été l'un des trois huissiers néo-zélandais au couronnement du roi George VI. Il prend le commandement de la 4 brigade néo-zélandaise en janvier 1940 jusqu'en août 1941, devenant chef d'état-major général et officier général commandant des forces néo-zélandaises et atteignant le grade de lieutenant-général, jusqu'en décembre 1945, date à laquelle il prend sa retraite. Il était ainsi en mesure de se préparer à une éventuelle attaque japonaise et de soutenir l'effort de guerre des Alliés pendant la Seconde Guerre mondiale du Pacifique. Il a été nommé KCB en 1946 et a dirigé le contingent néo-zélandais lors des célébrations de la victoire. Sa femme est décédée en 1964 et il habitait un petit chalet à Raglan. Il est décédé à Hamilton le 25 juillet 1976 et a été enterré avec tous les honneurs à Karori.

Sites Internet

Puttick, Edward 1890 - 1976, Dictionary of New Zealand Biography, mis à jour le 16 décembre 2003, actif le 25 janvier 2005

Brigadier Edward Puttick, 1890-1976 - Histoire

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E DOUARD F . T HOMAS est un résident de Long Branch de 4 e génération, descendant de la famille Marks et petit-fils du chef de police Thomas Marks. Il est le courtier/propriétaire de Shoreview Realty, Inc., une maison de courtage à Long Branch depuis 28 ans, propriétaire et gestionnaire d'immeubles de placement depuis plus de 30 ans, membre depuis 30 ans et président actuel du Long Branch City Planning Board, ancien président de la Commission environnementale de Long Branch, membre des responsables de la planification du New Jersey, président du comité MLS 2006 du conseil des agents immobiliers du comté de Monmouth / Ocean, directeur 2006/2007 et secrétaire exécutif du conseil des agents immobiliers du comté de Monmouth / Ocean et du New Jersey, 2006 /2007 Directeur de la New Jersey Association of Realtors, 2006/2007 Directeur de la National Association of Realtors, membre de la Greater Long Branch Chamber of Commerce, opérateur radio sous licence fédérale W2EFT et membre à vie de la Long Branch Historical Association.

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La dernière bataille héroïque de la Grande-Bretagne en Crète a tué le rêve d'Hitler d'une armée de parachutistes

Alors que la défense britannique de la Crète en mai 1941 était considérée comme un échec militaire, elle a modifié les futures tactiques d'Hitler.

Le brigadier Eric Dorman-Smith, servant de liaison avec le lieutenant-général Richard O'Connor lors de l'opération Compass, la campagne du désert occidental, s'est rendu au quartier général du commandement du Moyen-Orient du général Archibald Wavell au Caire le 12 février 1941, pour demander l'autorisation d'avancer Le XIIIe corps britannique plus à l'ouest de Tripoli après la victoire totale sur la Xe armée italienne à Beda Fomm, qui a donné à la Grande-Bretagne et à ses alliés du Commonwealth le contrôle de la moitié cyrénaïque de la Libye.

Dans le bureau de Wavell, Dorman-Smith a curieusement découvert que les cartes du désert occidental n'étaient plus accrochées aux murs. Au lieu de cela, ils avaient été supplantés par ceux de la Grèce continentale, de la Crète, de l'archipel du Dodécanèse et de l'Europe du sud-est.

Plutôt que d'accorder la permission de poursuivre l'assaut contre Tripoli, Wavell a informé Dorman-Smith de la prochaine expédition grecque : « Vous me trouvez occupé dans ma campagne de printemps. »

Le 10 février, le cabinet de guerre de Churchill avait exclu toute possibilité de poursuivre l'avancée vers Tripoli. Wavell a été chargé d'accorder la priorité à l'aide à la Grèce. Après la guerre, Wavell a déclaré : « N'ayant pas une seule formation complète disponible, j'ai dû assurer la défense de la Crète, le rétablissement de la situation en Irak et un éventuel engagement en Syrie. Les attaques allemandes sur le canal [de Corinthe] qui ont commencé en février ont provoqué un nouvel engagement, car un grand nombre d'observateurs ont été nécessaires pour surveiller les mines larguées dans le canal.

En toile de fond, le 28 octobre 1940, l'Italie envahit la Grèce sans se coordonner avec l'Allemagne. L'Angleterre a immédiatement promis une aide à la Grèce et, le 6 novembre, Churchill a annoncé l'établissement de bases aériennes et d'installations portuaires en Crète.

Depuis le 24 octobre 1940, les officiers de l'état-major de l'Air allemand avaient noté l'intérêt britannique possible pour l'établissement d'une base en Crète à l'usage du Bomber Command de la Royal Air Force pour l'emploi contre les champs pétrolifères roumains sous contrôle allemand. Le 26 octobre, un représentant de la marine allemande a recommandé la capture de la Crète au cours de la campagne des Balkans.

Avec ces deux briefings, la Crète était devenue plus importante. Pour les Allemands, l'importance stratégique de la possession britannique de la Crète était liée à la domination britannique de la Méditerranée orientale, un point de départ pour débarquer sur la côte des Balkans et mener des attaques contre Ploesti.

La capture de la Crète était un bloc allemand nécessaire contre ces menaces britanniques. Il était cependant douteux que la RAF ait stationné d'importantes formations de bombardiers en Crète pour attaquer les champs pétrolifères roumains, qui se trouvaient à plus de 1 000 milles de distance. Le bombardier Wellington sans escorte avait la portée, mais les chasseurs de la Lufwaffe en Grèce auraient présenté une grave menace pour ces escadrons de bombardiers sans escorte.

Néanmoins, le 25 avril 1941, Hitler a publié la directive n° 28 pour l'opération Merkur, le nom de code pour la saisie de la Crète, avec une date d'exécution à la mi-mai. La tâche de planifier la mission incombait au commandant du XI Fliegerkorps, le général Kurt Student.

L'objectif de la mission était d'établir une base pour la campagne aérienne contre les Britanniques en Méditerranée orientale. Essentiellement, la directive stipulait que l'opération Merkur ne devait pas retarder la mise en place d'opérations ni compromettre de quelque manière que ce soit l'invasion à venir de l'Union soviétique, l'opération Barbarossa. L'invasion allemande de la Crète serait la seule opération pendant la guerre au cours de laquelle une vaste cible stratégique serait attaquée et sécurisée par un seul assaut aéroporté.

Le 17 avril 1941, Churchill a autorisé Wavell à retirer de Grèce les forces impériales du lieutenant-général Henry "Jumbo" Wilson. À ce moment, Wavell a télégraphié à Londres en déclarant que la Crète tiendrait. L'évacuation des Alliés s'est terminée le 30 avril avec environ 25 000 soldats envoyés en Crète, et Wilson est parti pour Jérusalem pour commander la mission de secours de Bagdad. 16 000 soldats impériaux supplémentaires ont été amenés en Égypte par la Royal Navy, mais pas avant que de nombreuses troupes britanniques ne soient faites prisonnières dans le Péloponnèse et que toutes les pièces d'équipement importantes soient perdues. Le lendemain, 1er mai, la Luftwaffe a commencé son bombardement aérien de la Crète.

Le déploiement d'éléments puissants de l'armée de l'air dans les Balkans et en Grèce, ainsi que l'assaut en parachute mené par des éléments de la 7e division Flieger à l'isthme de Corinthe le 26 avril 1941, ont clairement indiqué aux Britanniques que Hitler visait la Crète. Lorsque le XI Fliegerkorps a commencé à quitter le nord de l'Allemagne à travers les Balkans, les intentions allemandes ont été confirmées.

Le 12 mai, le réseau de renseignement britannique laissé en Grèce signalait à Londres, au Caire et en Crète chaque mouvement des forces allemandes. Les interceptions ultra ont complété la collecte de renseignements.

Le 15 mai, Churchill a annoncé publiquement l'intention britannique de défendre la Crète afin d'acquérir une influence favorable dans la « situation mondiale globale » parmi les non-belligérants (c'est-à-dire les États-Unis et l'Union soviétique). Ainsi, le cabinet de guerre britannique a reconnu l'importance stratégique militaire et politique de la Crète après la débâcle en Grèce. La Crète ne pouvait pas tomber aux Allemands par défaut.

L'emplacement de la Crète, à 160 milles au sud d'Athènes, à 200 milles au nord de l'Afrique et à 325 milles au sud-ouest du détroit des Dardanelles, définissait son importance stratégique, mais le terrain de la Crète rendait les défenses de l'île difficiles. Une chaîne escarpée de montagnes arides, s'élevant à 8 000 pieds, s'étend sur toute la longueur de l'île de 160 milles de long, en pente progressive vers le nord mais abruptement vers le sud. Cette caractéristique topographique a produit le port de Suda Bay, grand mais à capacité limitée.

La flotte britannique en Méditerranée était la première défense des Alliés contre d'éventuelles attaques de l'Axe sur les champs pétrolifères en Iran, les raffineries de Haïfa et le canal de Suez, dont chacun était vital pour soutenir l'effort de guerre britannique. La base navale de Suda Bay, sur la côte nord-ouest de la Crète, constituait un point idéal, bien que pour seulement une poignée de navires britanniques, pour se baser ou se ravitailler tout en protégeant les possessions économiques vitales de la Grande-Bretagne.

Wavell savait bien que tous les points stratégiques de l'île se trouvaient sur la côte nord. L'absence d'installations portuaires sur la côte sud et l'absence d'une grande route nord-sud pour traverser l'île ont entravé le renforcement et le réapprovisionnement en provenance d'Égypte. Les télégraphes, les téléphones et les transports étaient tous primitifs.

Les trois aérodromes stratégiquement placés à Maleme, Retimo et Héraklion étaient tous situés sur la rive nord et étaient reliés par la seule route carrossable de Crète, qui allait dans le sens est-ouest. Maleme était à l'extrémité ouest de la Crète avec Retimo au centre et Héraklion plus à l'est.

Le seul facteur qui semblait favoriser la position de Wavell en Crète après l'évacuation de Grèce était la sous-estimation par l'Allemagne de la force de ses forces sur l'île à seulement 5 000 soldats britanniques.

Si les trois aérodromes de l'île pouvaient être tenus, le haut commandement britannique pensait qu'il y avait de fortes chances d'empêcher un atterrissage aérien allemand car il n'y avait pas d'autres points importants que Maleme, Retimo et Héraklion pour les parachutistes à saisir, et leur nombre était considéré comme être fini.

Il y avait cependant une faille dans l'optimisme britannique. Les troupes évacuées de Grèce, comme celles après Dunkerque, n'avaient emporté que leurs armes personnelles, comme des fusils et quelques mitrailleuses légères. La plupart des unités avaient une apparence ad hoc et étaient mal équipées, étant dépourvues d'un nombre suffisant de pièces d'artillerie, de chars, de canons antiaériens, de mortiers, de mitrailleuses et de moyens de transport. La plupart des troupes britanniques, chypriotes et palestiniennes appartenaient à des unités de lignes de communication.

Pour démontrer la pénurie d'armes lourdes pour combattre un assaut, seuls deux chars d'infanterie lourde (« I ») avaient été fournis pour chacun des aérodromes. Trois chars Matilda supplémentaires ont été envoyés sur l'île avec une poignée de chars légers. Les tranchées, les emplacements de canons, les obstacles en fil de fer et les démolitions ont dû être creusés avec des casques d'acier remplaçant les outils de retranchement. Surtout, il n'y avait pratiquement pas d'avions britanniques sur l'île.

Quiconque contrôlait la Crète menacerait une grande partie de la Méditerranée orientale, ce qui est particulièrement important pour le plan allemand d'invasion de l'Union soviétique. Après avoir sécurisé les aérodromes en Grèce, si les Allemands pouvaient également capturer et utiliser ceux de Crète, ils pourraient éliminer toute menace aérienne contre le flanc sud prévu de l'opération Barbarossa.

Après avoir commandé les Néo-Zélandais en Grèce, le général Bernard Freyberg a été chargé de toutes les troupes en Crète (« Creforce ») et a placé son quartier général de corps près de Hania, juste au nord-ouest de la baie de Suda. Il n'avait pas de personnel ou de soutien du renseignement et a été contraint d'improviser un quartier général en utilisant des officiers régimentaires, dont peu avaient une formation. Le résultat a été une pénurie de préparations de renseignement au niveau du corps pour défendre la Crète. L'équipement radio et de communication était insuffisant pour relier adéquatement chaque niveau de commandement ou les garnisons géographiquement disparates défendant chacun des trois aérodromes.

Grâce aux renseignements de la Grande-Bretagne, Freyberg avait une connaissance détaillée du moment et du lieu de l'agression. Lorsqu'il a aperçu les unités aéroportées allemandes qui approchaient le 20 mai, il a remarqué : « Ils sont à l'heure. Les commandants allemands ont eu du mal à obtenir des renseignements précis sur les forces britanniques en Crète, malgré les tentatives de vols à basse altitude.

L'étudiant prévoyait une surprise tactique en attaquant avec des parachutistes et de l'infanterie embarquée sur les trois aérodromes simultanément tandis que la défense de Freyberg de la Crète était basée sur la prévention de la saisie ennemie des points forts des Alliés : les trois aérodromes et le port de la baie de Suda.

Malheureusement, avec des transports limités sur l'île, les préparatifs pour la défense et le développement de tactiques étaient essentiellement rudimentaires, laissant chacun des quatre secteurs de défense totalement indépendants les uns des autres sans la possibilité d'un renforcement nécessaire à des moments critiques.

En Crète, il y avait, fin avril, entre 27 000 et 28 000 soldats alliés, sans compter les bataillons grecs. Tous n'étaient pas des troupes de combat et seule une fraction – la 14e brigade d'infanterie de la 6e division britannique – n'était pas évacuée de Grèce. Les survivants des 4e et 5e brigades d'infanterie néo-zélandaises et de la 6e division australienne de Grèce avaient été regroupés en de nouvelles unités.

Freyberg a succédé au major-général E.C. Weston des Royal Marines, qui jusque-là était l'officier supérieur de l'île. À Suda Bay, Weston commandait la Mobile Naval Base Defence Organization (MNBDO), qui était renforcée par les 16e et 17e bataillons australiens, tous deux improvisés. Les Royal Marines étaient pour la plupart des spécialistes appartenant à des unités AA et d'artillerie côtière ainsi qu'à des unités de projecteurs et de maintenance.

Quelque 1 200 fusiliers britanniques, formés à partir de diverses unités ainsi que du 106e Régiment, Royal Horse Artillery (RHA) faisant office d'infanterie, étaient également attachés à la garnison. En octobre 1940, la Crète possédait huit canons AA lourds et 12 canons légers. Avec l'arrivée du MNBDO en avril et début mai 1941, le nombre total de canons AA est porté à 32 lourds et 36 légers (dont 12 non mobiles) et 24 projecteurs.

Trois brigades de la division néo-zélandaise, sous le commandement temporaire du brigadier Edward Puttick (en remplacement de Freyberg), ont été déployées autour de l'aérodrome de Maleme, du port de Hania et de Galatos, situé au sud de la route côtière entre les deux sites. La 4e brigade néo-zélandaise comprenait trois bataillons d'infanterie (18e, 19e et 20e) sous le commandement du brigadier Lindsay Inglis, dont le quartier général était situé entre Galatos et Hania.

La 5e brigade néo-zélandaise, composée des 21e, 22e, 23e et 28e bataillons d'infanterie maoris, était commandée par le brigadier James Hargest avec son QG à Platanias, à l'est de l'aérodrome de Maleme. Il est à noter que le lieutenant-colonel L.W. Andrew était le commandant du 22e bataillon néo-zélandais défendant l'aérodrome de Maleme, le village de Maleme et la colline 107 juste au sud de l'aérodrome et à l'est du lit de la rivière Tavronitis.

La 10e brigade d'infanterie (improvisée) comprenait le détachement de cavalerie divisionnaire néo-zélandais et un bataillon composite formé de divers membres du personnel néo-zélandais et de deux bataillons grecs. Cette formation ad hoc était commandée par le lieutenant-colonel Howard Kippenberger et était située près de Galatos.

A Retimo se trouvaient quatre bataillons de la 19e brigade australienne et six bataillons des 4e et 5e régiments grecs. Leur QG était sous le commandement de l'officier supérieur australien, le brigadier George Alan Vasey. Le lieutenant-colonel Ian Campbell était en charge d'un QG de secteur et de son propre bataillon, le 2/1st, avec pour mission de défendre l'aérodrome et la colline A à l'est de Retimo à proximité d'une usine d'huile d'olive.

À Héraklion, la 14e brigade d'infanterie, composée de quatre britanniques (2e bataillon, le Leicestershire Regiment 2e bataillon, le York and Lancashire Regiment 2e bataillon, le Black Watch et le 2e bataillon qui arriva plus tard, Argyll and Sutherland Highlanders) et trois bataillons grecs ( des 3e et 7e régiments), ainsi que 300 fusiliers australiens et 250 artilleurs employés comme fantassins, étaient sous le commandement du brigadier BH Chapelle.

Il n'y avait pas de réserve séparée séquestrée en dehors des secteurs, mais l'une des brigades néo-zélandaises dans le secteur de Maleme et un bataillon britannique à Suda ont été désignés «Force Reserve» et devaient être prêts à se déplacer à court terme sur ordre de Freyberg. Les canons AA lourds étaient principalement concentrés dans la région Suda-Hania avec tous les secteurs possédant des canons AA légers, à l'exception de Retimo, qui ne possédait qu'une douzaine de pièces de campagne bien camouflées.

Freyberg a reconnu que les forces déployées en Crète étaient insuffisantes pour faire face à l'attaque prévue. Le 1er mai, il envoya un message à Wavell au Caire identifiant les déficiences dans l'équipement, l'artillerie et les munitions, et demanda le soutien de la RAF et de la marine. Il a recommandé que, si des ressources supplémentaires ne pouvaient pas être mises à disposition, la décision de maintenir la Crète soit reconsidérée.

Wavell a relayé le message de Freyberg ainsi que ses propres préoccupations à ce sujet au commandant de l'état-major impérial (CIGS) mais, sous la pression de Churchill, qui estimait que la Crète devait être détenue pour des raisons politiques, Wavell a reçu des instructions de « tenir la Crète du tout frais." Freyberg a poursuivi ses préparatifs pour défendre la Crète contre les assauts aériens et maritimes prévus.

Wavell a télégraphié à Freyberg : « J'ai des instructions très précises du Cabinet de guerre pour tenir la Crète et même si les questions étaient reconsidérées, je doute que les troupes puissent être retirées avant l'attaque ennemie. Selon Freyberg, Wavell « a fait tout ce qui était humainement possible pour nous procurer tous les équipements disponibles, l'artillerie et le magasin de défense ». Wavell a ajouté : « [Freyberg] n'avait pas anticipé, pas plus que quiconque, la force écrasante avec laquelle l'armée de l'air allemande devait lancer l'attaque, ni avec quel soin et habileté leurs plans avaient été élaborés, ni les pertes qu'ils étaient prêts à subir. accepter d'atteindre leur but.

L'invasion commence

Le 20 mai à 6 heures du matin, de violents bombardements de points clés ont précédé le débarquement de troupes de parachutistes et de planeurs autour de Maleme (8h), Retimo (16h15) et Héraklion (17h30). À la tombée de la nuit, seule une zone ferme à Maleme était détenue par les parachutistes allemands, et aucun des aérodromes de Freyberg n'avait été capturé.

Les Allemands ont fait preuve de leur brutalité théorique lorsqu'un bataillon de Fallschirmjägers a débarqué à Kondomari, au sud-est de Malame, le 20 mai. Des civils armés ont rejoint les 21e et 22e bataillons d'infanterie néo-zélandais pour combattre les parachutistes. Après la chute de la Crète, les troupes allemandes se sont vengées des partisans, tirant jusqu'à 60 hommes de Kondomari. Une autre ville, Kandanos, a été détruite et la plupart de ses habitants exécutés.

Freyberg a câblé Wavell le 20 mai : « Aujourd'hui a été difficile. Nous avons été aux abois. Jusqu'à présent, je crois, nous avons des aérodromes à Retimo, Héraklion et Maleme, et les deux ports. La marge par laquelle nous les détenons est nue, et il serait erroné de ma part de brosser un tableau optimiste. Les combats ont été intenses et nous avons tué un grand nombre d'Allemands. Les communications sont les plus difficiles.

Selon l'histoire officielle britannique, « la domination aérienne de l'ennemi a joué un rôle important, car le ciel semblait plein d'avions allemands prêts à prendre part aux combats terrestres, tout mouvement était repéré et les hommes étaient pratiquement cloués à leur couverture ».

En effet. Au début de la bataille, le nombre d'avions allemands disponibles était de 280 bombardiers, 150 bombardiers en piqué Stuka, 180 chasseurs (Me-109 et Me-110), 100 planeurs, 530 transports Ju-52 et 40 avions de reconnaissance.

Bataille pour l'aérodrome de Maleme, 20-22 mai 1941

À 8 heures du matin le 20 mai, des troupes à planeur du Luftlande Sturmregiment, commandées par le général major Eugen Meindl, et des groupes ad hoc de Fallschirmjägers arrivèrent au-dessus de Maleme pour tenter de s'emparer de l'aérodrome. Maleme était défendu par la 5e brigade néo-zélandaise sous le commandement du brigadier Hargest. À 8h15, le 3e régiment Fallschirmjäger, commandé par l'Oberst Richard Heidrich, est parachuté dans la « Prison Valley » au sud-ouest de Hania et de la baie de Suda.

Ils ont été précédés par des détachements de planeurs commandés par Leutnant Genz et Hauptmann Altmann qui ont atterri sur la péninsule d'Akrotiri au nord de la baie de Suda. Ces forces devaient faire taire les canons AA ainsi qu'un centre de communication allié autour de Hania, mais elles ont rencontré une forte résistance des tirs nourris des AA et des éléments des Royal Welsh Fusiliers. Les parachutistes allemands ont également été rencontrés par des éléments des 4e et 10e brigades néo-zélandaises à Hania et Galatos, respectivement.

La scène à Maleme le 20 mai a été décrite par l'auteur John Sadler : « En balayant à moins de 400 pieds, sous l'élévation des canons AA les plus lourds, les Junkers sont restés en formation serrée jusqu'à ce qu'ils atteignent les zones de largage…. Si les canons de 3,7 pouces ne pouvaient pas s'enregistrer, les Bofors, pilotés par les marines, le pouvaient certainement et ils ont tiré jusqu'à ce que les canons deviennent rouges. Les transports lents étaient le rêve d'un artilleur et les obus ont déchiré le métal et la chair, démembrant des hommes et des avions dans les airs, des parachutistes tués dégringolant, « comme des sacs de pommes de terre » des fuselages détruits.

Comme décrit par Churchill dans son histoire d'après-guerre, The Grand Alliance, « L'assaut a continué… quand des avions de transport de troupes sont de nouveau apparus. Bien que l'aérodrome de Maleme soit resté sous nos tirs rapprochés d'artillerie et de mortiers, les transports de troupes ont continué à atterrir dessus et dans le terrain accidenté à l'ouest. Le haut commandement allemand semblait indifférent aux pertes, et au moins une centaine d'avions ont été détruits par un atterrissage forcé dans cette zone.

Une séquence critique d'événements, qui a probablement représenté le tournant de toute la bataille, s'est produite au cours de l'après-midi et de la nuit du 20 mai qui a finalement conduit au retrait du 22e bataillon néo-zélandais le matin du 21 mai de la colline 107. Cette action a permis les Allemands à y débarquer plus tard dans la journée sans être gênés par des tirs directs d'artillerie et d'armes légères.

La colline 107, située au sud de l'aérodrome de Maleme et à l'est du lit de la rivière Tavronitis, était défendue par les compagnies A et B sur ses pentes inverses avec les compagnies D et C devant les pentes avant face au lit de la rivière et à l'aérodrome, respectivement.

Au cours de l'après-midi du 20 mai, alors qu'il se trouvait sur le contre-pente de la cote 107 et après avoir été blessé et confronté à de fortes attaques de parachutistes contre tout son périmètre, le lieutenant-colonel L.W. Andrew, V.C., a jugé que son 22e bataillon ne pouvait pas tenir ses positions, notamment en raison du déploiement large et dispersé, et il a conclu qu'il devait se retirer des environs immédiats de l'aéroport.

Bien qu'il possède un poste sans fil dans son QG, Andrew ne savait rien de ce qui arrivait à ses deux compagnies avancées sur l'aérodrome et de l'autre côté de la cote 107 car il ne les voyait pas directement et ses compagnies C et D manquaient de postes sans fil. À 17 heures, il a demandé à Hargest de lui libérer le 23e bataillon néo-zélandais, mais a été refusé en raison de son engagement à combattre ailleurs.

L'exactitude de ne pas utiliser le 23e Bataillon pour une contre-attaque immédiate a été remise en question. D'autres se sont demandé si Hargest était confus et mal informé. Devant le refus d'Hargest d'engager le 23e Bataillon pour aider le 22e Bataillon d'Andrew, ce dernier ordonna sa propre contre-attaque en fin d'après-midi du 20 mai avec son seul peloton de réserve et deux chars Matilda du 7e Royal Tank Regiment, mais il ne réussit pas à reprendre le pont sur la Tavronitis.

A 18 heures, Andrew contacte Hargest par radio pour lui faire part de l'échec de la contre-attaque et que, sans le soutien du 23e Bataillon, il devra se retirer. Hargest a dit : « Si vous devez, vous devez. » Hargest promet cependant d'envoyer deux compagnies, l'une du 23e bataillon et l'autre du 28e bataillon (maori), pour le renforcer.

Si Andrew avait observé avant la tombée de la nuit les pentes ouest de la cote 107 où se trouvaient ses compagnies C et D, il aurait vu que la compagnie C défendait toujours fortement l'aérodrome au nord et que la compagnie D était également intacte le long du lit de la rivière Tavronitis à l'ouest. . Les compagnies C et D ont subi de nombreuses pertes, mais elles ont infligé des pertes beaucoup plus importantes aux parachutistes. Mais Andrew n'était pas au courant de ces faits et savait simplement que les Allemands montaient en force depuis l'ouest contre ce qu'il croyait être ses deux seules compagnies restantes (A et B).

Peu de temps après 21 heures, Andrew a informé par radio le QG de Hargest qu'il se retirait vers la crête subsidiaire (Vineyard Ridge) au sud-est de la colline 107. Andrew a positionné les restes des compagnies A et B du 22e bataillon en ligne avec le 21e bataillon sur cette crête. C'est la décision fatidique d'Andrew de retirer les compagnies A et B, sous une forte pression, qui a remis l'aérodrome de Maleme aux Allemands.

Alors que la seule compagnie du 23e Bataillon a aidé Andrew à se retirer à Vineyard Ridge, l'autre compagnie du 28e Bataillon maori a atteint l'aérodrome dans l'obscurité. Cette compagnie, en atteignant le bord de l'aérodrome, n'était en fait qu'à 200 mètres du poste de commandement de la compagnie C. Cependant, le détachement maori a estimé que les défenseurs de l'aérodrome avaient été dépassés et refoulés, craignant peut-être une attaque aérienne à l'aube. Si les Maoris s'étaient associés à la compagnie C et avaient continué à défendre l'aérodrome le 21 mai, le cours de toute la bataille aurait pu basculer en faveur des Alliés.

Les survivants de la compagnie D, commandés par le capitaine Campbell, sur le versant Tavronitis de la cote 107, en apprenant que le QG du bataillon d'Andrew avait quitté les contre-pentes de la cote 107, n'eurent d'autre choix que de se replier également. A l'aube, les Allemands étaient en possession de la cote 107.

Le commandant de la compagnie C, le capitaine Johnson, a appris la décision d'Andrew de se retirer au petit matin du 21 mai et, sachant que ses hommes ne pourraient pas résister à une autre attaque de 24 heures, il a emmené ses troupes survivantes loin de l'aérodrome à 4 heures. :30 h. À l'aube du 21 mai, aucune troupe néo-zélandaise ne restait dans le périmètre de l'aérodrome. Depuis leurs nouvelles positions, le tir direct n'était possible que sur l'extrémité est de la piste.

L'aérodrome de Maleme a été perdu et est devenu un aérodrome opérationnel efficace pour l'ennemi avant le début du deuxième jour de la bataille. Le 100e régiment Gebirgsjäger (montagne) a commencé à arriver à Maleme à 17 heures le 21 mai. Le 3e régiment de Fallschirmjäger, qui avait débarqué à Prison Valley, au sud de Galatos et de Hania, a envoyé des patrouilles pour rejoindre les forces allemandes se déplaçant vers l'est depuis la aérodrome de Maleme maintenant capturé.

Même si Freyberg a peut-être été confus par le message trompeur de Hargest sur la situation à Maleme comme « assez satisfaisante », le commandant de la Creforce était trop préoccupé par les renforts maritimes de l'ennemi. Freyberg hésitait encore à savoir si une attaque depuis la mer commencerait ou si les atterrissages aériens sur les aérodromes se poursuivraient. Que ce soit en raison d'une erreur stratégique ou d'un manque d'intelligence Ultra, Freyberg n'a pas déplacé les troupes nécessaires à la défense des aérodromes, en particulier de Maleme.

Même Churchill a commenté que « Freyberg … ne croyait pas facilement que l'échelle des attaques aériennes était si gigantesque. Sa crainte était une puissante invasion organisée de la mer. Nous espérions que la marine empêcherait cela malgré nos faiblesses aériennes. » Freyberg a reconnu plus tard: "Pour notre part, nous étions principalement préoccupés par les atterrissages par voie maritime, pas par la menace d'atterrissages aériens."

Ainsi, il y avait une hésitation de la direction à engager le 23e Bataillon à contre-attaquer l'aérodrome en raison de sa responsabilité de défense côtière. Le matin du 21 mai, Hargest est resté à son QG à Platanias et n'a pas laissé ses commandants de bataillon monter une attaque sur Maleme.

Selon l'historien Antony Beevor, « Hargest, Puttick et Freyberg ont tous accepté le principe de la contre-attaque, mais ont montré peu d'enthousiasme pour l'entreprise. Un état d'esprit plus désastreux pour un commandant préparant une telle opération est difficile à imaginer. Sans action pour empêcher une accumulation et une attaque allemandes de Maleme, une victoire allemande est devenue inévitable. »

Après avoir retardé, Freyberg, avec ses 6 000 soldats dans la région de Hania et de la baie de Suda, a gardé le régiment gallois, son unité la plus grande et la mieux équipée, à Hania pour garnir le front de mer et n'a engagé que le 20e bataillon de la 4e brigade d'Inglis dans la contre-attaque à Maleme. . En conséquence, la contre-attaque de Freyberg sur Maleme était à la fois trop tardive et trop peu.

Néanmoins, les 20e et 21e bataillons néo-zélandais et 28e maoris ont contre-attaqué l'aérodrome au petit matin du 22 mai. sont également soumis à de lourdes attaques aériennes. Il faisait maintenant grand jour et les tirs intenses de mortiers et de mitrailleuses allemands empêchaient de traverser l'espace ouvert. Sans artillerie ni appui aérien, les Néo-Zélandais n'avaient d'autre choix que de battre en retraite.

En fait, le 21 mai, la Royal Navy intercepta un convoi de navires grecs transportant des troupes de la 5e division Gebirgsjäger et détruisit essentiellement le 3e bataillon du 100e régiment Gebirgsjäger de cette division en mer, mais au prix de pertes considérables pour la flotte britannique.

Après cette incursion, la Luftwaffe a contrôlé le ciel au-dessus des sealanes pendant la journée. Dans les batailles navales des 21 et 22 mai, comme décrit par Churchill, « La Marine avait perdu deux croiseurs et trois destroyers coulés, un cuirassé, le Warspite, mis hors de combat pendant une longue période, et le Valiant et de nombreuses autres unités considérablement endommagé. Néanmoins, la garde maritime de Crète avait été maintenue. La Marine n'avait pas échoué. Pas un seul Allemand n'a débarqué en Crète par la mer jusqu'à la fin de la bataille pour l'île.

Bataille de Retimo, 20-29 mai 1941

A 16h15 le 20 mai, 1 500 parachutistes du 2e Fallschirmjäger (moins le 2e bataillon) sous les ordres de l'Oberst Alfred Sturm larguent sur une partie de la 19e brigade australienne et des 4e et 5e régiments grecs à Retimo. Ces parachutistes, comprenant le QG régimentaire, ont d'abord capturé l'aérodrome, mais ont fait face à des contre-attaques rapides des Australiens et des Grecs dirigés par le lieutenant-colonel Ian Campbell, entraînant la capture de Sturm et de son QG.

Bien que manquant d'effectifs suffisants et d'un soutien antiaérien adéquat, Campbell concentra sa défense autour de la piste d'atterrissage, ne laissant qu'un écran léger autour de la ville et sur les plages.

Le manque d'armes lourdes et de canons antiaériens, ainsi que l'excellente dissimulation des tranchées d'infanterie alliées, ont induit en erreur les parachutistes allemands en leur faisant croire que la zone était tenue à la légère. Sur les 161 avions de transport utilisés par les Allemands, 15 ont été abattus par les Alliés.

D'autres parachutistes allemands du 3e bataillon, commandés par Hauptmann Weidemann, débarquent à l'ouest de la 19e brigade australienne et se dirigent vers la ville de Retimo, mais se heurtent à une résistance féroce de la gendarmerie grecque et des civils crétois. Pour éviter de lourdes pertes, Weidemann se replie et établit une défense autour d'un village voisin, Perivolia. Ici, les 4e et 5e régiments grecs ont continué à assiéger les parachutistes allemands de Wiedemann.

Le 1er bataillon de parachutistes, commandé par le major Kroh, débarqua à l'est d'une grande partie des troupes alliées et réussit à prendre la majorité de la colline A, qui surplombait l'extrémité est de l'aérodrome de Retimo. Les hommes de Kroh ont résisté à de nombreuses attaques des Australiens de Campbell, y compris ses chars.

Au fur et à mesure que la journée avançait, il devenait impératif de déloger cette position de parachutiste au sommet de la colline A, alors Campbell a contacté Freyberg pour un soutien supplémentaire, mais personne n'a pu être épargné. À la fin de la journée, Campbell planifiait une contre-attaque avec toute sa force autour de l'aérodrome à l'aube du 21 mai.

La ténacité de l'infanterie australienne empêcha Retimo de devenir un autre Maleme. L'aérodrome et la ville de Retimo restaient toujours sous contrôle allié. Les renforts de parachutistes allemands sont incapables de percer les défenses du Commonwealth. La défense de Retimo a démontré que des contre-attaques féroces pouvaient déloger les parachutistes débarqués.

Comme l'a écrit John Sadler, "On ne peut échapper à la conclusion qu'une injection de la même urgence et du même élan aurait pu renverser la vapeur à Maleme et altérer le cours entier de la bataille." De même, l'historien Antony Beevor a noté : « Si les événements de Maleme avaient suivi le modèle de [Retimo] et d'Héraklion, alors les Allemands auraient perdu la bataille de Crète.

Aucune attaque n'ayant été menée à Georgeopolis, situé entre Suda Bay et Retimo le 20 mai, Freyberg déplace dans la nuit le 2/8th Australian Battalion vers Suda, suivi la nuit suivante par le 2/7th Australian Battalion et le QG du brigadier Vasey. Par la suite, les deux bataillons et unités de soutien à Retimo, sous le commandement de Ian Campbell, ont agi comme une force indépendante qu'il est vite devenu impossible de l'atteindre et Retimo est resté complètement isolé jusqu'à la fin.

Le matin du 21 mai, les Australiens de Campbell ont contre-attaqué avec succès les forces de Kroh sur la colline A, les survivants allemands se retirant pour former une position autour de Stavromenos et de l'usine d'huile d'olive. Le lendemain, Campbell attaqua l'usine avec ses Australiens et le 4e régiment grec. Cependant, les murs épais du bâtiment, ainsi que certaines barrières linguistiques parmi les troupes alliées, firent perdre de l'intensité à l'assaut.

Tant à Perivolia qu'à Stavromenos, "une impasse virtuelle" s'est poursuivie pendant plusieurs jours. Le 25 mai, les hommes de Campbell ont soudainement capturé l'usine d'huile d'olive après l'avoir bombardée avec les derniers tours de leurs canons de campagne. Le major Roy Sandover, commandant du 2/11e bataillon, et ses hommes ont participé aux attaques sanglantes de Perivolia. Ils ont capturé certaines des maisons périphériques mais les Allemands les ont fait exploser avec des armes antichars légères.

Réalisant rapidement que sans armes lourdes, davantage d'attaques ne feraient que perdre des vies, Sandover cessa son assaut sur Perivolia. Toute la garnison de Campbell à Retimo avait rempli ses ordres, à savoir de refuser l'aérodrome et le port à l'ennemi.

Cependant, les Australiens n'avaient aucune connaissance de l'évacuation d'Héraklion vers l'est. Les communications terrestres ont été bloquées et Campbell n'a pas pu contacter Creforce par radio. Un petit bateau envoyé de Suda avec des fournitures a atteint les Australiens aux premières heures du 28 mai, peu de temps après que leurs deux chars aient finalement été détruits lors d'une attaque contre les points forts allemands autour de Perivolia.

Le lieutenant Haig, le jeune officier de marine commandant le bateau de ravitaillement, n'avait pas réussi à apporter le message de Freyberg avec les instructions d'évacuation en raison de la confusion au quartier général de Suda et de Creforce. Tout ce que Haig pouvait dire à Campbell était de se diriger vers Sphakia sur la côte sud. Mais Campbell n'abandonnerait pas sa mission à Retimo jusqu'à ce qu'il soit officiellement relevé.

Campbell et Sandover ont finalement dû accepter qu'ils ne pouvaient pas briser l'emprise allemande sur la route côtière. L'idée d'attaquer vers Suda a été rejetée et Campbell a insisté pour continuer à refuser l'aérodrome à l'ennemi comme ordonné. Le 29 mai, des troupes d'artillerie de montagne et de motos allemandes avançaient de l'ouest tandis qu'une autre force allemande avait quitté Héraklion à l'est pour Retimo.

Le lendemain matin, les Allemands renouvellent leur avance, avec un soutien de chars, contre les survivants des 2/1e et 2/11e bataillons australiens. Plutôt que d'encourir plus de pertes futiles, Campbell se rendit avec la plupart de la garnison, tandis que Sandover, avec 13 officiers et 39 sous-officiers et autres rangs, s'enfuit plus tard en Égypte par sous-marin après avoir passé de nombreux mois cachés dans les montagnes de Crète.

Bataille d'Héraklion, 20-29 mai 1941

Le 20 mai, les 3 000 parachutistes du 1er Fallschirmjäger sous les ordres de l'Oberst Bruno Bräuer, auxquels est rattaché le 2e bataillon du 2e régiment de Fallschirmjäger, larguent autour d'Héraklion sur la 14e brigade d'infanterie, sous le commandement du brigadier Chappel, et subissent de lourdes pertes.

Après avoir d'abord gardé le silence afin de convaincre les Allemands que leurs précédents raids sur les emplacements des canons les avaient mis hors de combat, les armes légères et les tirs AA décidèrent la première vague d'avions de transport et de parachutistes, ces derniers atterrissant en terrain découvert avec peu de couverture.

Depuis que les Stukas et les Me-109 étaient retournés à leur base sur l'île de Skarpanto, à l'est de la Crète, parce qu'ils ne pouvaient pas attendre les transporteurs de troupes Ju-52 retardés, les équipages britanniques des Bofors ont abattu 15 de ces transports lents en deux les heures. Le 2e bataillon de parachutistes allemands est pris dans un échange de tirs mortels entre le 2e Leicesters et le 2e Black Watch.

Le 3e bataillon du 1er régiment Fallschirmjäger, sous le commandement du Hauptmann Karl-Lothar Schulz, s'est vu confier la tâche de prendre la ville d'Héraklion et a d'abord dû vaincre les troupes grecques et les civils crétois qui leur résistaient avant de prendre le contrôle d'une partie de la ville.

Le 1er bataillon du 1er régiment Fallschirmjäger sous les ordres du major Erich Walther a débarqué relativement indemne mais, reconnaissant la situation critique du 2e bataillon de ce régiment, s'est rapidement porté à son secours. Le 2e bataillon rattaché au 2e régiment Fallschirmjäger, commandé par le Hauptmann Gerhard Schirmer, a débarqué intact et loin à l'ouest d'Héraklion pour bloquer les renforts alliés de Retimo, isolant ainsi le port et l'aérodrome les plus à l'est de la Crète.

Les troupes alliées du brigadier Chappel attaquent aussitôt le 20 mai avec les deux Matilda du RTR et les six chars légers du 3rd Hussars. Chappel avait décidé de contre-attaquer dans les deux premières heures de l'assaut aérien car il savait que l'issue de la bataille serait décidée tôt. Mais Chappel, bien que décisif le premier jour du débarquement allemand, ne mit pas tout son poids à avancer contre l'ennemi sévèrement réduit pour l'écraser le 21 mai.

En plus d'attendre des renforts du 2e bataillon, de l'Argyll et des Sutherland Highlanders, la 14e brigade d'infanterie n'avait pas suffisamment de munitions pour une attaque majeure et manquait de renseignements locaux pour se rendre compte du peu de réserves que possédaient réellement les Fallschirmjägers.

Entre parenthèses, la compagnie de tête des Argyll and Sutherland Highlanders avec deux Matildas n'est arrivée de Timbaki dans le sud à Héraklion qu'à midi le 23 mai en raison d'attaques harcelantes des parachutistes. Comme ses ordres étaient de maintenir Héraklion et l'aérodrome là-bas, tout en ignorant la catastrophe de Maleme en raison du manque de postes sans fil, Chappel a adopté une posture d'aversion au risque et est resté dans son périmètre, supposant qu'en tenant simplement l'Allemand l'agression prendrait fin.

À l'aube du 28 mai, après avoir enduré une impasse de cinq jours avec les Allemands à Héraklion, les officiers de la 14e brigade d'infanterie ont été informés que des embarcations de la Royal Navy embarquaient les troupes du port d'Héraklion cette nuit-là. Le retrait, qui était resté secret toute la journée, s'est déroulé sans encombre et tous les ravitaillements et véhicules supplémentaires ont été détruits. Environ 3 500 hommes s'étaient embarqués à 2 h 45 le 29 mai.

Suite de la capture de l'aérodrome de Maleme

Le 23 mai, les assauts aéroportés allemands se sont poursuivis et les troupes alliées ont commencé à se retirer vers une nouvelle ligne près de Galatos. Dans la nuit du 23 mai, la 5e brigade néo-zélandaise est retirée dans la réserve divisionnaire et son front est repris par la 4e brigade néo-zélandaise.

Deux jours plus tard, les lignes de front britanniques à Galatos ont été attaquées par des éléments des régiments Gebirgsjäger. L'attaque a commencé en début d'après-midi et a creusé une large brèche dans le front de la 10e brigade néo-zélandaise en brisant la ligne du 18e bataillon. La situation est rétablie par le colonel Kippenberger, qui lance une contre-attaque inattendue avec deux compagnies du 23rd New Zealand Battalion, envoyées par Hargest, ainsi que deux chars légers du 3rd Hussars, retardant ainsi l'assaut allemand et permettant à la division néo-zélandaise de se désengager. .

Après que la contre-attaque de Kippenberger sur Galatos a forcé une retraite allemande temporaire du village, il s'est rendu compte qu'il n'y avait plus d'autre alternative que de se replier sur une ligne reliant les deux bataillons australiens de Vasey à la fin de Prison Valley.

Comme Wavell l'a déclaré dans son commentaire d'après-guerre, « Les 24 et 25 mai, les combats se sont poursuivis avec la même intensité. L'ennemi a continué à débarquer des troupes et à repousser notre ligne de la région de Maleme vers Canea, qui a été fortement bombardée et presque détruite. Le général Freyberg a maintenant aboli le secteur séparé de Maleme et a placé les troupes néo-zélandaises qui l'avaient autrefois occupé sous le commandement du général Weston, Royal Marines, le commandant du M.N.B.D.O.

Compte tenu de la férocité de l'attaque aéroportée allemande et du désastre de Maleme, Wavell avait tenté d'envoyer davantage de renforts sur l'île. Le seul moyen de le faire était un navire de guerre rapide qui pouvait atteindre la baie de Suda sous le couvert de l'obscurité, débarquer des troupes et quitter l'île avant l'aube. Cela limitait à la fois le nombre et le type de troupes pouvant être envoyées.

Certains d'entre eux étaient les Argyll and Sutherland Highlanders, ainsi que deux bataillons de commandos connus sous le nom de « Layforce », un corps de troupes spécialement sélectionnées qui avaient été envoyées de Grande-Bretagne pour des opérations combinées sous le commandement du colonel Robert Laycock. Deux cents hommes de Layforce étaient arrivés à Suda Bay dans la nuit du 24 mai sur le croiseur HMS Abdiel.

Le corps principal a dû retourner à Alexandrie après avoir échoué à atterrir, atteignant finalement Suda Bay deux nuits plus tard à bord de destroyers rapides et de l'Abdiel. Selon Churchill, « Heureusement, deux commandos, environ 750 hommes, commandés par le colonel Laycock, avaient été débarqués à Suda par le mouilleur de mines Abdiel dans la nuit du 26. Ces forces relativement fraîches, avec les restes de la 5e brigade néo-zélandaise et des 7e et 8e bataillons australiens, ont mené une forte action d'arrière-garde, ce qui a permis à la quasi-totalité de nos forces dans la zone Suda-Canea-Maleme qui survivait encore de se dirigent vers la rive sud.

Le 26 mai, les Allemands franchissent la ligne Hania-Galatos et les troupes alliées se replient sur la baie de Suda. D'autres troupes se sont retirées vers le sud à Sphakia afin qu'une évacuation par voie maritime puisse être effectuée. À la fin du septième jour, Freyberg signale à Wavell que ses forces sont épuisées et que la position alliée est sans espoir.

Selon les propres mots de Freyberg, « Une petite force mal équipée et immobile comme la nôtre ne peut pas résister aux bombardements concentrés auxquels nous avons été confrontés au cours des sept derniers jours…. Une fois que cette section [Suda Bay] aura été réduite, la réduction de Retimo et d'Héraklion par les mêmes méthodes ne sera qu'une question de temps.

Après la guerre, Wavell a écrit : « Le 26 mai a été le jour critique. Notre ligne à l'ouest de Canea a été rompue et repoussée sur la baie de Suda, de sorte qu'une partie considérable de la base est tombée aux mains de l'ennemi. Suda Bay n'est plus tenable. Toutes les troupes étaient épuisées et les bombardements aériens ennemis étaient plus intenses que jamais. L'ennemi avait alors débarqué entre 30 000 et 35 000 hommes sur l'île.

« Tôt le matin du 27 mai, le général Freyberg a décidé que l'évacuation était inévitable et m'en a fait rapport. Compte tenu de la situation qu'il a décrite et de l'impossibilité d'envoyer d'autres renforts, j'ai donné l'ordre de retirer nos garnisons de Crète.

Le 27 mai, les Allemands déployèrent une attaque de cinq régiments contre la Force de réserve de Freyberg (constituée du Royal Welsh Fusiliers, du Northumberland Hussars et du 1st Ranger Battalion du King's Royal Rifle Corps) d'environ 1 300 hommes. Après avoir été encerclée par les Allemands, une partie de la Réserve de la Force a éclaté pour rejoindre la force principale à Suda.

Pour garder une voie d'évacuation vers Sphakia ouverte et gagner du temps pour qu'un retrait allié commence, les Alliés ont lancé une contre-attaque avec des éléments de la 19e brigade australienne et des Maoris de la 5e brigade néo-zélandaise.

Même jusqu'au 27 mai, Churchill continuait d'exhorter Wavell : « La victoire en Crète est essentielle à ce tournant de la guerre. Continuez à lancer toute l'aide que vous pouvez.

Mais le 27 mai, Wavell a signalé à Churchill que la Crète n'était plus défendable : « Le front de Canea s'est effondré et la baie de Suda ne sera probablement couverte que pendant 24 heures, si longtemps. Il n'y a aucune possibilité d'envoyer des renforts…. Force à Retimo signalé coupé et à court de fournitures. Force à Héraklion aussi apparemment presque encerclée. De peur nous devons reconnaître que la Crète n'est plus tenable et que les troupes doivent être retirées au plus vite. Il a été impossible de résister au poids de l'attaque aérienne ennemie, qui a été d'une ampleur sans précédent et a été pratiquement sans opposition par la force des circonstances. »

Londres a ordonné à contrecœur l'évacuation de l'île, qui s'est déroulée de manière ordonnée du 27 mai au 1er juin.

Dans l'après-midi du 27 mai, Freyberg a reçu l'approbation de Wavell pour se retirer des Montagnes Blanches jusqu'à Sphakia sur la côte sud. De Suda, une route escaladait les montagnes vers le sud mais s'arrêtait à quelques kilomètres de Sphakia, à laquelle elle était reliée par un chemin de montagne escarpé et sinueux. C'est sur cette route que se retire la principale force britannique.

Wavell voulait initialement que les restes de la force de Freyberg de la partie ouest de l'île se retirent à Retimo et se joignent à la garnison d'Héraklion, mais Freyberg n'était pas d'accord et le QG de Creforce partit vers le sud. En tout état de cause, la route côtière vers Retimo était bloquée, de sorte que Retimo et Héraklion étaient déjà isolés.

Néanmoins, une partie de la garnison alliée de Crète s'est dirigée vers l'est pour Héraklion (à évacuer par la Royal Navy Force « B »), tandis que les troupes survivantes de la région de Maleme-Canea-Suda Bay se sont dirigées vers le sud à travers l'île en direction de Sphakia pour être embarquées par la Royal Navy Forcez « C ». Leur retrait a été couvert au début par Layforce, la 5e brigade néo-zélandaise et la 19e brigade australienne, les deux dernières travaillant comme une seule force.

La 4e brigade néo-zélandaise, quelques chars légers du 3e hussards et un bataillon de la Royal Marine ont également couvert la retraite qui, malgré un terrain et une logistique médiocres et six jours d'assaut aérien et parachutiste, a été menée de manière déterminée sous la direction du général Weston.

Grâce aux efforts de la flotte méditerranéenne, 16 000 hommes ont été emmenés des plages et des ports crétois vers l'Égypte. C'était un exploit majeur puisque la Luftwaffe avait veillé à ce qu'un navire britannique à moins de 50 milles de la Crète en plein jour n'atteigne pas l'île. Seuls les navires de guerre les plus rapides, dans l'obscurité, ont pu patrouiller au large de la côte nord de la Crète.

Le 29 mai, un petit nombre de soldats (moins d'un millier) ont été embarqués de Sphakia, tandis que 4 000 ont été évacués d'Héraklion, malgré les terribles bombardements de la Luftwaffe qui ont entraîné le naufrage d'un croiseur de la Royal Navy. De plus, ce jour-là, les Allemands ont pris le contrôle complet des aérodromes et des ports de Retimo et d'Héraklion.

Le 30 mai, la Force "D" de la Royal Navy d'Alexandrie évacua 6 000 hommes à Sphakia, l'arrière-garde alliée s'étant retirée à quelques miles de ce port sur la côte sud. Le lendemain, la Force "C" de la Royal Navy est revenue pour évacuer 1 500 hommes supplémentaires de Sphakia. Le général Freyberg a quitté la Crète par l'hydravion Sunderland.

Selon le général Wavell, « La Marine a subi de lourdes pertes en navires lors du passage vers et depuis la Crète, et il avait été décidé que l'évacuation devait se terminer dans la nuit du 31 mai au 1er juin. L'embarquement au cours des deux dernières nuits s'est effectué dans des conditions de grande difficulté, les rations et l'eau étaient limitées, et les troupes, dispersées dans diverses cachettes pendant la journée pour se mettre à l'abri des attaques aériennes ennemies, étaient difficiles à rassembler pour l'embarquement.

« J'ai ordonné au général Freyberg de retourner en Égypte dans la nuit du 30 au 31 mai, et lui et son état-major ont été emmenés en hydravion. Le général Weston resta aux commandes et fut enlevé la nuit suivante. Il est regrettable qu'un nombre considérable de troupes aient dû être laissées sur place, y compris un bataillon australien et la majeure partie des « Layforce », qui avaient tous combattu avec le plus d'habileté et de bravoure jusqu'à la fin. »

Sur un total de 27 550 soldats impériaux présents sur l'île au début de l'attaque, 14 580 ont été évacués : 7 130 sur 14 000 Britanniques, 2 890 sur 6 450 Australiens et 4 560 sur 7 100 Néo-Zélandais.

L'échec à tenir la Crète était principalement dû à la supériorité écrasante de la Luftwaffe et à la manière dont elle était gérée en conjonction avec les parachutistes et les planeurs. Les officiers alliés qui avaient combattu pendant la dernière guerre en France ont affirmé que le bombardement subi par les troupes en Crète était à la fois plus sévère et continu que tout ce qu'ils avaient jamais connu.

Le QG de Wavell au Caire souffrait du double handicap majeur du manque d'équipement approprié (c. de l'air par les Allemands.

Wavell a admis : « C'est l'aviation ennemie qui a été le facteur décisif. Même si l'attaque allemande avait été repoussée, il est très douteux que les troupes en Crète aient pu être maintenues face à l'aviation ennemie, ce qui rendait l'approche des navires de l'île la plus dangereuse.

Wavell était très élogieux de son infanterie impériale, de leur commandant et des hommes de la Royal Navy et de la RAF : « Les troupes, y compris les Grecs de l'île, ont combattu magnifiquement dans les conditions les plus sévères et méritent le plus grand crédit pour leurs efforts. .

« Le général Freyberg et le général Weston, ainsi que les commandants subordonnés… ont donné un bel exemple à leurs hommes et ont manipulé leurs troupes avec détermination et habileté…. Le travail de la Royal Navy pour empêcher les tentatives d'invasion par mer de l'ennemi et pour évacuer les troupes malgré des pertes extrêmement lourdes en navires et en hommes était au-delà de tout éloge.

« À l'amiral Sir Andrew Cunningham lui-même, qui a pris la responsabilité d'ordonner l'évacuation malgré les pertes, l'armée a une profonde dette de gratitude…. Bien qu'ils aient été complètement dépassés en nombre, la Royal Air Force n'a jamais manqué de faire tout son possible pour soutenir l'armée. Bien qu'ils aient été obligés d'opérer depuis des endroits éloignés en Égypte, ils ont attaqué au maximum de leurs capacités et malgré des pertes lourdes et inévitables.

La défense de la Crète, bien qu'infructueuse, a sans aucun doute contrecarré le plan d'opérations futures de l'ennemi en détruisant un si grand nombre de troupes aéroportées et de leurs transports. Les pertes allemandes totales étaient d'au moins 12 000 à 15 000, dont une très forte proportion ont été tuées.

(L'une des victimes de Fallschirmjäger était Max Schmeling, champion du monde de boxe poids lourd en 1930 et qui a eu des combats légendaires avec Joe Louis en 1936 et 1938, il s'est blessé à la jambe et au dos lors du saut du 20 mai et a passé des mois à récupérer.)

Bien que se terminant par l'évacuation et l'emprisonnement de nombreuses troupes alliées, la décision de défendre la Crète a probablement conduit aux victoires de Wavell en Syrie et en Irak, ainsi qu'au maintien de Chypre et de Tobrouk aux mains des Alliés.

Certains ont fait valoir que malgré les pertes de personnel et de matériel en Crète, la résistance montée contre l'invasion peut avoir grandement contribué à sauver la position britannique au Moyen-Orient à ce moment crucial de la guerre.

On doit se demander si, s'il y avait eu plus de postes sans fil pour faciliter une meilleure communication entre les commandements des trois aérodromes, une contre-attaque plus robuste à Maleme les premier et deuxième jours de la bataille pour garder cet aérodrome aux mains des Alliés, et une plus grande RAF présence pour interférer avec la Luftwaffe, la Crète aurait pu être une victoire pour Wavell et Freyberg.

Churchill a fait référence à un « rapport de bataille » capturé à partir du XIth Fliegerkorps de Student à la fin de la guerre : « les forces terrestres britanniques en Crète [ont dit les Allemands] étaient environ trois fois la force qui avait été supposée. La zone d'opérations sur l'île avait été préparée pour la défense avec le plus grand soin et par tous les moyens possibles…. Toutes les œuvres ont été camouflées avec une grande habileté…. L'incapacité, par manque d'informations, à apprécier correctement la situation ennemie a mis en danger l'attaque du XIe Fliegerkorps et a entraîné des pertes exceptionnellement élevées et sanglantes.

Peu de temps après la bataille, Wavell a remercié ses évacués « pour le grand courage et l'endurance avec lesquels vous avez tenté la défense de l'île de Crète. Je suis bien conscient des difficultés dans lesquelles vous avez accompli votre tâche et qu'il a dû apparaître à beaucoup d'entre vous que vous n'étiez pas suffisamment équipés et soutenus. En tant que commandant en chef, j'accepte la responsabilité de ce qui a été fait. C'était pour des raisons stratégiques nécessaire de tenir l'île… si cela pouvait raisonnablement être fait.

En note de bas de page, en raison de ses pertes élevées en Crète, Hitler a juré de ne plus jamais utiliser de parachutistes et de planeurs comme force d'assaut dans une opération majeure.

Cet article de Jon Diamond est apparu pour la première fois dans le réseau d'histoire de la guerre le 17 janvier 2019.

Image : Major-général Freyberg (à droite), commandant des forces alliées à la bataille de Crète. Mai 1941. Musée impérial de la guerre.


Origines du choléra

On ne sait pas exactement quand, exactement, le choléra a touché pour la première fois les gens.

Les premiers textes de l'Inde (par Sushruta Samhita au 5ème siècle avant JC) et de la Grèce (Hippocrate au 4ème siècle avant JC et Aretaeus de Cappadoce au 1er siècle après JC) décrivent des cas isolés de maladies de type choléra.

L'un des premiers comptes rendus détaillés d'une épidémie de choléra provient de Gaspar Correa, historien portugais et auteur de Legendary India, qui a décrit une épidémie au printemps 1543 d'une maladie dans le delta du Gange, situé dans la région de l'Asie du Sud au Bangladesh. et l'Inde. La population locale a appelé la maladie « moryxy », et elle aurait tué des victimes dans les 8 heures suivant le développement des symptômes et avait un taux de mortalité si élevé que les habitants avaient du mal à enterrer tous les morts.

De nombreux rapports de manifestations de choléra le long de la côte ouest de l'Inde par des observateurs portugais, néerlandais, français et britanniques ont suivi tout au long des siècles suivants.


Décès

Peu de temps après avoir arrêté le massacre des prisonniers de guerre en Afrique du Nord, Koch a été blessé à la tête. Le chef de combat très expérimenté a été renvoyé en Allemagne pour se remettre de ses blessures alors qu'il y était placé dans le Réserve du Führer. [3] Pendant sa convalescence, il a été impliqué dans un accident de voiture, il est mort dans un hôpital de Berlin de ces blessures en octobre 1943. SS-Reichssicherheitshauptamt à cause de sa critique ouverte de l'Ordre Commando. [1] De la famille élargie de Koch, il est connu et transmis jusqu'à aujourd'hui que le conducteur qui était dans sa voiture lors de l'accident de voiture a déclaré que Koch avait été tué par un faux accident de voiture qui lui avait été ordonné personnellement par Adolf Hitler lui-même. Le chauffeur a déclaré que cela était ancien à la pharmacienne Ingeborg Friedrich-Sander, l'épouse du parent direct de Koch et figure importante dans sa jeunesse, le pharmacien Hugo Friedrich-Sander (vivant à Hofgeismar/Allemagne), pour faciliter sa conscience avant qu'il ne doive mourir. . Il voulait que la famille sache la vérité. [ citation requise ]


Puttick, Edouard

Edward Puttick est né à Timaru le 26 juin 1890, fils de John Prior Puttick, un plaqueur de chemin de fer né à Londres, et de sa femme, Rachel Orpen, originaire du comté de Kerry, en Irlande. Il a fait ses études au Waitaki Boys' High School, à Oamaru, et en 1906, il a rejoint la branche d'ingénierie du département des routes (plus tard le département des travaux publics) en tant que dessinateur. Il a rejoint la Force territoriale au cours de sa première année et a été nommé sous-lieutenant dans le 15th (North Auckland) Regiment le 1er mai 1911. En 1912, il a été transféré au 5th (Wellington) Regiment et a été promu capitaine le 28 janvier 1914.

Au début de la Première Guerre mondiale, Puttick était membre de la force expéditionnaire néo-zélandaise aux Samoa, servant d'août 1914 à avril 1915. Il a ensuite rejoint le corps principal de la NZEF en Égypte et a été commandant de compagnie dans le 1er bataillon. , Nouvelle-Zélande Rifle Brigade en opération en janvier 1916 contre les pro-turcs Senussi de Cyrénaïque, qui menaçaient la frontière ouest de l'Égypte. En avril, il rejoint la division néo-zélandaise pour rejoindre le corps expéditionnaire britannique sur le front ouest près de la frontière française et belge en tant que capitaine d'état-major de la 2e brigade d'infanterie néo-zélandaise. En juillet, devenu major, il est nommé commandant en second du 4th Battalion, New Zealand Rifle Brigade, rôle dans lequel il participe à la bataille de la Somme. Lors de la bataille de Messines (Mesen) de juin à août 1917, il est nommé à deux reprises commandant provisoire du bataillon. Le 12 octobre 1917, il est promu lieutenant-colonel et reçoit le commandement du 3e bataillon de la New Zealand Rifle Brigade, qu'il dirige lors de la bataille de Passchendaele (Passendale). Au cours de l'offensive allemande du printemps 1918, il reçut une balle dans le poumon le 27 mars. Après sa convalescence en Angleterre, il devint commandant du dépôt de la New Zealand Rifle Brigade à Brocton, dans le Staffordshire.

Il rentra en Nouvelle-Zélande le 19 décembre 1918. Il épousa Irene Lillian Dignan à l'église St Andrew, Epsom, le 31 janvier 1919. Le 13 mars, il fut affecté à la réserve des officiers et réintégra le Département des travaux publics. Puttick a demandé une commission régulière mais a d'abord été refusée. Cependant, ses services sont prêtés à l'armée en août 1919 et, le 1er octobre, il est nommé au grade de major dans le New Zealand Staff Corps. En 1920, il commanda un petit corps expéditionnaire à Fidji pour aider le gouvernement colonial, confronté à une grève des travailleurs indiens des travaux publics et municipaux.

Une série de nominations de personnel a suivi. Puttick était quartier-maître général adjoint de 1924 à 1929, avec un bref intermède en tant qu'officier d'état-major responsable du 5e district régimentaire à Wellington. D'octobre 1929 à janvier 1933, il est officier d'état-major responsable du 1er district régimentaire à Auckland. Promu lieutenant-colonel le 1er octobre 1933, il est quartier-maître général entre 1934 et 1936. En 1937, désormais colonel à part entière, il se rend en Grande-Bretagne en affectation au War Office puis suit un cours à l'Imperial Defence College. Il a agi en tant que conseiller militaire de la délégation néo-zélandaise lors de la Conférence impériale de 1937 et a été l'un des trois huissiers néo-zélandais à l'abbaye de Westminster lors du couronnement du roi George VI.

De retour en Nouvelle-Zélande en 1938, il devint adjudant et quartier-maître général, à ce titre il dut faire face à la « révolte des quatre colonels » lorsque quatre commandants de brigade de la Force territoriale publièrent un manifeste critiquant la politique de défense du gouvernement. Puttick a insisté sur le fait qu'ils devraient être suspendus comme exemple pour l'armée pour avoir enfreint les règlements du roi et a soutenu qu'ils auraient dû démissionner avant d'être rendus publics. En 1939, il commanda le district militaire central alors que les préparatifs de guerre étaient en cours.

Puttick a navigué avec le 1er échelon de la deuxième force expéditionnaire néo-zélandaise en janvier 1940 en tant que brigadier commandant la 4e brigade d'infanterie néo-zélandaise. Pendant que le général Bernard Freyberg était en Grande-Bretagne, Puttick commandait la 2NZEF en Égypte.

Son expérience de combat pendant la Seconde Guerre mondiale s'est limitée aux campagnes de Grèce et de Crète. Il commandait la 4e brigade lors de la retraite du mont Olympe. En Crète, où Freyberg a été nommé commandant des forces alliées, Puttick a commandé la division néo-zélandaise du 29 avril au 27 mai 1941. Lors de la perte critique de l'aérodrome de Maleme aux mains des parachutistes allemands, il n'a pas réussi à s'assurer que le brigadier James Hargest du 5th New Zealand La brigade d'infanterie contre-attaque pour soutenir le 22e bataillon sur le périmètre de l'aérodrome. Après le retrait de Crète, le premier ministre néo-zélandais Peter Fraser, alors au Caire, lui propose le poste de chef d'état-major, poste qu'il occupe le 1er août 1941. Il devient également officier général commandant le Forces militaires néo-zélandaises. En avril 1942, il est devenu le premier soldat né en Nouvelle-Zélande à atteindre le grade de lieutenant général, puis il a été président du comité des chefs d'état-major.

Puttick avait ainsi un rôle clé en conseillant le gouvernement sur la préparation à faire face à une menace japonaise et sur l'allocation des ressources pendant la guerre du Pacifique. Il était convaincu que le Japon serait dissuadé d'envahir la Nouvelle-Zélande en raison de la puissance navale américaine et du manque de ressources attrayantes du pays, mais il reconnaissait le rôle que les préparatifs de la défense intérieure pouvaient jouer dans le maintien du moral du public. Dans le débat sur le retrait des forces des théâtres méditerranéens ou du Pacifique, Puttick a fait valoir que la 2e division néo-zélandaise ne devrait pas être ramenée à la maison avant la fin de la guerre en Europe : cela coûterait cher en transport maritime, et vaincre l'Allemagne était la première priorité. .

Debout de 5 pieds 10 pouces, avec des yeux marrons, un nez carré et des cheveux roux, Puttick a gagné le surnom de « le Red Hun » en raison de sa réputation de « travailleur formidable » et de « grand causeur ». Pendant la dépression, lorsque la formation militaire obligatoire a été abolie et l'avenir de l'armée indécis, son habitude de travail compulsif avait trouvé un débouché en cataloguant la bibliothèque de la base d'Auckland. Certains collègues ont eu du mal à s'entendre avec ses détracteurs et ont suggéré qu'il avait une «mentalité de travaux publics». Cependant, les rapports confidentiels sur lui entre les guerres l'ont toujours marqué le plus haut pour la capacité administrative, et ses évaluations militaires affichent un esprit clair et logique. Il a agi avec compétence lors des réunions du cabinet et s'est bien entendu avec les politiciens. L'exception était Fred Jones, le ministre de la Défense, qui n'a jamais pardonné à Puttick d'avoir organisé des magasins pour une expédition à l'île de garnison Fanning (Tabuaeran) dans les îles de la Ligne avant que le gouvernement n'ait accepté l'expédition.

Puttick a pris sa retraite à la fin de 1945. Il a été nommé KCB en 1946 et a dirigé le contingent néo-zélandais à la Victory Parade à Londres le 8 juin de la même année. À la retraite, il a écrit 25 Bataillon pour l'histoire officielle de la guerre. Sa femme est décédée en 1964 et il a vécu ses derniers jours dans un petit chalet au bord de la mer à Raglan. Il est décédé à Hamilton le 25 juillet 1976 et a été enterré avec tous les honneurs à Karori. Trois filles lui ont survécu. On se souvient d'Edward Puttick comme d'un chef d'armée très compétent pendant la plus grande période de danger de la Nouvelle-Zélande et l'effort de guerre le plus important du pays.


Le brigadier Leslie Andrew, VC, DSO, est né en Nouvelle-Zélande le 24 mars 1897. Il a servi son pays et l'Empire britannique pendant les deux guerres mondiales.

En raison d'un retrait tactique autorisé qu'il a effectué en tant que lieutenant-colonel commandant le 22e bataillon néo-zélandais défendant l'aérodrome de Maleme et le périmètre environnant sur l'île de Crète le 20 mai 1941, de nombreuses histoires ont lié son nom et son action comme, peut-être, le tournant de toute la bataille alors que les parachutistes allemands ont pris le contrôle de l'aérodrome au début du 21 mai, entraînant la perte de l'île aux mains de l'ennemi 11 jours plus tard. Cependant, un regard neuf sur les événements critiques entourant la décision de « le feu de l'action » d'Andrew ainsi que sur ceux de ses supérieurs et de ses collègues commandants de bataillon soulève certains points de discussion.

Andrew s'est porté volontaire pour le corps expéditionnaire néo-zélandais en 1916 et plus tard cette année-là, il s'est embarqué pour l'Égypte en tant que soldat du Wellington Infantry Regiment. Il combat pour la première fois et est blessé dans la Somme, à Flers-Courcelette en septembre 1916. Fait caporal, il combat à Messines en juin 1917. A Passchendaele en juillet 1917, Andrew, à la tête de deux sections d'infanterie, détruit une machine-allemande. nid d'armes à feu. En regardant une autre position de mitrailleuse, Andrew, de sa propre initiative, l'attaqua et la captura. Andrew et un autre homme ont continué à éclairer, rencontrant un troisième poste de mitrailleuses, qu'ils ont détruit avec des grenades à main, et sont revenus faire rapport sur les dispositions ennemies. Pour son leadership et sa bravoure, Andrew a reçu la Croix de Victoria (VC) le 31 juillet 1917, à La Bassée, en France, et promu sergent. Au début de 1918, alors qu'il était en Angleterre pour suivre une formation d'officier, il reçut une commission de sous-lieutenant. Pendant l'entre-deux-guerres, Andrew a occupé plusieurs postes et a été nommé capitaine en 1937.

Lorsque la Seconde Guerre mondiale éclata, Andrew fut envoyé en Angleterre en mai 1940 en tant que commandant du 22e bataillon, 5e brigade d'infanterie, 2e division néo-zélandaise. En mars 1941, le bataillon d'Andrew se rend d'abord en Egypte puis en Grèce, mais après la débâcle du Péloponnèse, ses troupes sont évacuées vers la Crète en avril 1941, faisant partie de la Creforce du général commandant Bernard Freyberg.

La 5e brigade d'infanterie, composée des 21e, 22e, 23e et 28e bataillons d'infanterie (maoris), était commandée par le brigadier James Hargest avec son quartier général à Platanias, à l'est de l'aérodrome de Maleme. Le 21e bataillon tenait un secteur intérieur, Vineyard Ridge, tandis que la zone du 23e bataillon était au nord, s'étendant vers la seule route côtière au nord de l'île. Le 22e bataillon d'Andrew s'est vu confier la lourde tâche de défendre un périmètre de cinq milles à l'extrémité la plus à l'ouest de la ligne alliée en Crète, qui comprenait l'aérodrome de Maleme, la colline 107 au sud de l'aérodrome, le village de Pirgos sur la route côtière nord, et la rive orientale du lit de la rivière Tavronitis. Avec deux autres aérodromes plus à l'est sur la côte nord de l'île, Retimo et Héraklion, Maleme devait être tenu à tout prix si Creforce devait réussir contre l'assaut aéroporté allemand prévu et un éventuel débarquement maritime prévu pour le 20 mai.

La colline 107 était une position défensive importante couvrant l'intégralité de l'aérodrome de Maleme et le camp de la Royal Air Force (RAF).Le 22e bataillon d'Andrew, avec 20 officiers et 600 autres rangs au début de la bataille, se composait du QG du bataillon au sommet de la colline 107 et de cinq compagnies de fusiliers (A, B, C, D) et de la Compagnie de quartier général, à Pirgos, qui combattaient comme compagnie de fusiliers. La réserve du bataillon était le peloton A du QG du bataillon avec deux chars Matilda « I » cachés au nord du QG prêts pour la contre-attaque. Au sommet de la cote 107, la compagnie A occupait les hauteurs au centre de la position du bataillon. La compagnie B tenait la crête (appelée par la suite crête RAP) juste au sud-est de la cote 107. Les trois pelotons de la compagnie C étaient disposés autour du périmètre de l'aérodrome s'étendant jusqu'au pont routier de Tavronitis. La Compagnie D détenait la rive est de la Tavronitis à partir du pont routier inclus au sud jusqu'à un point juste au sud-ouest de la cote 107.

À environ un mille au sud, également sur la rive est de la Tavronitis, se trouvait un peloton du 21e bataillon. Deux mortiers de 3 pouces couvraient l'aérodrome mais manquaient de plaques de base et étaient tous deux à court de munitions. Dans le périmètre du bataillon, mais pas sous le commandement direct d'Andrew, il y avait 10 canons Bofors (six mobiles et quatre statiques) situés autour de l'aérodrome, deux canons antiaériens de 3 pouces près de la colline 107 et deux canons navals de 4 pouces des Royal Marines sur la colline 107. vers l'avant au-dessus du centre droit de la compagnie D. Les pièces d'artillerie les plus lourdes étaient destinées à la défense côtière et étaient inefficaces contre les transporteurs de troupes volant à basse altitude.

Le brigadier Leslie Andrew photographié après la Seconde Guerre mondiale. Sa décision de se retirer de ses positions sur la Crète est controversée depuis des décennies.

Le plan de bataille de la 5e brigade prévoyait le colonel D.F. Le 23e bataillon de Leckie doit tenir ses positions et soutenir Andrew s'il est appelé par un signal de fusée éclairante. Les pertes du 23e Bataillon ont été légères car ses positions étaient à l'abri des bombardements aériens avant et pendant l'attaque. Le 21e bataillon du colonel J.M. Allen, bien en sous-effectif à cause des pertes en Grèce, a été chargé de choisir l'une des trois options lorsque l'attaque a commencé : se déplacer vers le Tavronitis, remplacer le 23e bataillon s'il se déplaçait pour soutenir Andrew, ou se tenir là où il était.

Le 20 mai, à partir de 8 heures, environ 40 planeurs allemands ont atterri à l'embouchure de la Tavronitis et plus loin dans le lit pierreux de la rivière. Ces planeurs devaient utiliser le terrain du lit de la rivière pour lancer leurs attaques sur l'aérodrome après avoir traversé le pont routier. La compagnie C, positionnée autour de l'aérodrome, engagea les Allemands. La compagnie D, surplombant le lit de la rivière, a fait des ravages parmi les troupes de planeurs avec des tirs précis d'armes légères. Malgré les pertes et les coups de feu constants des Néo-Zélandais, le major Franz Braun du QG du Luftlandsturmregiment a réussi à faire traverser à ses hommes le lit de la rivière de chaque côté du pont. Son supérieur, le brigadier. Le général Eugen Meindl a observé que la ligne le long de la Tavronitis n'était pas renforcée (ne contenant que la compagnie D d'Andrew), et il a envoyé son II bataillon sur un mouvement de flanc pour prendre la colline 107. Meindl savait l'importance stratégique de s'emparer de l'aérodrome et d'occuper la colline 107 pour permettre le débarquement ultérieur par voie aérienne de renforts allemands pour soutenir l'attaque.

Une séquence critique d'événements, qui, selon beaucoup, représente le tournant de toute la bataille de 11 jours, s'est produite dans l'après-midi et la nuit du 20 mai, conduisant finalement au retrait du 22e bataillon néo-zélandais de la colline 107 au petit matin. du 21 mai. Peu de temps après l'attaque, les lignes téléphoniques du poste de commandement d'Andrew vers le QG de la brigade à Platanias et ses compagnies ont été coupées par des bombes, le faisant ignorer le statut des compagnies C et D, qui manquaient de postes sans fil. Andrew avait un poste sans fil qui communiquait uniquement avec le QG de la brigade, et il a informé l'état-major de Hargest à 10 h 55 que le contact avec ses compagnies C et D avancées avait été interrompu. Il ne pouvait pas établir un bon contact visuel avec ces compagnies avancées à travers les bosquets de bambous, les oliveraies et un vignoble.

Les coureurs d'Andrew étaient inefficaces à cause des combattants allemands Messerschmitt Me-109 en maraude. Dès le début, Andrew ne pouvait pas faire fonctionner son bataillon en tant qu'unité. À l'approche de midi, les troupes aéroportées allemandes près du pont de Tavronitis ont percé entre les compagnies C et D et ont envahi le camp de la RAF. Andrew a envoyé des fusées éclairantes, le signal préétabli, pour appeler le soutien du 23e Bataillon, mais elles sont passées inaperçues à cause de la poussière et de la fumée.

À 11 h 40, le commandant du 23e bataillon a signalé au QG de la brigade « Zone bien sous contrôle ». A 13h45, le 21e Bataillon signale à Hargest que sa situation est satisfaisante. Quinze minutes plus tard, le capitaine Dawson, un officier d'état-major de la brigade, écrit dans son journal : « Pendant ce temps, toutes les choses étaient confuses mais nous n'avons pas senti qu'elles étaient mauvaises. Nous avons réalisé que 22 milliards prenaient un coup de marteau, mais nous pensions que la situation pouvait être gérée. »

Un message fondateur a été envoyé par Hargest à 14 h 25 au 23e Bataillon, déclarant : « Heureux de votre message de 11 h 40. Ne fera PAS appel à vous pour une contre-attaque à moins d'une position très sérieuse. Jusqu'à présent, tout est en main et les rapports des autres unités sont satisfaisants. La négation par Hargest de la contre-attaque du 23e Bataillon allait avoir des conséquences dévastatrices.

Les événements à l'aérodrome et sur la colline 107 ne se passaient pas bien malgré l'état d'esprit optimiste de Hargest. À 14 h 55, Andrew a envoyé un signal sans fil à Hargest que son QG de bataillon au sommet de la colline 107 avait été pénétré par les Allemands. Près d'une heure plus tard, Andrew a signalé au QG de la brigade que son flanc gauche avait cédé. Comme il n'avait aucun lien de communication avec ses compagnies éloignées, il a demandé que le QG de la brigade contacte la Compagnie du QG du 22e Bataillon à Pirgos pour envoyer des renforts désespérément nécessaires.

Ayant désespérément besoin de secours, Andrew a contacté Hargest à 17 heures et a demandé au 23e Bataillon de lancer sa contre-attaque prévue. Hargest a rejeté la demande, déclarant que le 23e bataillon était en train de combattre son propre assaut allemand. À la recherche d'une solution à sa situation difficile, Andrew a lancé une contre-attaque locale sur l'écart entre les compagnies C et D au pont de Tavronitis avec sa réserve de peloton A et ses deux chars « I » convoités. L'attaque échoua et il en avisa Hargest à 17 h 45 via son poste sans fil et mentionna qu'il envisageait un retrait limité vers la crête RAP où se trouvait la compagnie B.

Hargest a dit : « Si vous devez, vous devez. » Il a également promis d'envoyer deux compagnies, une du 23e bataillon et une du 28e bataillon (maori), pour renforcer Andrew. A 19 h 30, les deux compagnies de renfort partent avec les 23e et 28e bataillons qui doivent rejoindre Andrew à 20 h 45 et 21 h, respectivement. À 21 h, Andrew a dit à Hargest, via un signal faible sur sa radio, qu'il allait effectuer son retrait limité de la compagnie A et de son QG de bataillon vers la crête RAP de la compagnie B sur le versant est de la colline 107. À ce moment, seuls les La compagnie de renfort du 23e Bataillon était arrivée.

Dans ce tableau d'un artiste de combat néo-zélandais, les corps des troupes aéroportées allemandes tombées sous les canons des défenseurs du Commonwealth alors qu'ils sortaient de leur planeur reposent sous le soleil brûlant de la Méditerranée. La capture de la Crète a coûté cher aux Allemands en vies humaines et en avions.

Peu de temps après, en attendant l'arrivée de la deuxième compagnie de renfort, Andrew a décidé que sa nouvelle position sur la crête RAP était intenable. Il a ensuite commis une erreur tactique capitale et a retiré les 250 troupes survivantes des compagnies A et B sous le couvert de l'obscurité. Une compagnie du 23e bataillon a servi de guide pour couvrir le retrait total de la cote 107 jusqu'à la ligne entre les 21e et 23e bataillons sur Vineyard Ridge. Andrew a envoyé des coureurs aux compagnies C, D et HQ, mais aucun n'a réussi.

Presque inconscient des événements entourant l'abandon de la colline 107, Hargest a envoyé un message au brigadier Edward Puttick, le commandant de la division, relayant que le 23e bataillon et la 7e compagnie de campagne étaient « fatigués mais en bonne forme … des centaines d'Allemands morts dans la région … toutes les unités surveilleraient de près la plage. Certains observateurs ont cité le manque de jugement de Hargest comme raison pour ne pas contre-attaquer immédiatement avec le 23e Bataillon, tandis que d'autres se sont demandé si Hargest était simplement confus et mal informé.

La décision d'Andrew, prise au combat et dans le brouillard de la guerre, céda l'aérodrome de Maleme aux Allemands. À l'aube du 21 mai, aucune troupe néo-zélandaise ne restait dans le périmètre de l'aérodrome. Les survivants de la compagnie D sur le Tavronitis, en apprenant qu'Andrew avait quitté la crête RAP, n'eurent d'autre choix que de battre en retraite. Le commandant de la compagnie C a appris la décision d'Andrew de se retirer de la colline 107 au petit matin du 21 mai, l'obligeant à éloigner ses troupes survivantes de l'aérodrome à 4 h 30. Sans la colline 107, le tir direct des Néo-Zélandais ne pouvait atteindre que l'extrémité est de la piste, faisant de Maleme un aérodrome ennemi opérationnel efficace avant le début du deuxième jour de la bataille. Le 100e régiment Gebirgsjäger a commencé à renforcer Maleme à 17 heures le 21 mai.

Les faiblesses du 22e bataillon à Maleme le 20 mai étaient innombrables. Compte tenu de ses pertes en Grèce, il n'était pas suffisamment dimensionné pour un périmètre de cinq milles et ses armes étaient inférieures en nombre et en qualité. Le bataillon n'avait que 60 pour cent de ses mitrailleuses et les mortiers manquaient de plaques de base et de munitions suffisantes. Huit de ses 20 officiers sont devenus des victimes le 20 mai. On ne saurait trop insister sur les lignes téléphoniques interrompues à cause des dommages causés par les bombes et la pénurie de postes sans fil, car elles ont contribué de manière critique à l'ignorance d'Andrew du sort et de la position de ses compagnies C, D et QG.

Les deux chars "I", qu'Andrew convoitait pour une contre-attaque locale, se sont avérés inutiles contre la brèche allemande à travers la Tavronitis. La tourelle d'un char ne traversait pas et ses munitions ne rentraient pas. La tourelle du deuxième char s'est coincée dans le lit de la rivière et, après son abandon, elle a servi de casemate allemande. Le soutien de l'artillerie était rare, les demandes d'Andrew étant refusées car la multiplicité des commandements entravait la prise de décision tactique. Les canons antiaériens, situés pour la défense côtière, ne pouvaient pas combattre l'assaut aérien à plusieurs endroits. Enfin, il n'y a eu aucune réponse aux bombardements et mitraillages incessants de la Luftwaffe sur les positions défensives et aux mouvements de troupes des Néo-Zélandais, en particulier pendant les heures de clarté.

À la tombée de la nuit le 20 mai, Andrew ne comptait avec certitude que sur deux (A et B) de ses cinq compagnies. Si la compagnie D avait été anéantie, comme le suggérait un retardataire, l'ennemi pourrait traverser la Tavronitis n'importe où sur sa longueur. La contre-attaque préétablie qu'il attendait à la fois du 23e et peut-être du 21e bataillons ne s'est jamais concrétisée, constituant un changement radical par rapport au plan de bataille original.

Andrew était prédisposé à utiliser la couverture de l'obscurité pour ajuster sa position sur la colline 107 pour une meilleure défense. C'était prééminent dans son état d'esprit lorsqu'il a parlé à Hargest d'un retrait limité vers son QG de la compagnie B sur la crête RAP après l'échec de sa contre-attaque locale. Après son premier retrait tactique limité vers la crête RAP, Andrew craignait une attaque du sud-ouest contre son nouveau front sur la crête RAP, craignant que les restes de son bataillon puissent y être chassés le matin.

Enfin, Andrew n'a pas pu faire comprendre à Hargest l'ampleur de sa situation difficile. Les mauvaises communications et les discussions dysfonctionnelles avec Hargest n'ont pas exhorté Andrew à mettre en œuvre un plan alternatif pour défendre la colline 107 autre que le retrait total. L'épuisement et une blessure légère ont aggravé sa vision pessimiste de la situation tactique. Andrew a peut-être été précipité, mais l'accumulation de communications défectueuses, d'attaques ennemies lourdes, de bombardements aériens et de mitraillages incessants, de contre-attaques ratées et de renforts tardifs par les deux compagnies de Hargest ont fortement influencé son plan pour un deuxième retrait total vers Vineyard Ridge pour rejoindre la ligne entre 21e et 23e bataillons.

Ironiquement, si Andrew avait pu observer ses compagnies C et D avant la tombée de la nuit, il aurait vu que la première défendait toujours fortement l'aérodrome et que la seconde était intacte le long de la Tavronitis. Les compagnies C et D ont subi de nombreuses pertes, mais elles ont infligé des pertes beaucoup plus importantes aux envahisseurs. Andrew n'était pas au courant de ces faits et s'est attardé sur la forte accumulation allemande à son ouest, qui, selon lui, serait lancée contre ses compagnies A et B restantes.

Les parachutistes allemands descendent de leur avion de transport Junkers Ju-52 au-dessus de l'île de Crète. La prise de l'aérodrome de Maleme marque un tournant dans la bataille de l'île et facilite l'introduction de renforts allemands.

Les Alliés auraient pu tenir la Crète si des postes de radio sans fil supplémentaires avaient été disponibles parmi les compagnies séparées du 22e Bataillon. Par chance, l'autre compagnie de renfort du 28e bataillon maori a atteint l'aérodrome dans l'obscurité et n'était qu'à 200 mètres du poste de commandement de la compagnie C. Cependant, les Maoris croyaient que la compagnie C avait été envahie et refoulée, craignant une attaque aérienne à l'aube. Si les Maoris s'étaient associés à la compagnie C et avaient continué à défendre l'aérodrome le 21 mai, le cours de toute la bataille aurait pu changer.

Qu'est-ce qu'Andrew aurait pu décider d'autre au QG de la compagnie B sur la crête RAP ? Bien que les deux compagnies de renfort des 23e et 28e bataillons aient pu être retardées, Andrew a peut-être été trop pessimiste une fois arrivés. Comme David Davin, l'auteur officiel néo-zélandais de la campagne, l'a écrit : « Avec leur arrivée, Andrew aurait pu s'attendre à avoir quatre sociétés raisonnablement solides avec lesquelles détenir un périmètre plus étroit basé sur [Hill] 107…. Tant qu'il tenait le coup, l'ennemi ne pouvait pas s'emparer de l'aérodrome ou se concentrer entièrement sur la conduite plus à l'est. Davin a poursuivi: "Andrew avait l'intention de placer les deux compagnies de renfort sur [Hill] 107 à leur arrivée et de maintenir les compagnies A et B sur la crête RAP … cela semble un plan beaucoup plus faible que de concentrer toutes ses forces sur et autour de [Hill] 107 lui-même.

Andrew n'avait pas complètement abandonné l'espoir de tenir la colline 107 car entre 21h00 et 22h00, il a positionné la nouvelle compagnie A du 23e bataillon au sommet de la colline 107 pour permettre à sa propre compagnie A de se retirer sur la crête RAP. En réalité, une fois qu'Andrew a effectué le premier retrait limité de sa compagnie A vers la crête RAP au lieu de tenir le sommet de la colline 107 avec toutes les troupes disponibles, les inconvénients de cette nouvelle position le rongeaient. Andrew a estimé que la colline 107 avait été auparavant le centre de son système défensif et qu'elle n'était maintenant détenue que par la compagnie A du 23e bataillon. Si cette compagnie ne parvenait pas à tenir la crête de la colline 107 le lendemain, l'ennemi dominerait la crête RAP, qui était maintenant la position principale du 22e Bataillon.

La crête RAP avait peu de couverture naturelle, et les hommes d'Andrew manquaient d'outils et de temps pour creuser de nouvelles défenses avant l'aube. Andrew craignait que ses hommes ne soient exposés aux inévitables bombardements et bombardements aériens de la lumière du jour, en plus des tirs d'armes légères des troupes aéroportées allemandes. Il prévoyait de lourdes pertes parmi ses troupes survivantes des compagnies A et B, d'autant plus qu'elles seraient incapables de se dégager pendant la journée.

En outre, l'absence de la compagnie B de renfort du 28e bataillon et le silence continu de ses propres compagnies C, D et QG pesaient indûment sur l'esprit d'Andrew, ce qui semblait confirmer les craintes d'Andrew qu'elles soient anéanties. Ces exigences pragmatiques ont contraint Andrew à décider à la hâte de son deuxième retrait complet de la cote 107 jusqu'à la ligne entre le 21e et le 23e bataillons sur Vineyard Ridge. Si la Compagnie B du 28e Bataillon était arrivée en même temps que la Compagnie A du 23e Bataillon, cela aurait peut-être permis à Andrew de voir qu'il y avait d'autres options. Davin a fait valoir qu'avec l'arrivée simultanée des deux compagnies de renfort, « il était encore temps de changer d'avis [d'Andrew] et de retourner à [la colline] 107. À défaut d'un tel renversement de plan, il n'avait d'autre choix que de continuer à se retirer et comment malheureux pour l'avenir de la défense ce cours était.

Les troupes aéroportées allemandes sont descendues sur la Crète en mai 1941 pour capturer des positions clés, y compris l'aérodrome de Maleme. Une mauvaise communication entre les commandants britanniques a entraîné le retrait de positions clés qui auraient pu contrecarrer la victoire allemande éventuelle.

Qui d'autre a commis des erreurs critiques ? Le lieutenant-colonel. Allen et Leckie auraient dû mettre en œuvre leurs ordres de pré-invasion de contre-attaquer immédiatement si les Allemands avaient obtenu un logement sur l'aérodrome. Le 23e Bataillon et le 21e Bataillon en sous-effectif étaient à une certaine distance mais auraient dû être en mesure d'aider le 22e Bataillon.

La part du lion de la faute revient à Hargest, qui a nié l'exécution du plan de bataille d'avant l'invasion consistant à envoyer le 23e bataillon et peut-être le 21e bataillon également pour aider le 22e bataillon s'il était dans une situation désespérée. Cette contre-attaque d'un ou peut-être deux bataillons aurait repoussé les Allemands à travers le pont de Tavronitis et le lit de la rivière, comme l'attestèrent plus tard les Allemands. L'envoi par Hargest de seulement deux compagnies de renfort était insuffisant pour assurer une défense adéquate de la cote 107 et trop tardif pour contrer le pessimisme croissant d'Andrew.

Paradoxalement, c'était Hargest, tout en n'évaluant pas correctement la situation désastreuse d'Andrew en restant à son QG de Platanias, qui possédait un état d'esprit irréaliste et optimiste qu'il transmettait à la fois à ses commandants de bataillon subordonnés et à ses supérieurs. Le brigadier Puttick n'a pas non plus saisi la grave situation d'Andrew à l'aérodrome de Maleme et à la colline 107 le 20 mai pour assurer correctement une réponse plus agressive de la part de Hargest. Les hésitations du général Freyberg au sujet d'une attaque maritime imminente par rapport à d'autres atterrissages aériens ont peut-être assombri sa réflexion stratégique.

Cependant, le rapport d'Hargest sur une situation "assez satisfaisante" à Maleme n'a contribué qu'à une mauvaise communication générale le long de la chaîne de commandement, ce qui a amené Freyberg à hésiter à engager l'ensemble du 23e Bataillon à contre-attaquer et à défendre l'aérodrome de Maleme au début du 20 mai en raison de sa "responsabilité de défense côtière.

Après son évacuation de Crète, le 22e bataillon s'est regroupé en Égypte et est entré dans la campagne d'Afrique du Nord plus tard en 1941, toujours sous le commandement d'Andrew. Fin novembre 1941, le bataillon, qui faisait toujours partie de la 5e brigade d'infanterie, était situé à Menastir, où le QG de la brigade fut envahi et le brigadier Hargest capturé.Andrew a pris la relève en tant que commandant de brigade temporaire et « pour ses compétences et son leadership exceptionnels au cours de la période très difficile du 25 novembre au 9 décembre », il a reçu l'Ordre du service distingué (DSO).

Les fallchirmjager allemands convergent vers une ferme quelque part en Crète. Bien qu'ils aient subi de lourdes pertes, les Allemands ont capturé l'île avec l'aide d'un retrait tactique britannique de l'aérodrome de Maleme et des principales positions environnantes qui auraient pu être inutiles.

Andrew a quitté le commandement de son bataillon le 3 février 1942 et est retourné en Nouvelle-Zélande, où il a été promu colonel et a pris le commandement de la zone de la forteresse de Wellington. En 1952, Andrew est promu brigadier. Il est décédé le 8 janvier 1969 et ses nombreuses médailles, dont la VC et la DSO, sont exposées au New Zealand Army Museum, Waiouru.

Jon Diamond contribue fréquemment à Histoire de la Seconde Guerre mondiale. Son livre de la série Command sur le maréchal Archibald Wavell a été publié par Osprey Publishing en 2012.

Commentaires

Merci si vous avez des informations sur le fait que le 2e corps d'armée NZ19 a été impliqué dans la défense immédiate de Maleme au cours de la période dont vous parlez. Étaient-ils également impliqués dans le combat de la 42e rue? Merci beaucoup


L'opération Mercury - l'invasion de la Crète par l'Allemagne nazie - a commencé le 20 mai 1941, lorsque des planeurs et des parachutistes ont plongé dans la poussière et la fumée émises par les bombes et les canons de la Luftwaffe. Au sol, une armée mixte britannique, du Dominion et de la Grèce a levé ses canons à leur rencontre. Le pilier de la défense alliée, où le conflit était le plus féroce et son issue décidée, était la 2e division néo-zélandaise. Soixante ans plus tard, alors que les foules se rassemblaient en souvenir des nombreuses personnes qui ont perdu la vie lors de cet affrontement sauvage, Mark Bathurst a foulé le champ de bataille et a écouté ceux qui avaient des histoires à raconter.

« Tout était là. Tous juste ici dans ce coin. Les bras tendus, des cheveux blancs s'échappant de sous sa casquette de baseball bleue, Mick Reardon gesticulait et pointait du doigt. « Ils avaient la portée précise. Un obus de mortier est arrivé et a touché les garçons couchés ici, et un casque est passé juste à côté de moi. Il souffla à travers les lèvres pincées et traça un arc dans l'air avec sa main droite, l'index tournoyant.

"J'étais allongé à l'extérieur du cimetière, juste au-dessus du mur là-bas." Nous avons traversé l'entrée pour jeter un coup d'œil. "Là."

Le sol avait été bétonné et un abribus avait été érigé, il y avait même une poubelle à roulettes, mais il n'en manqua pas une miette. "Je n'aurais jamais pensé rester ici à nouveau. Un casque… est passé juste devant moi…"

Lors du 60e anniversaire de la bataille de Crète, en mai 2001, j'avais rejoint Mick et d'autres anciens combattants sur l'île de la mer Égée pour ce qui était présenté comme le dernier souvenir officiel du conflit. Un programme d'activités commémoratives d'une semaine a atteint son paroxysme avec des services commémoratifs séparés en l'honneur des pays qui ont participé aux combats : la Grèce, la Nouvelle-Zélande, l'Australie, la Grande-Bretagne et l'Allemagne.

Un mois auparavant, j'étais à Gallipoli, à quelque 550 km de l'autre côté de la mer Égée, pour marquer le jour de l'Anzac. Le passage inexorable des années signifie que les combats là-bas ne sont plus rappelés de première main, et pour avoir un aperçu de l'expérience de la bataille, il faut se tourner vers les archives écrites. En Crète, par comparaison, les événements de mai-juin 1941, et les années d'occupation nazie qui ont suivi, sont l'étoffe d'une mémoire chauffée à blanc pour les nombreuses personnes encore en vie qui les ont vécues. Nous ne parlons pas d'histoire ici, mais d'hier des gens.

Certains historiens ont qualifié la période allant de la déclaration de guerre autrichienne à la Serbie en juillet 1914 à la capitulation inconditionnelle du Japon en août 1945 de guerre de trente et un ans. Dans ce contexte, il n'est pas si surprenant que les troupes britanniques et du Dominion, 26 ans après le débarquement de Gallipoli, aient à nouveau été engagées dans des opérations militaires en Méditerranée. Les vainqueurs de Versailles avaient simplement écorché le serpent impérialiste allemand, ne l'avaient pas tué. Maintenant, sous le drapeau à croix gammée et plus venimeux que jamais, le vieil ennemi était à nouveau concentré sur la domination européenne et l'expansion vers l'est.

Exaspéré par l'invasion bâclée de la Grèce au cours de l'hiver 1940-1941 par le complice italien Benito Mussolini, Adolf Hitler a pris les choses en main. Pour protéger les champs pétrolifères roumains de Ploesti et renforcer son flanc sud avant de lancer l'opération Barbarossa - l'invasion de la Russie soviétique - il frappe simultanément la Yougoslavie et la Grèce depuis la Roumanie et la Bulgarie alignées sur l'Axe.

Sous-effectifs et sous-équipés, les forces grecques et britanniques à sa manière, y compris la 2 Division néo-zélandaise inexpérimentée, n'étaient tout simplement pas à la hauteur de la force d'invasion superbement entraînée avec son blindage lourd et son soutien aérien écrasant. Pendant trois semaines, ils se replient sur les ports près d'Athènes et sur le Péloponnèse, d'où les navires des marines royale et marchande transportent quelque 50 000 hommes vers la Crète et Alexandrie. 14 000 autres ont été laissés pour compte et faits prisonniers alors que le foyer de la démocratie tombait sous le joug nazi.

Débordés par la blitzkrieg d'Hitler sur la Grèce continentale et évacués par bateau vers la Crète, les troupes britanniques, australiennes et néo-zélandaises débarquent dans la baie de Souda fin avril.

De nombreux Néo-Zélandais évacués en Crète ont navigué dans la baie de Souda, un grand port naturel sur la côte nord, le jour de l'Anzac. Des navires coulés, victimes des bombardiers-torpilleurs italiens et des Stukas allemands, jonchaient la crique. Épuisés, les hommes ont installé leur camp parmi les oliveraies derrière le village abandonné au bord de l'eau de Souda et la ville vénitienne voisine de Hania.

Certains continuèrent bientôt leur chemin vers Alexandrie, tandis que les autres croyaient qu'ils allaient suivre dans peu de temps. Mais le 30 avril, le général Sir Archibald Wavell, commandant en chef du Moyen-Orient, a informé le commandant de division néo-zélandais, le major-général Bernard Freyberg, qu'une attaque allemande contre la Crète était attendue dans quelques jours. Freyberg a été dûment nommé officier général commandant la Creforce. La défense de l'île devait être la sienne.

La valeur stratégique de la Crète était évidente pour les planificateurs militaires britanniques et de l'Axe depuis l'année précédente. En tant que base aérienne, l'île pourrait être utilisée par les Britanniques pour sonder les Balkans et menacer Ploesti en particulier et par l'Axe pour frapper l'Égypte et le canal de Suez et pour harceler la Royal Navy, la puissance maritime dominante dans la région. En tant que base navale, il offrait le plus grand port naturel de la Méditerranée orientale, bien qu'il ne disposait encore que d'installations portuaires minimales.

Au début de la campagne réussie de la Grèce contre l'invasion italienne, la Grande-Bretagne avait entrepris de mettre la Crète en garnison pour les Grecs. La 5e division crétoise, persuadée que sa maison était en sécurité entre les mains des Britanniques, avait rejoint les combats sur le continent. Malheureusement, Wavell n'avait épargné guère plus qu'une force d'infanterie symbolique pour les remplacer. Une formation de la Royal Marine équipée de quelques batteries antiaériennes s'était depuis installée dans la baie de Souda, tandis qu'une force aérienne réduite et un assortiment dérisoire de canons de campagne et de chars légers de qualité inférieure avaient également trouvé leur chemin vers l'île. La forteresse de Crète, cependant, ce n'était pas le cas.

Les ressources n'étaient plus disponibles maintenant que la campagne grecque était terminée. De grandes quantités d'avions, d'armes lourdes, de véhicules de transport, de matériel de communication et de magasins avaient été perdus ou abandonnés en vol et ne pouvaient pas être facilement remplacés, d'autant plus que Wavell avait d'autres problèmes urgents en Afrique du Nord et ailleurs.

Moins d'un mois plus tard, à la suite d'un assaut aéroporté sur l'île - le premier du genre dans l'histoire militaire - l'infanterie allemande emplana près d'Athènes pour être transportée par avion vers l'aérodrome de Maleme, abandonné par la 5e brigade néo-zélandaise après les combats acharnés du premier jour.

Les plans allemands d'attaque contre la Crète prenaient forme depuis début avril. Compte tenu de la force de la Royal Navy, ceux-ci tournaient autour d'un assaut aérien plutôt que d'un débarquement amphibie. Hitler était à la fois excité et sceptique à l'égard d'une telle innovation. Le général Kurt Student, fervent partisan de l'utilisation stratégique des parachutistes et des planeurs, a surmonté les doutes du Führer, étant entendu que les préparatifs de Barbarossa ne seraient pas compromis et que, comme assurance contre les catastrophes, l'offensive aérienne serait renforcée et approvisionnée par mer. . C'est ainsi que l'opération Mercure est entrée en action.

Les Britanniques disposaient de renseignements solides sur le plan d'attaque allemand au fur et à mesure qu'il se développait, grâce à leur installation de décryptage et de décryptage à Bletchley Park. Ici, les cryptanalystes ont pu déchiffrer le trafic radio allemand et ainsi révéler les intentions de l'ennemi. Cette source la plus secrète d'informations militaires était connue sous le nom d'Ultra. Il était si précieux que les commandants sur le terrain, Freyberg inclus, étaient tenus dans l'ignorance de sa véritable nature. On leur a simplement demandé d'accepter l'intelligence Ultra comme absolument fiable, tandis que des rumeurs d'espions haut placés circulaient comme écran.

Les dispositions de Freyberg en réponse au plan d'attaque allemand, et ses actions au cours de la bataille qui s'ensuivit, ont suscité les critiques de certains commentateurs, qui pensent qu'il a trop insisté sur la menace maritime. D'autres ont fait valoir que, bien qu'il craignait clairement qu'une attaque aérienne et maritime combinée se révèle excessive compte tenu des ressources limitées dont il disposait, Freyberg était parfaitement conscient de l'importance secondaire de surveiller les plages et de l'importance primordiale de défendre les principales cibles de Student - le aérodromes de Maleme, Rethimno et Iraklio (voir la carte).

Ce qui est généralement admis, cependant, c'est qu'un certain nombre de commandants sur le terrain de Freyberg se sont montrés insuffisamment vifs d'esprit une fois la bataille engagée, avec une inquiétude indue quant à la possibilité qu'une attaque maritime majeure joue un rôle dans leurs délibérations. Les conséquences de leurs échecs étaient en effet graves.

Tôt par une douce soirée, le long de la côte à l'ouest de Hania, j'ai marché en amont devant des arbustes et des parterres de fleurs.

Arrivant au dernier virage du chemin, je m'arrêtai, momentanément fasciné.

La colline au-dessus était un tapis rouge, recouvert d'une couverture végétale dense en pleine floraison. Immédiatement devant moi, une haute croix, peinte en gris des champs, s'élevait en une austère bénédiction. Baigné dans la lumière rougeoyante du soleil couchant, l'endroit paraissait ensanglanté. La beauté et la paix étaient imprégnées d'un sens du drame wagnérien.

Le Deutscher Soldatenfriedhof, ou cimetière de guerre allemand, est le dernier lieu de mémoire de quelque quatre mille cinq cents morts.

Des rangées de pierres tombales étaient placées à plat dans le tas cramoisi. Des trios occasionnels de croix pâles et trapues dépassaient, tandis qu'ici et là un bouquet de fleurs - une étonnante touche verticale de violet, de jaune ou de crème - témoignait d'une vie dont on se souvenait.

La vue de ce champ vermillon de repos, de mer et de montagnes, de villes et de villages maintenant scintillants de lumières, n'était pas indigne d'une contemplation éternelle. Surtout pour ceux dont on se souvient là-bas. Un peu plus bas, entre la route et la plage, se trouvait un aérodrome : Maleme. A côté de son périmètre ouest coulait une rivière aux rives pierreuses, coulé bas, la Tavronitis. Le cimetière se trouvait sur le flanc d'une colline autrefois connue sous le numéro 107.

Je regardais où la bataille de Crète a été gagnée et perdue.

Freyberg a installé son quartier général dans une carrière à flanc de colline juste à l'est de Hania. Lisant, puis détruisant méticuleusement, chaque élément d'intelligence Ultra qui lui était transmis, il déploya ses forces pour contrer l'invasion imminente. La division néo-zélandaise couvrait le secteur Maleme-Hania, les quatre bataillons de la 5 brigade néo-zélandaise, sous le commandement du brigadier James Hargest, se voyant confier la tâche primordiale de défendre l'aérodrome de Maleme. N'ayant pas d'outils de retranchement, les hommes ont creusé des tranchées et des latrines avec des baïonnettes et des casques, et ont fabriqué des viseurs pour leur artillerie de campagne délabrée à partir de ferraille.

Les bombardements et les bombardements réguliers de la Luftwaffe, connus sous le nom de haine quotidienne, ont poussé tout le monde à se mettre à l'abri, non seulement pour sauver leur vie, mais pour éviter de révéler leurs positions. La dissimulation était vitale pour assurer la surprise. Dans la bataille à venir, au moins pour commencer, il n'y aurait pas de front à proprement parler. L'ennemi tomberait du ciel sur une vaste zone, de sorte que les attaquants et les défenseurs seraient instantanément mêlés. La défense, par conséquent, impliquerait une attaque instantanée - se jetant sur l'ennemi là où il a débarqué avant d'avoir eu le temps de sécuriser un logement, et de mobiliser des réserves pour briser les concentrations partout où elles ont commencé à se former.

L'initiative serait requise à tous les niveaux de commandement—le peloton et la compagnie ainsi que le bataillon et la brigade. Aucune aide ne pouvait être attendue de l'air, les quelques avions restants de la RAF ayant été retirés.

De nombreux parachutistes ont sauté par-dessus des positions alliées camouflées et, en conséquence, ont subi de lourdes pertes à la fois dans les airs et au cours de leurs premiers instants au sol. Des parachutes, abandonnés ou avec des cadavres attachés, festonnaient la campagne.

Le matin du 20 mai, à travers la poussière et la fumée projetées autour de Maleme par la haine quotidienne, des flottes de planeurs virevoltaient étrangement vers la terre, tirant du sol une grêle de tirs d'armes légères. Certains ont été abattus, d'autres se sont écrasés et se sont brisés. Les pertes étaient lourdes.

Quelques instants plus tard, l'air palpitant au rythme du bourdonnement des moteurs lourds, une procession apparemment sans fin de transports Junkers 52 se précipita au-dessus de l'île, hémorragiquement des flots de noir qui se séparaient en traînées de formes en V à baldaquin. Un vacarme de mitrailleuse Bren et de tirs de fusils gonflait sous les parachutistes impuissants qui pendaient. Pour beaucoup de dégorgés sur des positions cachées, c'était leur dernier saut. Certains ont terminé leur descente comme des cadavres, d'autres ont été envoyés au sol avant d'avoir pu se libérer de leur harnais. D'autres encore ont été abattus alors qu'ils tentaient d'atteindre les cartouches d'armes lourdes larguées avec eux. Quelques-uns sont tombés dans la mer et se sont noyés. Les parachutes étaient suspendus comme des linceuls aux oliviers, aux poteaux télégraphiques et aux toits des bâtiments.

Non seulement des soldats néo-zélandais, mais des civils crétois - hommes, femmes et enfants, armés de fusils anciens, de couteaux et de pelles - ont traqué les Allemands dispersés et momentanément vulnérables. Mais la pousse de dinde a été de courte durée. Les survivants donnaient bientôt un compte rendu mortel d'eux-mêmes alors qu'ils se formaient en unités.

Les plus menaçants étaient ceux du Régiment d'assaut, la plus grande formation de Student, qui est descendu sur un terrain non défendu à l'ouest de la rivière Tavronitis. Ils lancèrent bientôt un assaut déterminé sur l'aérodrome de Maleme et les positions qui le surplombaient sur la colline 107, tenue par le 22 bataillon, et s'emparèrent d'un camp de la RAF au centre du périmètre néo-zélandais.

Paralysé par des communications désespérément inadéquates, le commandant de bataillon, le lieutenant-colonel Leslie Andrew, n'a pas été en mesure d'évaluer correctement l'état de la bataille là où les combats ont été les plus féroces. La pression montait clairement, mais d'où aussi la nécessité d'une contre-attaque rapide. Pourtant, malgré des demandes d'aide de plus en plus urgentes, il n'a pas réussi à convaincre un Hargest curieusement indifférent, au QG de la brigade, ou les commandants de réserve eux-mêmes, d'envoyer de l'aide.

Dans un désespoir croissant, Andrew engagea sa propre maigre réserve - une paire de chars Matilda et un peloton d'infanterie - mais les chars échouèrent et les hommes furent repoussés. Andrew a maintenant informé Hargest de son intention de se retirer. « S'il le faut, il le faut », fut la réponse déconcertante, bientôt suivie d'un engagement tardif d'envoyer deux compagnies de renforts. Andrew a tenu bon jusqu'à la tombée de la nuit, mais sans aucun signe du soutien promis, il a finalement pris la décision fatidique de retirer ses hommes. Au moment où les renforts sont arrivés, l'aérodrome et la colline 107 avaient été abandonnés.

Ceux qui ont survécu à la chute près de Galatos - une scène recréée par l'artiste de guerre Peter McIntyre - se sont rassemblés dans Prison Valley et ont engagé la 10 NZ Brigade, une formation d'infanterie de base composée d'artilleurs et de militaires néo-zélandais, ainsi que quelques régiments grecs mal armés et mal dirigés.

Que les Allemands n'aient pas emménagé immédiatement était ironique. Andrew s'était retiré, craignant que ses unités les plus avancées, avec lesquelles il avait perdu le contact, n'aient été anéanties et que, sans soutien, ses forces restantes soient décimées au retour de la Luftwaffe dans la matinée. En fait, le long du bord ouest de l'aérodrome et du côté Tavronitis de la cote 107, les hommes s'accrochaient toujours sinistrement. L'ordre de se retirer ne les a jamais atteints.

De leur côté, les Allemands craignaient que la bataille ne soit presque perdue. La reconnaissance n'avait pas réussi à repérer la plupart des positions camouflées au sol, de sorte que leur descente, dans une opposition féroce et inattendue, avait été très désorientante, et ils n'avaient pas atteint un seul de leurs objectifs. Leurs pertes épouvantables - à la tombée de la nuit, ils n'avaient que 57 combats face à l'aérodrome - comprenaient la plupart des commandants de peloton, de compagnie et de bataillon. Les survivants attendaient la contre-attaque attendue avec appréhension.

Les deux commandants de bataille, eux aussi, ont été trompés quant à la véritable situation. À son quartier général à Athènes, Student a subi d'énormes pressions pour faire avorter ce qui était considéré comme une opération désastreuse. Maleme était aussi bon que possible. Dans la vallée d'Agia, au sud-ouest de Hania, le 3e Régiment avait pris un autre pied mais avait été contraint de se mettre sur la défensive. Les attaques sur Rethimno et Iraklio, qui avaient été menées dans l'après-midi, n'avaient réussi à s'emparer ni de la ville ni de l'aérodrome, et les perspectives pour le lendemain étaient sombres.

Quant à Freyberg, alors que ses 22 heures. signal au Caire a révélé son inquiétude quant à la marge « nue » par laquelle ses forces résistaient, il était clairement encouragé qu'elles avaient « tué un grand nombre d'Allemands » et capturé un ordre d'opération ennemi « avec les objectifs les plus ambitieux, qui ont tous échoué » . Il n'était pas encore au courant du retrait d'Andrew.

Il n'était pas encore minuit lorsque le capitaine Campbell, commandant le 22e bataillon de la compagnie D sur la cote 107, découvrit soudainement que lui et ses hommes étaient seuls. Il a rapidement décidé qu'il n'avait pas d'autre choix que de se retirer aussi. Lors d'un assaut sur la colline au petit matin, les unités allemandes ne se sont affrontées qu'entre elles. Malgré la confusion, les hauteurs vitales ont été sécurisées et Student a vu sa chance.

Entre le capitaine Kleye. Aviateur intrépide, il accepte la mission audacieuse que lui demande Student : tenter d'atterrir à Maleme pour vérifier si des défenseurs sont toujours en position le long du périmètre ouest de l'aérodrome.Alors qu'il partait, la compagnie C du capitaine Johnson, choquée de découvrir que le reste du 22 bataillon avait disparu dans la nuit et que la colline 107 était aux mains de l'ennemi, quittait l'endroit même. Lorsque Kleye a effectué son atterrissage d'essai, aux premières lueurs du jour, l'artillerie légère lui a tiré dessus à une certaine distance à l'est de l'aérodrome, mais le bord ouest était hors de portée.

La porte était entrouverte. L'étudiant a jeté ses réserves de parachutistes et a ordonné à ses troupes au sol de se mettre immédiatement en attente.

C'est tellement une question d'histoire. Mais qu'en est-il de ceux qui étaient là ?

Johann Stadler, un dentiste à la retraite séjournant dans un hôtel près de Maleme avec d'autres vétérans allemands, était catégorique lorsque je me suis assis avec lui et sa femme parmi des tables et des chaises longues près de la piscine.

« J'étais très fier. C'était la première fois dans l'histoire de la guerre qu'une île était conquise par les airs.

Soldat du régiment d'assaut, Johann n'avait que 20 ans lorsqu'il s'est jeté en position de crucifix depuis son transport Junkers au-dessus du pont de Tavronitis lors de la première vague d'attaque.

"As-tu effrayé?" J'ai demandé. "Non." Il était presque véhément. « Si vous aviez peur, vous partiez, vous n'étiez pas recherché. Nous devons être prêts à mourir. Il a souri comme un écolier qui vient de faire le premier XV, et a déclaré: "Nous étions die Speerspitze der Wehrmacht. " La pointe de la lance de la Wehrmacht.

Que se souvenait-il du saut ?

« Mon voisin a été tué. Il faisait référence à un compagnon qui a sauté avec lui, l'un des nombreux qui ne sont pas parvenus au sol vivants. « J'ai vu sa tombe hier.

Il fit une pause, puis expliqua comment il était descendu « près de deux ou trois autres seulement ». Armés uniquement de pistolets et de grenades à main en quittant l'avion, ils ont récupéré les mortiers des cartouches éjectées avec eux et se sont rassemblés à l'ouest de la rivière avec d'autres qui étaient parvenus à terre en toute sécurité. Leurs ordres, a-t-il dit, étaient impossibles : « conquérir l'aérodrome en deux heures ». Néanmoins, en réponse à ma demande de comment il se sentait à ce stade, il était à nouveau sans ambiguïté.

Et il a combattu, dans la lutte féroce pour l'aérodrome.

Au plus fort de la contre-attaque pour reprendre Maleme, l'aérodrome était jonché d'avions de transport allemands naufragés et garés au hasard.

En charge des hommes qu'il affrontait, il y avait quelqu'un d'aussi enthousiaste pour la mêlée. J'avais parlé à Stan Johnson, capitaine en charge de la compagnie C, par téléphone à Auckland quelques mois plus tôt. Lui aussi était « fier de ce que nous avons accompli ». Ses hommes avaient volé les canons des ailes de certains avions à Maleme sous le couvert de la nuit.

« Nous avions donc plein d'armes et de munitions, contrairement à ce qu'on entend parfois. Nous avions installé les canons d'aile sur des supports autour de l'aérodrome, et des tas et des tas de munitions. C'est ainsi qu'un si petit nombre de Néo-Zélandais a tué tant d'Allemands. Nous n'aurions pas pu faire cela avec seulement nos pistolets. Nous n'étions pas si forts par rapport à ce que les Allemands avaient lors du retrait de Grèce, ils étaient puissants à l'époque. Mais nous avons donné un bon compte de nous-mêmes. Nous ne pensions pas avoir subi une défaite. Maleme était vraiment un spectacle merveilleux.

Je ne pouvais pas sortir de ma tête le « voisin » de Johann – ou la personne en dessous qui lui a tiré une perle et a appuyé sur la gâchette. Un soir, j'ai partagé un verre avec Stan Hadfield au bar de l'hôtel. Il a décrit comment, stationné à l'est de Maleme avec le détachement du génie néo-zélandais, improvisant en tant qu'infanterie, il a observé l'air au-dessus « rempli d'avions et de parachutes comme des canards assis ».

Il y avait un tremblement dans sa voix. « J'étais un peu nerveux. J'avais perdu un dixie de bouillie. Il sourit faiblement. « C'était la première fois que nous nous rapprochions de l'ennemi. En Grèce, nous reculions en faisant sauter des ponts et ainsi de suite.

« Vous vous souvenez des combats ? Son visage vermeil s'assombrit. "Je n'aime pas y penser", a-t-il dit, et il a regardé son verre.

Atterrissant sous le feu, les troupes de montagne du général Student se jetèrent directement dans la mêlée, tandis que les artilleurs allemands tournaient les batteries antiaériennes de l'aérodrome sur l'infanterie néo-zélandaise.

Quelques mois plus tôt, chez lui à Ellerslie, je m'étais assis avec "Fwo" Jones (l'acronyme, prononcé "Foe", composé de ses initiales) alors qu'il racontait ses expériences en Crète et, par la suite, un camp de prisonniers de guerre en Silésie . Lieutenant, lui aussi faisait partie du détachement du génie, et Freyberg lui avait demandé ce qu'il pensait pouvoir faire pour protéger l'aérodrome sans détruire la réponse de Fwo était l'ingéniosité classique des Kiwis.

«J'ai suggéré que nous obtenions tout le fil de clôture que nous pouvions et que nous le fissions étroitement sur la piste, afin que les avions venant atterrir avec des troupes ne puissent pas le voir et basculeraient. C'était le genre de chose que nos garçons auraient pu faire presque du jour au lendemain. Cela garderait l'aérodrome utilisable si la RAF revenait.

«Mais Freyberg pensait que ces fils à travers la piste neutraliseraient la chose et que personne ne pourrait l'utiliser. Ce que je voulais dire, c'est qu'avec une paire de pinces coupantes, vous le coupez et il retourne dans sa bobine, complètement d'un côté.

En fin de compte, l'aérodrome lui-même n'a pas été touché. Cela n'aurait peut-être pas eu d'importance si la zone au-delà de la Tavronitis n'avait pas été laissée sans personnel, offrant ainsi aux Allemands un point de ralliement pratique.

Une explication populaire de cette omission surprenante est qu'en y plaçant des troupes, Freyberg craignait de trahir Ultra.

Mais alors à quoi servait l'intelligence ? Vraisemblablement, le but de l'informer de l'intention des Allemands de descendre là-bas était de lui faire connaître l'endroit à défendre, tout comme les autres zones de largage. Pourquoi faire une exception, surtout si près d'une cible de choix ?

En fait, Freyberg et son remplaçant en tant que commandant de division, le brigadier Edward Puttick, ont discuté de la possibilité de déplacer un régiment grec de Kastelli, à environ 25 km plus à l'ouest, dans la région. Mais à ce moment-là, le temps était compté - l'attaque allemande était connue pour être proche - et les outils étaient rares, et les deux hommes ont apparemment décidé qu'il était trop tard pour que les Grecs se déplacent et creusent. Il est toujours raisonnable de se demander pourquoi le La question n'a cependant pas été examinée plus tôt. Fwo n'était pas le seul à être arrivé à une conclusion déprimante.

« Dès la première fois que j'ai rencontré le brigadier [Hargest] qui était en charge de cette zone [c'est-à-dire. le secteur de Maleme], il songeait plus à la retraite, franchement, qu'à l'attaque. Il est devenu évident que toute la tactique et la stratégie étaient à l'est de l'aéroport. Et c'est ce qui a détruit nos chances. Nous aurions pu tenir la Crète, sans aucun doute. Mais l'accent était mis indûment sur la terre [c.-à-d. attaque maritime].

Voilà donc, d'un soldat « ordinaire » sur place, la question qui a vexé les historiens : Freyberg a-t-il engagé des forces insuffisantes pour la défense de Maleme de peur de diminuer ses réserves, retenues en cas d'amerrissage plus à l'est ? Fwo hésitait à blâmer directement le général. Quant à Hargest, en revanche, ses paroles ont touché une corde sensible dans la plupart des récits de la bataille.

Kelly Forest-Brown, patron de l'Association des vétérans de Crète, avait été encore plus franc le matin où nous nous sommes assis autour d'un café et de muffins dans sa maison de Remuera. Lieutenant du 18e Bataillon, Kelly a été affecté au 8e Régiment grec à Agia Valley, communément appelé Prison Valley en raison d'un bloc de prison là-bas. Le matin du 21 mai, il est fait prisonnier pendant plusieurs heures, mais s'enfuit lorsque ses ravisseurs allemands sont attaqués par un groupe de « fermiers grecs tirant des tromblons ».

Concernant Freyberg : « Je pense que son plan général pour la défense de l'île était de première classe, à l'exception de ce seul défaut : il n'a mis personne du côté ouest de l'aérodrome.

Pour les troupes épuisées nouvellement arrivées en Crète en provenance de la Grèce continentale, les oliveraies ombragées autour de Hania ont apporté un soulagement bienvenu de leur récente épreuve - lorsqu'elles ne creusaient pas de tranchées et de latrines ou ne plongeaient pas pour se protéger des Messerschmitts rugissants et des Stukas hurlants.

Et le plus gros ? Kelly passa du mijoter à l'ébullition. « Il était trop vieux. Il était à cinq miles de la ligne de front avec son quartier général.

Kelly a pointé du doigt un autre personnage également largement critiqué pour son inaction au moment critique : le colonel Leckie, commandant du 23 bataillon, la force de réserve Andrews s'attendait à lui venir en aide.

« Sa performance était horrible. Je me suis juste allongé au fond d'une tranchée fendue, n'a donné aucun ordre, n'a pas contre-attaqué, n'a rien fait.

« La plupart des commandants étaient des militaires de retour de la Première Guerre mondiale, ou à la fin de la quarantaine », a-t-il poursuivi. « Ils n'ont pas réagi assez vite. Ils avaient tous cette phobie de la Première Guerre mondiale, creuser et défendre, alors que l'action contre les parachutistes est d'attaquer au moment où ils tombent, et à partir de là, vous ne lâchez jamais, vous continuez à contre-attaquer jusqu'à ce que vous les ayez tous anéantis . "

Que ce soit un symptôme de l'âge ou non, la motivation de Hargest et Leckie à ne pas agir alors qu'il était impératif qu'ils le fassent n'a jamais été expliquée de manière satisfaisante. Quelles que soient les réflexions de Freyberg sur la question, Hargest a-t-il jugé plus important de conserver ses réserves en cas d'attaque par la mer ? Si c'était le cas, il n'avait manifestement pas saisi l'importance primordiale de refuser à l'ennemi un pied-à-terre près de sa cible principale, l'aérodrome. Le bataillon de Leckie lui-même était-il fortement engagé ? Pas selon sa propre communication radio avec le QG de la brigade. La situation n'était-elle pas claire pour Hargest, étant donné la nature agitée de la communication et la confusion générale de la bataille ? Si oui, pourquoi ne s'est-il pas manifesté et n'a-t-il pas évalué les choses par lui-même ?

En tant que député, bien que pour le Parti national, Hargest avait l'oreille du Premier ministre travailliste Peter Fraser. Il a ainsi pu donner une tournure favorable à ses actions après la bataille post-mortem. La véritable explication de son comportement mourut avec lui en 1944.

Depuis leur nouvelle ligne de front à une courte distance à l'est de Maleme, Hargest et ses commandants de bataillon n'ont fait aucune tentative de contre-attaque pendant les heures de clarté du 21 mai. Avec l'approbation de Puttick, ils ont plutôt décidé d'une opération de nuit pour éviter les attaques aériennes. Les survivants du 22 bataillon ont été divisés et réaffectés aux 21 et 23 bataillons, qui devaient être renforcés par les 20 et 28 bataillons (maoris). Trois chars légers de 3 Hussards et de l'artillerie australienne devaient ajouter un peu de poids.

Pendant ce temps, les Allemands se préparaient énergiquement à une nouvelle offensive. Dans la matinée, des réserves de parachutistes ont été larguées en toute sécurité à l'ouest du Tavronitis. Dans l'après-midi, les bombardements et les mitraillages de la Luftwaffe ont ouvert la voie à une attaque au sol depuis Maleme et au largage simultané d'encore plus de parachutistes. Curieusement, ceux-ci sont tombés sur les positions néo-zélandaises et ont donc subi le même sort que tant de leurs malheureux camarades la veille. Seul un tiers a survécu pour glisser vers l'ouest après le crépuscule.

L'attaque au sol fut également repoussée, mais l'aérodrome resta aux mains des Allemands, et tard dans l'après-midi, le premier de ce qui devint bientôt un train régulier de transporteurs de troupes atterrit. L'artillerie néo-zélandaise s'est ouverte, frappant certains avions et provoquant l'écrasement d'autres, mais n'a pas pu endiguer l'afflux de troupes alpines bavaroises et autrichiennes. Les Allemands ont riposté avec les batteries Bofors de l'aérodrome et ont travaillé avec acharnement pour dégager l'épave de la piste. Les prisonniers de la veille ont été contraints, sous la menace d'une arme, de remplir des cratères, certains ayant apparemment été abattus.

Le général Freyberg (au premier plan), chargé de la défense de l'île, regarde le planeur allemand et l'assaut en parachute avec l'ADC Jack Griffi depuis l'extérieur du mur de protection autour de son quartier général, surplombant Hania et la lointaine Maleme.

Pendant ce temps, la première des deux flottilles allemandes avait pris la mer - un assemblage pas très imposant de voiliers motorisés non armés remplis de troupes, quelques bateaux à vapeur rouillés et Lupo, un destroyer léger italien. Il devait arriver au large de Hania avant la tombée de la nuit, la Luftwaffe étant présente au cas où la Royal Navy ferait une apparition. Mais avec un vent contraire, les progrès ont été lents. La nuit est tombée, la Luftwaffe s'est retirée et la Royal Navy est entrée dans la mer Égée depuis sa retraite de jour à l'ouest de la Crète. Repris par une formation de destroyers et de croiseurs, Lupo et ses charges n'avaient aucune chance. Pris dans l'éblouissement des projecteurs, ils ont été soufflés hors de l'eau, les éclairs du canon et la lueur des navires en feu visibles depuis le QG de Creforce.

De retour à terre, les préparatifs de la contre-attaque pour reprendre Maleme prenaient du retard. Les ordres étaient qu'un départ ne pouvait pas être fait jusqu'à ce qu'un bataillon australien, tenu en réserve à Georgioupoli, à quelque 40 km à l'est de Hania, ait relevé le 20 bataillon, en attente pour repousser le débarquement menacé. Les Australiens ont été retardés par des frappes aériennes en conséquence, c'était presque l'aube du 22 mai avant que l'avance ne commence.

Se déplaçant vers l'ouest sur deux fronts, l'un le long de la bande côtière de chaque côté de la route principale, soutenu par les chars, l'autre plus à l'intérieur des terres derrière la colline 107, les Néo-Zélandais se sont rapidement heurtés à une résistance féroce. En fait, ils avaient déjoué une offensive allemande à grande échelle. Le lieutenant Charles Upham, qui a organisé une série d'attaques destructrices contre des postes de mitrailleuses allemandes et a rallié ses hommes pour transporter les blessés des combats sur le champ de bataille, comptait pour la première des deux Croix de Victoria. Mais la lumière du jour a de nouveau fait voler la Luftwaffe du ciel, tandis que d'autres transports sont descendus sur la piste encombrée, les troupes plongeant des avions au roulage dans le feu de l'action. Les pertes sont lourdes de part et d'autre, mais ce sont les Néo-Zélandais qui sont contraints de céder du terrain encore en deçà de leurs objectifs.

Alors que la bataille terrestre faisait rage, la Royal Navy avait beaucoup plus de mal à gérer la deuxième flottille qu'avec la première. Plusieurs voiliers motorisés ont été détruits et les autres effrayés, mais les chasseurs et les bombardiers allemands ont infligé de graves dommages. Trois navires britanniques coulent et beaucoup d'autres ne s'en sortent que gravement endommagés. Des centaines d'hommes se sont noyés ou ont été mitraillés et bombardés alors qu'ils étaient dans l'eau.

Dans la vallée de la prison, le premier jour de la bataille, les parachutistes du 3e Régiment avaient occupé le bloc de la prison. Ainsi pourvus d'une base sécurisée, ils avaient lancé plusieurs attaques de sondage contre les Néo-Zélandais et les Grecs de la 10e brigade néo-zélandaise dans les collines qui les entouraient. La brigade était une formation de base, dont une grande partie était le soi-disant bataillon composite composé de personnel de service et d'artilleurs servant comme fantassins. Le colonel Howard Kippenberger, commandant, avait voulu contre-attaquer avec le 20 bataillon, la réserve divisionnaire. Rongé lui aussi, le brigadier Lindsay Inglis avait voulu déployer l'ensemble de sa 4e brigade néo-zélandaise, libérée de son rôle de force de réserve, pour renforcer la défense de la zone, dans le même but. Puttick, cependant, avait refusé les deux demandes. Lui, comme Hargest, semble avoir eu plus d'un œil dirigé vers la mer. Les réserves devaient être tenues en réserve. En fin de compte, une force tout à fait insuffisante avait été envoyée, et la tentative avait échoué dans la confusion dans l'obscurité.

Les deux parties ont passé le 21 mai à n'échanger que des tirs intermittents. Trop faibles pour lancer une attaque majeure, les Allemands craignaient d'être eux-mêmes dépassés, mais la seule poussée néo-zélandaise - par le 19 bataillon - était sur une position avancée sur Cemetery Hill, à l'extérieur du village de Galatos. Les défenseurs ont été chassés, mais les tirs de mitrailleuses et de mortiers allemands depuis la vallée ont rendu l'endroit inhabitable, comme le souvenir vivace de Mick Reardon du casque volant ne cessera jamais de le lui rappeler.

Enhardies par le calme relatif, les patrouilles allemandes rôdaient vers le nord le lendemain matin alors que le combat pour reprendre Maleme était à son paroxysme, menaçant l'arrière de la 5 brigade. À son tour, Kippenberger a envoyé le 19 bataillon en avant dans Prison Valley, mais il a été contraint de se retirer. Ce soir-là, un bataillon de parachutistes se dirigea dangereusement vers Galatos, repoussant la New Zealand Petrol Company, un ensemble de mécaniciens, de chauffeurs et de techniciens.

Mort ou vif. Les cadavres fournissent un témoignage muet du bilan de la guerre, à côté d'un planeur allemand au sol.

La délivrance est arrivée sous une forme inhabituelle. Une cohue de villageois, dont des femmes et des enfants, a jailli bruyamment d'une oliveraie voisine. Devant, brandissant un revolver et sifflant des instructions, courait la fringante silhouette blonde de Michael Forrester, un capitaine anglais qui allait acquérir un statut presque mythique en tant que chef des irréguliers crétois. Comme leçon sur l'efficacité d'une contre-attaque fougueuse, cette escapade fut sans égal. Les parachutistes se sont retournés et se sont enfuis. Quels plus grands revers auraient pu être infligés à l'ennemi si Puttick avait donné carte blanche à Kippenberger et à Inglis ?

En l'état, la marée était de plus en plus forte en faveur des Allemands. Les plans pour une nouvelle tentative sur Maleme par la 5 brigade ont été annulés et tôt le matin du 23 mai, toutes les troupes de la région ont reçu l'ordre de retourner sur une ligne à l'ouest de Platanias. Une nouvelle retraite fut bientôt en cours derrière les positions Galatos des 10 et 4 brigades. Sans la résistance obstinée des irréguliers crétois et du 8e Régiment grec dans la partie sud de Prison Valley, pas d'humeur à céder devant un virage à droite allemand, il est probable que la division néo-zélandaise aurait été encerclée et forcée de se rendre.

C'était le début de ce qui allait bientôt être une déroute. Mais pas avant une action dont on se souvient comme l'une des plus belles et des plus féroces de Nouvelle-Zélande.

Aujourd'hui, partout en Crète, les Kiwis sont assurés d'un accueil chaleureux de la part d'un peuple reconnaissant. Si cet élan de générosité a une source, c'est à Galatos, synonyme d'aide de guerre de la Nouvelle-Zélande en raison des événements qui s'y sont déroulés le 25 mai 1941. Chaque année, dans sa petite place perchée surplombée d'une église blanche à deux tours et quelques tavernes, le village organise le service commémoratif néo-zélandais en l'honneur de ceux qui ont donné leur vie pour défendre l'île.

La participation au 60e anniversaire a été impressionnante. Des bus remplis d'anciens combattants arborant des coquelicots, des décorations et des dignitaires aux couleurs du régiment et des soldats en uniforme des nations alliées une garde d'honneur locale avec des nomarques et des prêtres de la fanfare militaire en robes noires et coiffe de casemate de l'Église orthodoxe grecque Nouvelle-Zélande touristes et sympathisants appuyez sur et les équipes de télévision, les villageois eux-mêmes, se contentant de s'asseoir à l'arrière alors que leur maison devenait le centre de l'attention d'une nation, tous entassés alors que les ombres du soir se glissaient sur la place, ornées de drapeaux grecs.

Au début du crépuscule, un hurlement et un grognement familiers pénétrèrent le bourdonnement des voix. Caracolant comme sur des charbons ardents un instant, prenant des poses provocantes avec un taiaha surélevé l'instant d'après, un groupe de guerriers vêtus de moko'd et de piupiu a conduit la Première ministre Helen Clark et son mari vers le petit cénotaphe. Avec tous ceux qui étaient rassemblés, des chants funèbres et des récitations solennelles des prêtres ont précédé le dépôt rituel d'un monticule de couronnes et la plantation d'un pohutukawa par le Premier ministre.

Dans une rue non identifiée (en haut), et à Galatos alors que les troupes allemandes réoccupent le village d'où elles ont été brièvement expulsées par une furieuse contre-attaque néo-zélandaise (en bas).

Les formalités accomplies et les VIP escortés hors de la place, la foule s'est dispersée dans la bonne humeur, principalement en direction du bien nommé Panorama Hotel, de retour sur la route côtière. Quand je suis arrivé, les célébrations battaient leur plein, la fréquentation menaçant de submerger la salle à manger extérieure alors que de plus en plus de personnes revendiquant des informations d'identification néo-zélandaises se sont présentées à la porte et ont été introduites sans hésitation.

À l'heure du déjeuner le lendemain, après le service commémoratif grec sur la colline du cimetière à proximité - l'occasion d'une déclamation passionnée du décompte des morts de chaque allié, ponctué de volées de tirs automatiques - je suis retourné à Galatos. Dans le calme de la sieste de la place, j'ai observé un groupe de trois hommes déposer discrètement une couronne sur le côté de l'hommage entassé de la veille et incliner la tête.

Dans l'après-midi du 24 mai, la Luftwaffe, tout comme Guernica pendant la guerre civile espagnole, bombarda Hania en tapis. Seule la zone portuaire utile, aujourd'hui un pôle d'attraction pour les touristes, est restée intacte. Le même sort a été visité sur Iraklio le lendemain. Ici, la défense à prédominance britannique et à Réthymnon, la défense combinée australienne et grecque avait contre-attaqué avec succès et contenu la menace allemande au sol. Les villages environnants ont accueilli les populations urbaines en fuite, tandis que des guérilleros et des civils armés parcouraient la campagne à l'extérieur de Réthymnon et d'Iraklio, tuant des groupes isolés de parachutistes partout où ils les trouvaient.

Le 25 mai, les positions néo-zélandaises devant Galatos ont subi une immense pression de tirs de mortiers, mitraillant des Messerschmitts et bombardant en piqué des Stukas. Contrairement à Hargest, Kippenberger s'avança pour observer la bataille. Pendant qu'il était là, les hommes commencèrent à se retirer vers le village en désordre, et la ligne menaça de se défaire.

Kippenberger s'avança parmi la cohue, saisissant les plus proches et beuglant : « Debout pour la Nouvelle-Zélande ! » mais en vain. Des renforts, parmi lesquels la fanfare de la 4 brigade et le Kiwi Concert Party, ont été rassemblés et précipités vers une ligne entre Galatos et la mer, mais en début de soirée, le village lui-même avait été concédé.

Déterminé à ne pas abandonner les unités qui tiennent encore à l'angle sud-ouest de Galatos, et convaincu de l'urgence de frapper fort l'ennemi pour éviter l'effondrement total de son front, Kippenberger décide de contre-attaquer immédiatement. À la tombée de la nuit, quelques chars légers 3 Hussars se sont rassemblés sous les ordres du lieutenant Roy Farran, désireux de donner un coup de main. De retour d'une reconnaissance jusqu'à la place du village, impliquant un vif échange de coups de feu, Farran a signalé l'endroit « raide avec Jerry » et s'est engagé à mener la charge.

Une solennité de prêtres attend le début des formalités au service du souvenir néo-zélandais à Galatos.

Sur ordre de Kippenberger, deux compagnies du 23 Bataillon, nouvellement arrivées à l'extérieur du village par l'arrière, fixent des baïonnettes. L'équipage de son deuxième véhicule ayant été blessé, Farran a emmené quelques volontaires pour une brève leçon sur le fonctionnement de base des chars. Pendant ce temps, un autre des personnages de la bataille s'est matérialisé hors de l'obscurité, le capitaine Forrester à la tête blonde. Comme sur commande, d'autres ont également commencé à apparaître, des hommes qui, peu de temps auparavant, s'étaient dépêchés ou en boitant. Au fur et à mesure que le nombre augmentait, un sentiment contagieux de détermination exubérante s'installait.

La force d'assaut improvisée s'est formée de chaque côté de la voie. Les chars revinrent, s'arrêtèrent brièvement tandis que des paroles de dernière minute s'échangeaient, puis avancèrent. Un groupe de Maoris a fait irruption dans un haka. D'autres dans la ligne ont rapidement pris l'appel. Bientôt, toute la formation beuglait sa férocité de peloton. Les hommes envahissent la ruelle dans le sillage du cliquetis des blindés, éléments du 18 Bataillon en appui spontané sur la gauche.

Le char de Farran a fait carrière sur la place, pulvérisant des balles. Une grenade antichar l'a assommé. L'équipage s'est libéré. Lançant des grenades à travers les fenêtres, ouvrant des portes à coups de pied, tirant à bout portant et conduisant à la baïonnette, les soldats néo-zélandais se sont déchaînés dans les rues étroites. Alors qu'ils se déversaient sur la place, Farran, grièvement blessé, cria des encouragements du côté abrité de son char. L'incendie automatique des maisons d'en face menaçait d'endiguer le flux. Une charge frontale organisée à la hâte paniqua la plupart des défenseurs allemands, qui s'enfuirent en désordre. D'autres ont tenu bon, transformant la débandade en retraite mutilante, mais à minuit, Galatos était de retour entre les mains de la Nouvelle-Zélande.

Presque immédiatement, cependant, des obus de mortier allemands provenant de l'extérieur du village ont commencé à pleuvoir et l'ordre de se retirer a rapidement suivi. Pourtant, l'assaut frénétique avait procuré un précieux répit, permettant à la ligne néo-zélandaise de se replier sur le village voisin de Daratsos en relativement bon ordre. Directement à l'ouest de Hania, la 5e brigade a repris l'extrémité nord du front, avec la 4e brigade et les restes de la 10e brigade derrière. Au centre, bloquant Prison Valley derrière la ville, se trouvaient deux bataillons de la 19e brigade australienne. Dans les contreforts des Montagnes Blanches, le 2e Régiment grec, mal armé, tenait l'extrémité sud.

La contre-attaque sur Galatos s'est traduite par une expression spontanée de frustration refoulée face à une retraite réticente, à un leadership terne et à l'impuissance face à la Luftwaffe en maraude. Si seulement Maleme avait été contestée avec la même urgence !

Le lendemain, le Premier ministre Helen Clark et Neville Perkins ont déposé une couronne près de l'endroit où le frère de Neville, Dudley, réputé en Crète pour sa vaillante contribution à la résistance contre l'occupation nazie, a été pris en embuscade et abattu. Les camarades d'armes kiwis Arthur Lambert, 4e Réserve de transport mécanique (à gauche), Stan Hadfield, Détachement du génie néo-zélandais (au milieu), et Bert Sandford, officier de liaison avec le QG de la 5e brigade néo-zélandaise, échangent un mot tranquille.

Dans l'une des tavernes au bord de la place du village, je me suis assis avec Bill Smith, né et élevé à Gore et y vivant toujours à l'âge de 83 ans, alors qu'il partageait ses souvenirs de la célèbre occasion. Il parlait calmement, sa voix riche d'une bavure méridionale.

« Le carnage était indescriptible. C'est juste une brume dans mon esprit maintenant, sauf l'horreur de celui-ci. C'était une course folle, juste une course folle. J'avais un fusil et une baïonnette et un pistolet allemand capturé. Je suppose que j'ai utilisé mon fusil mais je préfère l'oublier.

Les démons de Bill, cependant, avaient finalement été exorcisés. Trois nuits auparavant, les villageois avaient organisé une fête sur leur place. Tous ceux qui s'étaient présentés avaient été les bienvenus, avaient servi de la nourriture et du vin sur de longues rangées de tables à tréteaux et avaient assisté à un spectacle de danse traditionnelle crétoise.

"Samedi soir m'a aidé à oublier l'horreur de la dernière fois que j'étais ici", a déclaré Bill, "c'était une sorte de thérapie pour moi. Je vais maintenant penser à Galatos comme à un samedi soir avec tout le plaisir – du cœur des gens. "

Au cours du 26 mai, après avoir réoccupé Galatos, les Allemands renouvellent leur avance. Le long de la route côtière, ils fermèrent Hania, tandis qu'à l'intérieur des terres, ils se pressèrent au sud de la ville vers la baie de Souda. Désespérément dépassé, le 2e Régiment grec commence à se désintégrer ailleurs, la pression devient intense.

Il était clair pour Freyberg que ses forces étaient dans une situation intenable et que pour sauver même une partie d'entre elles, l'évacuation devrait être organisée sans délai. Il en fit signe à Wavell et entreprit d'organiser un retrait aussi ordonné que possible, même s'il faudrait encore près de 30 heures avant que Wavell, ayant attendu en vain la confirmation du War Office, ne donne son accord. Une dernière réserve de troupes britanniques devait relever la 5e brigade et, avec les deux bataillons australiens relativement frais déjà en place, tenir la ligne jusqu'à ce qu'une unité de commando, qui devrait arriver par bateau dans la baie de Souda, puisse être déployée pour couvrir une retraite générale. sur les Montagnes Blanches jusqu'à la côte sud. De la petite plage de Hora Sfakion, la Royal Navy transporterait à nouveau en sécurité les hommes qu'elle pouvait.

Freyberg a également choisi ce moment pour modifier sa chaîne de commandement. Cela a encore compliqué les choses lorsque la communication avec et entre ses différents quartiers généraux sur le terrain était déjà gravement entravée par un manque de sans fil et de téléphones de terrain, avec pour résultat que les mouvements de troupes étaient désastreusement mal synchronisés.

Aux accents de Rot Scheint die Sonne ("Red Shine the Sun") - le Fallschirmjäger, ou chanson de marche des parachutistes - les vétérans allemands et les paras militaires honorent leurs morts au Soldatenfriedhof, ou cimetière de guerre, sur la colline de Kavzakia (colline 107), au dessus de Maleme.

Dans la nuit du 26 au 7 mai, la réserve avança conformément aux instructions. Mais, avec le 2e Régiment grec maintenant dispersé, les Australiens de Prison Valley avaient été débordés, et eux et la 5e Brigade s'étaient déjà retirés pour éviter l'encerclement. En conséquence, les Britanniques se sont retrouvés à avancer dans le vide et le lendemain matin, ils avaient été coupés. De petits partis se frayèrent un chemin vers l'est pour rejoindre la force principale, mais la majorité périt ou fut fait prisonnier.

Alors que les parachutistes allemands, sales et mal rasés, avançaient dans les rues jonchées de décombres de Hania, les armées en retraite se repliaient sur leur prochaine ligne de défense : une piste en contrebas courant vers le sud près de la tête de la baie de Souda, surnommée la 42e rue. Pendant ce temps, l'unité de commando d'arrière-garde - nommée Layforce d'après le colonel Laycock des Royal Horse Guards - avait débarqué et avait commencé à prendre des postes.

Malgré l'épuisement croissant et l'inéluctabilité de la défaite, les esprits des antipodes étaient encore loin d'être écrasés. Lorsqu'un régiment de montagne allemand, ayant contourné l'affrontement avec les Britanniques, est tombé sur les Néo-Zélandais et les Australiens au repos, ils ont été repoussés à la baïonnette dans une autre contre-attaque sauvage, le 28e bataillon (maori) au premier plan. Mick Reardon, avec ses camarades du 19e bataillon de la compagnie D (Taranaki), faisait partie des personnes réveillées par des cris à glacer le sang.

« Nous avions enlevé nos bottes pour un moment lorsque des Allemands sont venus et ont baïonné certains des Maoris qui étaient couchés. Les autres étaient ropables et sont devenus fous - on ne tue pas un Maori pendant qu'il est allongé et on s'en tire - et avec le haka et les cris des Allemands, l'endroit était en effervescence.

On se souvient de nombreux Néo-Zélandais décédés en Crète au cimetière de guerre du Commonwealth surplombant la baie de Souda, où leurs déboires sur l'île ont commencé. Dans la cohue pour les places sur les navires de sauvetage en difficulté, les blessés ambulants, les officiers et les troupes de combat ont eu la priorité sur les hommes non combattants. Leur arrivée à Alexandrie marqua la fin de la tragique campagne de Grèce des Alliés.

« Au moment où nous avons mis nos bottes sur les Maoris, les Allemands avaient reculé d'au moins cent mètres. Quelques-uns nous ont tiré dessus depuis un peu plus loin mais ils se sont enfuis paniqués en jetant tout. Les Maoris sont revenus avec leurs baïonnettes dégoulinantes de sang. Je pense qu'ils ont rendu les Allemands timides, ce qui nous a aidés à nous enfuir. J'ai toujours dit que j'aurais été prisonnier s'ils n'avaient pas fait ça. Je ne pense pas qu'ils mettent même leurs bottes.

Les Allemands étaient peut-être plus circonspects, mais ils continuaient à venir. Alors que la 42e rue était abandonnée dans la soirée du 27 mai, le quartier général de Creforce a rejoint l'exode vers le sud. L'infanterie néo-zélandaise et australienne marcha toute la nuit jusqu'à Stilos. À l'aube, le 23 bataillon a repoussé un autre régiment de montagne dans un combat vicieux impliquant des combats au corps à corps. Lorsque des tirs de tireurs d'élite et de mortier ont alors entravé le retrait continu, le sergent Clive Hulme a infiltré les lignes allemandes et a ajouté à un décompte déjà étonnant de tireurs d'élite traqués et abattus au cours des jours précédents. Pour son décompte final de 33, ainsi que pour sa bravoure remarquable dans la bataille rangée à Maleme et Galatos, il a ensuite reçu la Croix de Victoria.

Dans une succession d'autres actions défensives à l'arrière, Layforce a tenu l'ennemi en échec avec l'aide des Maoris et des Australiens. Pendant ce temps, le gros de l'armée alliée avançait péniblement à travers les contreforts vers Vrysses et les montagnes qui se profilaient au-delà.

Pour des hommes déjà fatigués par les combats, blessés aux pieds, rongés par la soif et affaiblis par la faim, l'ascension de Vrysses était une randonnée épuisante. Alors que le flot incessant d'hommes et de véhicules avançait péniblement sur la route poussiéreuse et caillouteuse sous un soleil de plomb, une fausse crête de schiste et de calcaire éclatants succédait à une autre. Le chemin était jonché d'équipements mis au rebut – sacs et couvertures, fusils et étuis de cartouches. Les véhicules en panne ou en panne d'essence ont été abandonnés ou déversés dans la vallée en contrebas.

Des unités qui pouvaient encore se former marchaient régulièrement, d'autres avançaient en désordre. Le rugissement furieux d'un Messerschmitt incursion était le signal de s'aplatir de terreur contre le sol pierreux. Le premier à reculer et avec peu d'officiers pour maintenir la discipline, l'échelon arrière non armé du personnel de la base a attaqué les décharges d'approvisionnement qu'il y avait eu le temps de mettre en place, laissant les troupes combattantes derrière pour ramasser les restes ou le fourrage.

Beaucoup n'ont pas pu obtenir de place sur les navires d'évacuation et quelques jours plus tard, ils ont été ramenés à pied par les montagnes en tant que prisonniers de guerre.

Atteignant la plaine d'Askifou, une oasis fertile de champs et de vergers, les bataillons néo-zélandais et australiens fatigués reprennent des positions défensives dans la nuit du 28 au 29 mai. Derrière une série d'engagements d'arrière-garde, ils se sont retirés à travers la plaine et le long des gorges d'Imbros jusqu'à la côte, couvrant l'évacuation, en trois nuits, de beaucoup de ceux qui les précédaient. Le quartier général de Creforce a été établi dans une grotte en contrebas où la route s'est arrêtée au sommet d'une falaise escarpée surplombant la mer.

Qui devait partir et qui rester ? Peut-être inévitablement, les quelques milliers d'hommes non combattants, menant désormais une existence sauvage dans les nombreuses grottes de la région, tirèrent la courte paille. La priorité est donnée aux blessés ambulants, aux officiers et aux combattants, et seuls les corps constitués sont autorisés à embarquer. En dehors d'un cordon de baïonnettes fixes autour de la zone d'embarquement, les sans-chef imploraient tout officier de passage de les ranger et de leur assurer ainsi une place. Certains ont eu recours à des subterfuges, simulant des blessures ou revendiquant un statut particulier. Le bataillon maori n'a pris aucun risque, gardant les infiltrés potentiels à distance avec des mitraillettes pointées. Freyberg lui-même a été transporté par avion en lieu sûr par un hydravion Sunderland dans la nuit du 30 mai.

Quelques heures avant son départ, un détachement allemand a pénétré vers la côte par un ravin à l'ouest des gorges d'Imbros. Le lieutenant Upham, maintenant à la fois blessé et atteint de dysenterie, mena son peloton autour des sommets des falaises au-dessus, d'où lui et ses hommes firent feu de mitrailleuses et de fusils sur les intrus. La première Croix de Victoria d'Upham était dans le sac.

A Héraklion, l'ordre d'évacuer fut reçu avec un amer étonnement. La garnison britannique se retira néanmoins en parfait ordre, pour être emmenée par une escadre de la Royal Navy. Le lendemain matin, cependant, des bombes Stuka ont pénétré sous les ponts et ont explosé parmi les soldats entassés avec un effet dévastateur.

Quant au groupement tactique de Réthymnon, Freyberg n'avait pu prendre contact. De plus, induits en erreur par des renseignements abyssaux, les Allemands avaient jeté le gros de leur armée dans cette direction, seule une force modeste se dirigeait vers Hora Sfakion à la poursuite de la retraite principale. Avec des parachutistes avançant maintenant également d'Iraklio, il n'y avait pas d'échappatoire. Menacé de représailles contre la population civile si la résistance persiste, le commandant australien, le colonel Campbell, se rend.

Barre VC. Le lieutenant Charles Upham du 20 NZ Battalion, était l'un des deux Néo-Zélandais à avoir obtenu la Croix de Victoria en Crète (l'autre étant le sergent Clive Hulme du 23 Battalion). Il a ensuite remporté un deuxième VC en Afrique du Nord.

Lors de la quatrième et dernière nuit du sauvetage de la marine, du 31 mai au 1er juin, quatre navires rapides devaient transporter autant d'hommes que possible à bord. Tous ceux qui restaient devaient se rendre. À la demande du premier ministre Peter Fraser, à Alexandrie de faire tout ce qu'il pouvait pour ses compatriotes assiégés et de les accueillir hors des bateaux, un cinquième navire a été ajouté à la force d'évacuation.

Ce fut au tour du dernier de l'arrière-garde. Mais les Australiens du 2/7 Bataillon, ayant tenu le périmètre jusqu'au bout, ont été obstrués sur leur chemin vers la plage par d'autres en colère d'avoir été laissés pour compte et ont tardé à faire la queue. Le grincement des chaînes d'ancres levées à travers l'eau expliquait leur destin – une récompense amère pour leurs efforts.

Le matin venu, il revenait à leur commandant, le lieutenant-colonel Theo Walker, de remettre la capitulation.

Quelque 5 à 6 000 soldats sont restés à la merci de l'ennemi. Des centaines de personnes sont descendues dans les collines pour éviter d'être capturées. Certains d'entre eux se sont finalement échappés en sous-marin ou en bateau de pêche, d'autres se sont cachés pendant des années et ont pris part à la résistance. La plupart ont finalement été faits prisonniers. La majorité des personnes restées sur place ont dû faire face au voyage tortueux de retour des montagnes jusqu'à Hania, aux conditions insalubres d'un camp de prisonniers de fortune et à l'éventuelle expédition vers des stalags d'Europe continentale.

Pour ceux qui ont eu la chance d'avoir été secourus, la menace d'une attaque aérienne était l'épreuve finale. Plusieurs navires ont été touchés et de nombreux à bord tués ou blessés, tandis que le croiseur anti-aérien HMS Calcutta, envoyé pour couvrir la flottille de la nuit dernière, a été coulé.

En descendant la passerelle à Alexandrie, certains bataillons ont refusé de paraître vaincus. Ils tombèrent sur le quai avant de repartir en ordre. Pour leurs dirigeants, l'enquête sur ce qui avait mal tourné se profilait.

Hargest a fourni à Fraser sa version habilement glosée des événements, tandis qu'Inglis, dans un rapport verbal à Churchill à Londres, a critiqué à la fois le Middle East Command (la province de Wavell) et la conduite de la bataille (la responsabilité de Freyberg). En conséquence, Freyberg est tombé sous les soupçons des deux premiers ministres.Contrairement à Wavell, cependant, déjà méfiant de Churchill, il a survécu, en partie grâce au témoignage de Wavell lui-même et du remplaçant éventuel de Wavell, le général Sir Claude Auchinleck.

Nichée sur la côte sud de la Crète où les Montagnes Blanches plongent dans la mer, la petite colonie de Hora Sfakion n'est pas beaucoup plus grande aujourd'hui qu'elle ne l'était il y a 60 ans, lorsque les troupes alliées vaincues se rassemblaient anxieusement sur les pentes et les plages environnantes. espoir d'évacuation par la Royal Navy. En septembre 1945, le peuple nouvellement libéré de Galatos a organisé un déjeuner en l'honneur du soldat qui s'était battu pour défendre sa patrie : son hospitalité et sa gratitude perdurent encore aujourd'hui. Pour la plupart des membres de la 2e division néo-zélandaise, la bataille de Crète a fourni un avant-goût de vrais combats et une leçon d'humilité. Des succès en Afrique du Nord et en Italie prouveraient l'efficacité de cette médecine amère.

Pour Student, la prise de la Crète était une « victoire désastreuse », l'île elle-même « la tombe du parachutiste allemand ». Bien que chaque parachutiste survivant ait reçu la Croix de fer, les pertes avaient été énormes et Hitler n'a plus jamais ordonné d'attaque aéroportée. L'impact psychologique de l'opération Mercury sur la Grande-Bretagne et l'Amérique, cependant, était tel que les deux pays ont poursuivi le développement de leurs propres capacités aéroportées. Celles-ci feront leurs preuves lors de l'invasion de la Normandie en 1944 et de la traversée du Rhin l'année suivante. Entre les deux, cependant, résidait l'échec à Arnhem. Le général Kurt Student lui-même était aux commandes du front allemand à cette occasion fatidique.

Avec la Crète liée au laager nazi, l'occupation de l'Europe occidentale par l'Allemagne a atteint son point culminant. Hitler s'est maintenant tourné vers l'est, lançant l'opération Barbarossa seulement trois semaines plus tard. Les conséquences pour le Troisième Reich se révéleront finalement terminales, tandis que la guerre en Afrique du Nord - dans laquelle Freyberg, toujours aux commandes de la 2 NZ Division, fit beaucoup pour recouvrer sa réputation - allait bientôt entraîner la première défaite terrestre de l'Allemagne. Mais en juin 1941, il a fallu un homme courageux pour démentir le rêve du Führer d'un empire s'étendant de la façade atlantique à l'Oural.

A Héraklion, Rethimno et Galatos, cependant, une lumière avait brillé brièvement dans l'obscurité. Dans leur défense improvisée de la Crète, les Alliés avaient opposé la résistance la plus vive à ce jour à la marche incessante de l'Allemagne nazie à travers l'Europe continentale et ont infligé à son armée un nez nettement sanglant. Avis avait été signifié que les ennemis du fascisme, parmi lesquels la Nouvelle-Zélande en tête, se révéleraient désormais un ennemi de plus en plus redoutable.

La bataille de Crète : une île envahie

L'invasion de la Crète par Hitler a suivi de près sa campagne dévastatrice sur le continent grec. Prévenu par Ultra, le général Freyberg s'est préparé à affronter l'attaque à plusieurs endroits de l'île (à droite). Des assauts aéroportés majeurs à Rethimno et Iraklio, et un plus petit à Kastelli, ont été contenus. À l'ouest de Hania, cependant, domaine réservé de la 2 division néo-zélandaise, les Allemands ont pris pied à l'aérodrome de Maleme et à Prison Valley (ci-dessous). Après une tentative infructueuse de reprendre l'aérodrome, les Néo-Zélandais se replient vers l'est, avec d'autres forces alliées de la région de Hania-Souda. Malgré une résistance intrépide, notamment à Galatos, 42nd Street et Stilos, la retraite vers la côte sud et l'évacuation par la Royal Navy ont offert au gros de l'armée de Freyberg sa seule chance de s'échapper. Pour beaucoup, même cela s'est avéré un espoir perdu, environ un quart de la force totale tombant prisonnier. La résistance à l'occupation allemande (et italienne) de la Crète fut intense, mais la libération ne vint qu'en 1945.


Au total, environ 140 000 membres du personnel néo-zélandais ont servi à l'étranger pour l'effort de guerre des Alliés, et 100 000 hommes supplémentaires étaient armés pour le service de la Home Guard. À son apogée en juillet 1942, la Nouvelle-Zélande comptait 154 549 hommes et femmes sous les armes (hors Home Guard) et à la fin de la guerre, un total de 194 000 hommes et 10 000 femmes avaient servi dans les forces armées à domicile et toute leur vie.

La conscription a été introduite en juin 1940 et le volontariat pour le service militaire a cessé à partir du 22 juillet 1940, bien que l'entrée dans l'armée de l'air et la marine soit restée volontaire. Les difficultés à remplir les deuxième et troisième échelons pour le service outre-mer en 1939-40, les catastrophes alliées de mai 1940 et la demande du public ont conduit à son introduction. Quatre membres du cabinet, dont le Premier ministre Peter Fraser, avaient été emprisonnés pour des activités anti-conscription pendant la Première Guerre mondiale, le Parti travailliste y était traditionnellement opposé et certains membres demandaient toujours conscription de la richesse devant les hommes. A partir de janvier 1942, les travailleurs pouvaient être main d'oeuvre ou dirigé vers les industries essentielles. [2]

Le front intérieur de la Nouvelle-Zélande pendant la Seconde Guerre mondiale dans la culture populaire

  • http://www.nzonscreen.com/title/the-years-back-making-do-1973
  • http://www.nzonscreen.com/title/dead-letters-2006

L'accès aux importations était entravé et le rationnement rendait certaines choses très difficiles. Les pénuries de carburant et de caoutchouc sont surmontées grâce à de nouvelles approches. En Nouvelle-Zélande, l'industrie est passée des besoins civils à la fabrication de matériel de guerre à une échelle beaucoup plus grande que ce qui est communément compris aujourd'hui.


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