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Bataille de Copenhague, 2 avril 1801


Bataille de Copenhague 1801

Navires gratuits vs blocageNeutralité arméeExpédition prévue et objectifsVoyage à CopenhaguePlans de batailleLes flottesLa batailleL'oeil aveugleConséquences à CopenhagueLes résultats plus larges

Navires gratuits vs blocage

L'une des grandes controverses de la guerre navale a toujours porté sur le droit des nations commerçantes neutres en temps de guerre. La position britannique avait toujours été que refuser à leurs ennemis leur commerce était une partie légitime de la guerre. En tant que puissance navale, le blocus était un élément clé de la planification britannique de toute guerre.

En revanche, la plupart des puissances neutres s'en tenaient à la théorie des navires libres et du libre-échange – les navires neutres devraient être autorisés à continuer normalement, protégés par leur drapeau ou, si nécessaire, par leur flotte.

La situation a été rendue plus compliquée par les modèles commerciaux acceptés de l'époque - le véritable libre-échange était rare en temps de paix. L'opinion juridique avait tendance à diviser le commerce pendant la guerre en deux catégories : le commerce qui était autorisé en temps de paix et le commerce qui ne l'était pas. La plupart des pays limitaient le commerce avec leurs colonies à leurs propres navires – colonies françaises, navires français – mais en temps de guerre, ils étaient disposés à autoriser les navires neutres à assumer une partie des risques du commerce. La Grande-Bretagne, en tant que puissance la plus susceptible de bloquer le commerce, n'était pas disposée à autoriser ce commerce.

Un autre problème était la définition de la contrebande. À l'époque des guerres révolutionnaires et napoléoniennes, la Grande-Bretagne appliquait une large définition des marchandises de contrebande qui incluait à peu près tout ce qui pouvait être utile à l'ennemi. Les nations commerçantes neutres, y compris les nations baltes qui seront bientôt impliquées dans la neutralité armée, tendent vers une définition plus étroite, qui exclut la majorité des approvisionnements navals.

Certains pays ont eu tendance à adapter l'attitude qui convenait à leurs alliances à l'époque. Les États-Unis ont été particulièrement enclins à changer de position sur cette question en fonction de leur implication dans la guerre en question, soutenant le libre-échange tout en étant neutre, et le droit de blocus une fois impliqué dans une guerre. À cette époque, la position américaine était fortement favorable au libre-échange, une contribution majeure au déclenchement de la guerre en 1812.

La Grande-Bretagne a insisté sur le droit de «visiter et de fouiller» les navires en mer. Ce droit était un élément absolument essentiel de toute politique de blocus naval, mais il était aussi la principale cause de friction entre la Grande-Bretagne et les puissances neutres. Il existait un large consensus juridique en Europe en faveur de ce droit, soutenu par les opinions juridiques françaises, espagnoles, suisses et suédoises (entre autres).

Cela ne voulait pas dire qu'il n'y avait pas d'opposition. Un contre-argument courant était que si les navires étaient en convoi, une déclaration du commandant de l'escorte navale indiquant que le convoi ne contenait pas de marchandises de contrebande devrait suffire. Ce principe était inacceptable pour les Britanniques, qui pouvaient souligner qu'aucun commandant de convoi ne pouvait être entièrement sûr que ce qui était transporté par les navires protégeait, mais qui considéraient également que c'était un principe inacceptable. Même si le commandant du convoi était honnête, il n'y avait pas de consensus sur la nature de la contrebande.

Une série d'incidents impliquant des navires suédois et danois a mis cette question au premier plan. En janvier 1798, un convoi suédois, escorté d'une seule frégate, est fouillé dans la Manche. La frégate a offert une certaine résistance - symbolique et par honneur selon le commandant de la frégate. Cependant, lorsque le convoi a été fouillé, une variété de provisions navales ont été trouvées (y compris du goudron, de la poix et du chanvre). Il s'agissait clairement de contrebande selon les normes britanniques, mais malgré cela, les Suédois maintenaient toujours que le convoi n'aurait pas dû être fouillé.

Les deux incidents majeurs suivants impliquaient des navires danois. Fin décembre 1799, un navire marchand danois est saisi au large de Gibraltar, malgré l'opposition d'une frégate danoise. L'incident le plus dramatique est survenu en juillet 1800. Une tentative a été faite pour fouiller un convoi danois au large d'Ostende. Le commandant de la frégate d'escorte a refusé de donner la permission, puis a tiré sur les navires britanniques alors qu'ils continuaient les recherches. C'était plus qu'une résistance symbolique - il y avait des victimes des deux côtés - et tout le convoi a été saisi. Dans la foulée, le gouvernement britannique a tenté de maintenir ses revendications juridiques cruciales tout en restant en bons termes avec le Danemark. Les Britanniques avaient besoin de fournitures navales de la Baltique et préféraient rester à l'amiable avec le Danemark et la Suède (à cette époque, la Norvège faisait partie du Danemark). Cet effort s'est bientôt soldé par un échec.

Neutralité armée

En décembre 1800, la Russie, le Danemark, la Prusse et la Suède formèrent la « neutralité armée ». En effet, il s'agissait d'une alliance visant à défendre leur droit de commercer avec les Français, même si elle était formulée dans des termes plus larges. Le principal moteur de la neutralité armée était le tsar Paul de Russie. Au lendemain de la bataille du Nil, il avait rejoint la coalition qui se formait contre la France. L'un de ses principaux objectifs était de prendre le contrôle de Malte, de donner à la Russie une base en Méditerranée. Cependant, Malte avait été capturée par Napoléon alors qu'il se rendait en Égypte. Une force britannique s'était installée pour assiéger Malte, et après un long siège, les Français se sont rendus en septembre 1800. Il était déjà clair que la Grande-Bretagne n'avait pas l'intention de remettre Malte aux Russes, et le tsar Paul avait déjà commencé à agir contre les intérêts britanniques. .

Le 27 août, il lance un appel à la formation d'une neutralité armée. Peu de temps après, il montra à quel point ce serait neutre en ordonnant un embargo sur tous les navires britanniques. Le roi de Suède, Gustave IV Adolphe, était récemment devenu majeur. Il était fortement pro-russe et l'un de ses premiers pas fut de visiter Saint-Pétersbourg. Là-bas, la « neutralité armée » a été formée.

Il avait cinq objectifs.

  1. Chaque neutre doit être libre de naviguer de port en port et sur les côtes des nations en guerre.
  2. Les marchandises appartenant aux sujets des puissances belligérantes, à l'exception de la contrebande, seront libres sur les navires neutres.
  3. Le blocus, pour être reconnu, doit être exercé par une surveillance étroite.
  4. Neutres uniquement arrêtés « pour de justes motifs et au vu de faits évidents »
  5. La déclaration des officiers commandant des navires armés accompagnant un convoi que les cargaisons ne comportent pas de contrebande suffira à empêcher toute visite d'inspection.

C'était tout à fait inacceptable pour la Grande-Bretagne, où cela était considéré comme un mouvement hostile, ajoutant en fait les marines baltes à la cause française. La Russie avait peu ou pas de commerce maritime, et ses prétentions à défendre le commerce neutre étaient donc particulièrement peu convaincantes.

Napoléon l'a certainement vu de la même manière. Il annonça qu'il considérait la France et la Russie comme en paix et ordonna la fin de toutes les attaques contre les navires russes. Il avait peut-être en tête la précédente « neutralité armée », formée en 1780, pendant la guerre d'indépendance américaine. À cette époque, la Royal Navy était trop sollicitée pour prendre des mesures, et la neutralité armée a atteint ses objectifs, affaiblissant gravement la position de la Grande-Bretagne dans la guerre. Cette fois, ce devait être différent.

Expédition prévue et objectifs

Une petite flotte avait été envoyée à Copenhague en 1800 après la saisie du convoi au large d'Ostende. Après la formation de la neutralité armée, une flotte plus forte a été assemblée. Cette flotte devait se diriger vers la Baltique et perturber la neutralité armée par la force. Il avait suffisamment de navires de ligne pour mener une action de flotte complète avec n'importe laquelle des flottes de la Baltique, et suffisamment de navires plus petits pour attaquer une ville. Il emportait également un régiment d'infanterie au complet (le 49e), deux compagnies de fusiliers du 95e régiment et de l'artillerie.

Le commandement de la flotte fut confié à l'amiral Sir Hyde Parker, principalement en raison de son ancienneté. Le troisième commandant était le contre-amiral Thomas Graves. Cependant, la vedette de l'expédition, et la principale raison de sa renommée durable, était le commandant en second. Le vice-amiral Lord Horatio Nelson, héros du Nil et du cap Saint-Vincent, et le plus brillant tacticien de la marine, était en Angleterre et en disgrâce. Il était revenu de Naples avec Lady Emma Hamilton en remorque (ou peut-être l'inverse !). Leur liaison était déjà bien connue avant leur retour en Angleterre, et la conduite de Nelson a été jugée totalement inappropriée. L'Amirauté a estimé que Nelson devait être renvoyé en mer le plus rapidement possible, et l'expédition de la Baltique était à portée de main. Ainsi, début 1801, Nelson rejoint la flotte de Sir Hyde Parker en tant que commandant en second.

L'expédition avait trois ennemis à affronter. Du simple fait de leur position à l'entrée de la Baltique, il faudrait d'abord s'occuper des Danois, probablement à Copenhague. Une fois les Danois neutralisés, la flotte devait entrer dans la Baltique, où son objectif principal serait de vaincre les Russes, considérés comme les principaux moteurs de la neutralité armée. La flotte suédoise serait traitée si elle tentait d'intervenir, mais n'était pas une cible de choix.

Voyage à Copenhague

Lorsque Nelson rejoignit la flotte au début de 1801, il trouva un peu moins d'action qu'il aurait pu s'y attendre ou aimer. L'amiral Parker avait peu d'expérience récente de l'action et avait passé la majeure partie de sa carrière dans des climats plus chauds. Il n'était pas pressé d'entrer dans la Baltique en hiver. On disait qu'il attendait la fin d'un bal auquel sa nouvelle jeune épouse était impatiente d'assister, et il a fallu tous les efforts de Nelson pour faire partir Parker.

Les relations initiales entre Nelson et Parker étaient distantes. Ils avaient déjà servi ensemble auparavant, ils n'étaient donc pas des étrangers. Cependant, Parker s'est retrouvé dans une situation délicate. Il avait vingt ans de plus que Nelson et son officier supérieur, mais il devait être clair pour lui que Nelson dominerait probablement l'expédition.

La flotte a navigué le 12 mars. Nelson n'avait toujours aucune idée des plans de Parker. L'écart entre eux semble avoir été comblé par un turbot ! Parker était connu pour son amour de la bonne nourriture, et donc quand l'un des officiers de Nelson a attrapé le poisson, il a été immédiatement réquisitionné et envoyé à Parker. Le cadeau de poisson semble avoir fait son travail. Le 14 mars, Nelson a reçu une note décrivant les plans de Parker. Dix jours plus tard, il était prêt à envoyer à Parker un mémorandum exprimant son point de vue sur la manière dont la campagne devrait être menée. Sans surprise, il privilégiait les actions audacieuses.

Quatre jours plus tard, la flotte atteint la Naze (au large de la pointe sud de la Norvège). Les deux jours suivants ont vu de violents coups de vent, donc le 21 mars Parker a jeté l'ancre en dehors du détroit (le plan d'eau entre la Suède et l'île danoise de Zealand, en partie pour que sa flotte puisse se rassembler et en partie pour décider quoi faire ensuite.

Carte des abords de Copenhague

Parker a dû choisir entre naviguer à travers le Sound ou la Belt (la mer séparant l'île de Zealand du continent danois). Le détroit était la route la plus rapide et l'eau la plus sûre, mais était gardé par une forteresse danoise à Helsingor (Hamlet's Ellsinore) et une forteresse suédoise à Helsingborg. Une fois cette barrière franchie, la flotte serait à moins de 20 milles de Copenhague. En revanche, la ceinture était relativement non gardée, mais était une eau plus dangereuse, en particulier pour les grands navires. C'était aussi la route la plus longue, impliquant un voyage d'au moins 200 milles.

Le premier choix de Parker était le Belt, mais après avoir longé la côte de la Zélande, il décida de consulter l'un de ses capitaines, qui connaissait bien la Baltique et Nelson. Le capitaine Murrey a recommandé le détroit, tandis que la réponse de Nelson était « Je me fiche de savoir par quel passage nous allons, pour que nous allions les combattre ! »

La pensée de Nelson à ce stade peut être vue dans sa décision de transférer son drapeau du canon 98 Saint George au canon 74 l'éléphant le 29 mars. Alors que Parker s'inquiétait toujours de savoir comment atteindre Copenhague, Nelson planifiait déjà son attaque.

Parker a maintenant décidé d'utiliser le Sound, mais il a d'abord approché le gouverneur du château de Kronborg (Helsingor) pour voir s'il pouvait être persuadé de ne pas tirer. La réponse du gouverneur fut qu'il avait reçu l'ordre de tirer sur la flotte britannique si elle tentait de passer dans le détroit. Malgré cela, à 6 heures du matin le 30 mars, la flotte a levé l'ancre et a navigué dans le détroit.

Une heure plus tard, ils ont essuyé des tirs du château de Kronborg. Cependant, les canons suédois sur la rive opposée sont restés silencieux, permettant aux navires britanniques de naviguer hors de portée des canons danois. Les seules pertes britanniques sont survenues lorsqu'une arme à feu a explosé lors d'un tir.

Quatre heures après avoir levé l'ancre, la flotte britannique mouille en deux lignes entre les îles de Van (Hveen) et d'Amager, au cœur du Sound. Une fois sur place, Parker décide de reconnaître les défenses de Copenhague. Dans la frégate Amazone, Parker, Nelson, le contre-amiral Graves (le troisième commandant) et le capitaine de la flotte (le capitaine Domett, en fait l'adjoint de Parker), surveillaient les défenses danoises.

Ce soir-là, Parker tint un conseil de guerre sur son vaisseau amiral. Nelson n'a jamais été un adepte des conseils de guerre au motif qu'ils conduisaient inévitablement à l'inaction. Comme il s'y attendait, plusieurs autres officiers suggérèrent un retard, soulignant toutes sortes de problèmes potentiels, de la force des défenses danoises à la menace potentielle de la flotte russe.

Il a fallu tout l'enthousiasme de Nelson pour surmonter cette humeur, mais il l'a fait. Finalement, il a proposé d'attaquer Copenhague avec dix navires de ligne et les plus petits. Tout à son honneur, Parker accepta cette offre et donna à Nelson douze navires de ligne et le contrôle total de l'attaque.

Plans de bataille

Le plan danois était simple. Leur flotte était amarrée le long du rivage à Copenhague, transformant leurs navires de ligne en batteries de canons. Il était généralement admis que la stabilité accrue d'une batterie d'artillerie terrestre lui donnait un avantage considérable contre les canons navals. La flotte danoise était soutenue par la batterie de canons Trekroner (Les Trois Couronnes, ainsi nommée d'après l'union du Danemark, de la Norvège et de la Suède). Il s'agissait d'une batterie de canons construite sur pilotis enfoncés dans l'estran. Enfin, il y avait une série de batteries de canons fixes construites à terre. Les Danois se battaient depuis une position très forte. Les flottes britanniques combattant sur la défensive avaient résisté à de fortes attaques à partir de positions plus faibles.

Le plan britannique était beaucoup plus risqué. Les navires les plus lourds de la flotte britannique étaient trop gros pour prendre part à une attaque contre la position danoise. Nelson a demandé un escadron composé de navires de 74 canons et moins. Ces navires pouvaient opérer dans des eaux moins profondes que les trois ponts, importants dans les bas-fonds inconnus qui défendaient la position danoise.

Carte de la région autour de Copenhague en 1801

À 7 heures du matin le 1er avril, Nelson a exploré la Manche extérieure pour la deuxième fois. Cela fait, il rendit une dernière visite à Parker, puis à deux heures et demie, profitant d'une brise de nord de courte durée, l'escadre de Nelson descendit la Manche et jeta l'ancre au sud de Copenhague, à deux milles de la flotte danoise.

Une fois là-bas, la planification détaillée a commencé. Le capitaine Hardy a été envoyé dans un petit bateau pour faire des sondages dans le King's Channel. Sous le couvert de l'obscurité, il a pu s'approcher remarquablement de la ligne danoise et prendre des lectures précises des approches que les Britanniques allaient devoir utiliser. Ses sondages suggéraient que l'eau était la plus profonde près du rivage. Malheureusement, ces informations ne semblent pas avoir été utilisées sur certains des navires, comme nous le verrons ci-dessous.

Pendant ce temps, Nelson dictait un plan d'action détaillé. Ses actions avant la bataille de Copenhague réfutent l'idée que Nelson a toujours chargé imprudemment dans la bataille. Copenhague lui a donné la chance d'étudier en détail une position ennemie et d'élaborer un plan détaillé pour les vaincre. Il a continué à dicter ce plan jusqu'aux premières heures du matin, ne s'arrêtant qu'à une heure du matin, date à laquelle ses commis ont commencé à copier les ordres.

Le plan de Nelson impliquait tous les navires sous son commandement. Sept des frégates, commandées par le capitaine Riou de la Amazone devaient attaquer les navires à l'extrémité nord de la ligne danoise et à l'embouchure du port. le capitaine Rose du Jamaïque, avec six bricks d'artillerie, devait prendre position à l'extrémité sud de la ligne danoise, et la ratisser (tirer le long de la ligne). Les bombardiers devaient se positionner à l'extérieur de la ligne principale britannique et lancer leurs obus sur le dessus des navires britanniques. Les troupes britanniques devaient capturer les batteries Trekroner, une fois réduites au silence.

Les navires de ligne britanniques devaient suivre un plan complexe. Chacun des navires britanniques avait des instructions précises. L'intention était d'attaquer d'abord l'extrémité sud de la ligne danoise, car c'était la partie la plus difficile à renforcer. Le reste de la flotte devait passer à tribord des premiers navires et attaquer l'extrémité nord de la ligne. Cela devait amener deux des navires britanniques trop près des hauts-fonds de Middle Ground, les mettant hors de la bataille.

Les flottes

Les forces de défense danoises ne peuvent pas être qualifiées de flotte. La ligne de navires amarrés le long du rivage contenait sept navires de ligne, chacun avec les mâts et les gréements retirés pour les rendre moins vulnérables. Ils étaient soutenus par onze batteries de canons flottants. Ceux-ci comprenaient quelques « hulks » - des navires de ligne obsolètes qui pouvaient encore transporter une forte batterie de canons, des navires de transport et de vieux Indiens de l'Est. Certains des onze étaient minuscules – le Elfique était un Sloop de 6 canons, et aucun ne portait plus de 24 canons.

Une autre force de navires de ligne et de frégates était amarrée à l'entrée du port de Copenhague, pour bloquer tout mouvement britannique contre le port. Dans la même période, le vent signifiait que si la division de la flotte de Parker n'était pas en mesure de prendre part à la bataille, cette réserve danoise n'était pas non plus en mesure d'intervenir (Cliquez ici pour une liste complète des navires danois).

La flotte britannique était forte (cliquez ici pour une liste complète des navires britanniques). Les navires de la ligne comprenaient deux trois ponts (le navire amiral de Parker, le HMS Londres et le HMS de Nelson Saint George). Il y avait onze navires de 74 canons, cinq 64, un 54 et un 50, ainsi que sept frégates. Consciente du besoin potentiel d'opérer dans des eaux peu profondes ou de bombarder des cibles terrestres, la flotte contenait un nombre inhabituellement élevé de petits navires - sloops, cotres et goélettes, ainsi qu'une force de bombardiers au cas où il serait nécessaire de bombarder une ville. . C'était une flotte très compétente, plus puissante que la flotte de Nelson sur le Nil, bien que son plan à Copenhague n'impliquait pas les trois ponts. Bien que cela n'ait éliminé que deux navires de la flotte, l'un d'eux était son propre navire amiral, le Saint George.

L'escadre de Nelson, utilisée lors de l'attaque de la ligne danoise, se composait de douze navires de ligne (sept 74, trois 64, un 54 et un 50). Il possédait également les frégates, les canonnières et les bombardiers de la flotte. Le reste de la flotte est resté avec l'amiral Parker. Son rôle était de bloquer les navires danois encore dans le port de Copenhague, et si possible d'attaquer les batteries Trekroner à l'extrémité nord des défenses danoises. Ce jour-là, le vent l'en a empêché.

La bataille

Le matin du 2 avril, le vent soufflait dans la bonne direction pour que le plan de Nelson soit exécuté. A huit heures du matin, les capitaines des navires britanniques ont reçu leurs ordres. A neuf heures et demie, la flotte reçut l'ordre de lever l'ancre.

Carte détaillée indiquant la position des navires.

A la tête de la ligne britannique se trouvait le Edgar. Elle passa devant les quatre premiers navires danois, échangeant des coups de feu, avant de prendre position contre le cinquième navire danois, le Jylland, un navire de ligne à deux ponts. Le deuxième était le Ardent, qui est passé par le Edgar et prend position contre les sixième et septième navires danois (une frégate et une batterie flottante). Les Glatton, commandé par le tristement célèbre capitaine Bligh, prit position contre le vaisseau amiral danois Dannebrog (plus tard remplacé par le vaisseau amiral de Nelson, le l'éléphant. Le reste de la flotte britannique était destiné à prendre position de la même manière.

Trois des navires britanniques n'ont pas participé à l'action. Les Agamemnon avait jeté l'ancre trop à l'est, s'est retrouvée incapable de contourner le haut-fond et n'a pas pris part à la bataille. Les deux Bellone et le Russel s'est échoué sur le Middle Ground, bien que les distances impliquées étaient si courtes qu'ils ont tous deux pu jouer un rôle limité dans les combats.

Nelson a pu réajuster sa ligne pour compenser, mais la perte de trois navires de ligne signifiait que la tête de ligne, opposée au fort Trekroner, était beaucoup plus faible que prévu. La ligne britannique était entièrement en place à 11 h 30, lorsque le Défi a pris position contre le Trekroner. Les frégates du capitaine Riou ont également fini par combattre le Trekroner.

Les combats à Copenhague ont été d'une très grande intensité. Beaucoup de Danois étaient inexpérimentés, mais ils se battaient près de la terre, pour défendre leur capitale, et avec le prince héritier (le souverain effectif du Danemark) qui les surveillait depuis le rivage. Les Danois ont facilement pu renforcer les navires, remplaçant même le capitaine d'un navire au milieu de la bataille.

L'oeil aveugle

Après trois heures de combats intenses, Parker a commencé à s'inquiéter. Son escadron avançait encore lentement vers le combat, mais était encore loin de pouvoir jouer un rôle actif dans la bataille. De sa distance, le feu danois semblait être non atténué. Trois navires britanniques de ligne ont été échoués et les frégates étaient sous le feu du Trekroner. Parker commençait à envisager de donner le signal d'arrêter l'action. Le capitaine Otway, le capitaine de pavillon de Parker, a réussi à persuader Parker de le laisser ramer jusqu'au l'éléphant de donner des ordres verbaux à Nelson, lui donnant la permission de se retirer s'il en ressentait le besoin, mais avant qu'Otway ne puisse atteindre Nelson, Parker a quand même donné l'ordre.

Parker ne s'attendait pas à ce que Nelson obéisse automatiquement à l'ordre. Des témoins oculaires rapportent qu'il a dit : « S'il est en état de poursuivre l'action avec succès, il l'ignorera ; s'il ne l'est pas, ce sera une excuse pour sa retraite et aucun blâme ne pourra lui être imputé ». Cela montre une bonne compréhension du caractère de Nelson, mais pas le courage nécessaire pour commander au combat. Alors qu'on pouvait compter sur Nelson pour agir comme Parker l'avait prévu, il y avait toujours le risque que ses capitaines voient l'ordre et y obéissent. C'est ce qui est arrivé au capitaine Riou et à ses frégates.

Situés à l'extrémité nord de la ligne, ils pouvaient voir le signal de Parker plus facilement que tous les signaux volant sur le navire de Nelson. Riou n'avait guère d'autre choix que d'obéir, mais alors que son navire faisait demi-tour pour quitter la bataille, il fut coupé en deux par le feu ennemi.

C'est à ce moment que se produisit le fameux incident de l'œil aveugle. Nelson attendait manifestement une sorte de signal de Parker, car il avait ordonné à ses officiers de concentrer leur attention sur le navire amiral danois, pas sur le navire britannique, mais il a finalement dû reconnaître l'ordre de Parker de se retirer.

Notre meilleur témoin oculaire des événements de la l'éléphant est le colonel William Stewart, le commandant de l'infanterie. Une fois qu'il a admis avoir vu le signal de Parker, il a ordonné que le signal soit reconnu, mais pas répété, ce qui signifie que son propre escadron devait continuer à obéir à l'ordre de Nelson de rester en action rapprochée.

Après quelques minutes, il s'est tourné vers Foley, son capitaine de pavillon, et lui a dit : « Vous savez, Foley, je n'ai qu'un œil. J'ai le droit d'être aveugle parfois. Il a ensuite mis son télescope sur son œil aveugle et a dit : « Je ne vois vraiment pas le Signal ! »

C'était typique de Nelson. Seul un commandant avec son énorme confiance en soi aurait été prêt à ignorer un ordre direct de son commandant en chef. Ses caractéristiques étaient bien connues dans la flotte, et Parker était bien conscient qu'il pouvait faire confiance à son subordonné pour ne pas obéir à l'ordre d'arrêter.

Ce que Parker ne pouvait pas voir, c'est que le feu danois avait déjà commencé à faiblir. Les hommes pour renforcer les navires danois ont dû être retirés des batteries côtières, affaiblissant leur feu. Les navires eux-mêmes étaient de plus en plus paralysés. La première rupture de la ligne danoise s'est produite vers 14 heures, lorsque le Nyborg, 4e de la ligne danoise, a tenté de s'élancer vers le port, prenant la 12e de la ligne Aggershuus en remorque. Les deux navires ont rapidement coulé. Un troisième navire, la frégate Hjaelperen réussi à s'échapper. À deux heures et demie, la plupart des incendies danois étaient terminés.

Ce n'était pas tout à fait la fin de la bataille. La batterie Trekroner tirait toujours, tandis que les équipages inexpérimentés de plusieurs navires danois continuaient de tirer après que leurs officiers eurent signalé leur reddition. Si la bataille avait été contre les Français, Nelson n'aurait eu aucun scrupule à continuer jusqu'à ce que l'ennemi soit complètement détruit, mais il n'avait pas une telle rancune personnelle contre les Danois.

En conséquence, alors que l'incendie danois se ralentissait, Nelson envoya une lettre au prince héritier Frederik, offrant une trêve (la première lettre de Nelson au prince héritier). Cette note a parfois été considérée comme un signe de faiblesse de Nelson, mais sa motivation semble avoir été en grande partie humanitaire. De nombreux navires danois s'étaient en fait rendus, mais il y avait encore des tirs sporadiques, ce qui rendait trop risqué pour les Britanniques de prendre leurs prises. S'il n'y avait pas eu de trêve, Nelson aurait probablement envoyé les pompiers et brûlé les navires danois.

Heureusement, il n'en est pas venu à cela. Le prince héritier a renvoyé une lettre demandant quelle était l'intention derrière la lettre de Nelson. Cette lettre fut renvoyée sous pavillon de trêve, vers trois heures de l'après-midi. Lorsque ce drapeau atteignit la bataille, tous les tirs s'arrêtèrent. Nelson a répondu avec une deuxième lettre (la deuxième lettre de Nelson au prince héritier), où il a proposé à tous les Danois d'enlever leurs blessés, tandis que les Britanniques enlèveraient les prisonniers non blessés, puis saisiraient ou brûleraient les navires rendus. En l'occurrence, un seul navire danois a été saisi (le Holsteen).

Les événements de la journée ne se sont pas terminés avec les combats. Le vaisseau amiral danois Dannebrog avait été réduit à une épave brûlante dans les combats. Vers quatre heures et demie, elle a explosé, tuant plus de 250 hommes. Au total, les Danois ont probablement subi 790 tués et 910 blessés, contre 253 tués et 688 blessés. Copenhague a été l'une des batailles navales les plus sanglantes de toutes les guerres révolutionnaires et napoléoniennes.

La plupart des navires britanniques ont subi de graves dommages pendant la bataille. Le danger auquel l'ordre de Parker de quitter la bataille les aurait exposés a été démontré alors qu'ils s'éloignaient de la côte danoise. Les Monarque a couru sur un haut-fond et a dû être poussé dessus par le Gange. Les deux l'éléphant et le Défi s'est échoué et n'a pu être dégagé qu'à la tombée de la nuit. On ne peut qu'imaginer comment les navires britanniques déjà gravement endommagés auraient fait face si les canons Trekroner tiraient encore.

Conséquences à Copenhague

Ayant naturellement laissé la conduite de la bataille à Nelson, Parker était désormais tout aussi disposé à le laisser s'occuper de la diplomatie. Le matin après la bataille, Nelson a été envoyé à Copenhague pour rencontrer le prince héritier Fredrick. Fredrick était le régent de son père depuis quelques années et devait lui succéder sous le nom de Fredrick VI en 1808.

Il existe des récits contradictoires sur la réception de Nelson à Copenhague. Tous s'accordent à dire que les foules se sont rassemblées pour regarder Nelson se diriger vers le palais. On lui a offert une voiture, mais a choisi de marcher à travers la foule. Les récits danois suggèrent qu'il a été observé dans un respect silencieux. Les récits britanniques suggèrent que des foules en liesse crient « Viva Nelson ». Ni l'un ni l'autre de ces récits n'est susceptible d'être entièrement vrai. Nelson était devenu un héros dans toute l'Europe après le Nil, et il était donc probable qu'il soit acclamé par la population. Il est peu probable que les marchands impliqués dans le commerce britannique aient soutenu la neutralité armée. D'un autre côté, la flotte britannique avait menacé de bombarder la ville la veille, et les blessés danois devaient être dans beaucoup d'esprits.

Les négociations avec le prince héritier ne se sont pas bien passées. Nelson ne croyait pas qu'il y avait beaucoup d'espoir d'une résolution pacifique des problèmes commerciaux. Les Danois ont nié que leurs actions étaient dirigées contre la Grande-Bretagne et ont refusé de bouger sur leur revendication de libre-échange.

Laissant la question principale en suspens, les négociations sont maintenant passées à un armistice. L'objectif britannique était d'obtenir un armistice suffisamment long pour leur donner le temps de faire face aux Russes, considérés comme l'ennemi principal. Finalement, le 9 avril, un armistice de 14 semaines a été conclu.

L'armistice a permis aux Britanniques d'accéder librement à Copenhague. Les Danois ont quitté la neutralité armée pour la durée de l'armistice. En retour, Copenhague n'a pas été attaquée et les prisonniers danois ont été renvoyés sur parole. Parker était libre de se déplacer dans la Baltique pour affronter l'ennemi principal.

Les résultats plus larges

Après s'être rétablie à Copenhague, la flotte britannique se dirigea vers la Baltique. Là, ils ont découvert que les événements en russe leur avaient déjà donné les résultats qu'ils avaient été envoyés pour atteindre. Le 24 mars, le tsar Paul avait été assassiné et remplacé par son fils Alexandre. Le nouveau tsar a commencé son règne en se retirant de nombreuses politiques de son père, parmi lesquelles la neutralité armée (plus tard dans les guerres, Alexandre devait être à la fois un allié enthousiaste et un ennemi implacable de Napoléon).

La nouvelle du nouveau souverain russe et de ses attitudes se répandit lentement. Le 23 avril, le ministre russe à Copenhague était certain que le nouveau tsar ne risquerait pas la guerre avec la Grande-Bretagne, mais Nelson n'était pas convaincu. La flotte britannique avait passé la plupart du temps depuis la bataille au mouillage juste au sud de Copenhague, au grand dam de Nelson. Parker ne voulait pas risquer le voyage vers la Russie alors que la flotte suédoise menaçait ses arrières et était restée inactive.

Le 5 mai, les commandes pour son remplacement parviennent à la flotte. Parker est rappelé et Nelson prend le commandement de la flotte. Parmi ses ordres figurait l'ordre de ne pas laisser les flottes suédoise et russe se combiner. La flotte suédoise s'était réfugiée à Karlskrona, sur la côte sud de la Suède. Nelson a envoyé le commandant de la flotte suédoise dans lequel il a déclaré qu'il n'avait "aucun ordre de s'abstenir des hostilités, si je rencontrais la flotte suédoise en mer" - en d'autres termes, il attaquerait à vue. La flotte suédoise a décidé de rester fermement au port.

Après avoir détaché six navires de ligne pour surveiller Karlskrona, Nelson emmena les onze restants à Reval (l'actuelle Tallinn), où il espérait trouver une flotte russe. Lorsqu'il arriva le 14 mai, il découvrit que la flotte s'était échappée par le golfe de Finlande jusqu'à la base navale russe fortement défendue de Kronstad, près de St. Il découvrit également que des négociations pour mettre fin à la neutralité armée étaient en cours. Afin de ne pas nuire aux négociations, Nelson se retire de Reval le 17 mai. Deux jours plus tard, les embargos commerciaux russes et suédois ont été levés. Un mois plus tard, Nelson a été remplacé en tant que commandant en chef, en grande partie pour des raisons de santé réelle.

Les résultats à long terme de la bataille de Copenhague n'étaient pas satisfaisants. Même avant le remplacement de Nelson, les Danois commerçaient avec les Français. La saisie britannique des Antilles danoises avait contribué à attiser le sentiment anti-britannique. La question principale des navires libres contre le droit de blocus n'avait pas été tranchée. Une autre expédition britannique dut être envoyée à Copenhague en 1807 pour empêcher les Français de prendre le contrôle de la marine danoise. La victoire la plus difficile de Nelson était aussi probablement la moins influente.

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Sources associées

Première lettre de Nelson au prince héritier
Nelson's second letter to the Crown Prince

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Livres


Rickard, J (5 February 2006) Battle of Copenhagen



Denmark-Norway

In late 1800 and early 1801, diplomatic negotiations produced the League of Armed Neutrality. Led by Russia, the League also included Denmark, Sweden, and Prussia all of which called for the ability to trade freely with France. Wishing to maintain their blockade of the French coast and concerned about losing access to Scandinavian timber and naval stores, Britain immediately began preparing to take action. In the spring of 1801, a fleet was formed at Great Yarmouth under Admiral Sir Hyde Parker with the purpose of breaking up the alliance before the Baltic Sea thawed and released the Russian fleet.

Included in Parker's fleet as second-in-command was Vice Admiral Lord Horatio Nelson, then out of favor due to his activities with Emma Hamilton. Recently married to a young wife, the 64-year old Parker dithered in port and was only coaxed to sea by a personal note from First Lord of the Admiralty Lord St. Vincent. Departing port on March 12, 1801, the fleet reached the Skaw a week later. Met there by diplomat Nicholas Vansittart, Parker and Nelson learned that the Danes had refused a British ultimatum demanding they leave the League.


Battle of Copenhagen

Date of the Battle of Copenhagen: 2 nd April 1801.

Place of the Battle of Copenhagen: the coast of Copenhagen, the capital city of Denmark.

Combatants at the Battle of Copenhagen: A British Fleet against the Danish Fleet.

Commanders at the Battle of Copenhagen: Admiral Sir Hyde Parker and Vice Admiral Lord Nelson against the Danish Crown Prince.

Winner of the Battle of Copenhagen: The British Fleet.

The Fleets at the Battle of Copenhagen:

Danish Crown Prince Frederick: Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

The British Fleet: Nelson’s Division, His Majesty’s Ships Elephant (Nelson’s Flagship: Captain Foley, 74 guns), Russell (Captain Cumming, 74 guns), Bellona (Captain Thompson, 74 guns), Edgar (Captain Murray, 74 guns), Ganges (Captain Freemantle, 74 guns), Monarch (Captain Moss, 74 guns), Defiance (Rear Admiral Graves’ Flagship: Captain Retalick, 74 guns), Polyphemus (Captain Lawford, 64 guns), Ardent (Captain Bertie, 64 guns), Agamemnon (Captain Fancourt, 64 guns), Glatton (Captain William Bligh, 54 guns), Isis (Captain Walker, 50 guns), Frigates, La Desiree (Captain Inman, 40 guns), Amazon (Captain Riou , 38 guns), Blanche (Captain Hammond, 36 guns), Alcimene (Captain Sutton, 32 guns), Sloops: Arrow (Commander Bolton, 30 guns), Dart (Commander Devonshire, 30 guns), Zephyr (Lieutenant Upton, 14 guns), Otter (Lieutenant McKinlay, 14 guns).

Parker’s Division: His Majesty’s Ships London (Flagship, Captain Domett, 98 guns), St George (Captain Hardy, 98 guns), Warrior (Captain Tyler, 74 guns), Defence (Captain Paulet, 74 guns), Saturn (Captain Lambert, 74 guns), Ramillies (Captain Dixon, 74 guns), Raisonable (Captain Dilkes, 64 guns), Veteran (Captain Dickson, 64 guns).

In addition the Trekroner Fortress and numerous batteries along the coast.

Captain Riou’s ship HMS Amazon: Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Ships and Armaments at the Battle of Copenhagen:

Life on a sailing warship of the 18 th and 19 th Century, particularly the large ships of the line, was crowded and hard. Discipline was enforced with extreme violence, small infractions punished with public lashings. The food, far from good, deteriorated as ships spent time at sea. Drinking water was in short supply and usually brackish. Shortage of citrus fruit and fresh vegetables meant that scurvy quickly set in. The great weight of guns and equipment and the necessity to climb rigging in adverse weather conditions frequently caused serious injury.

Warships carried their main armament in broadside batteries along the sides. Ships were classified according to the number of guns carried, or the number of decks carrying batteries. The size of gun on the line of battle ships was up to 24 pounder, firing heavy iron balls or chain and link shot designed to wreck rigging. The first discharge, loaded before action began, was always the most effective.

HMS Elephant Admiral Lord Nelson’s flagship at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Ships manoeuvred to deliver broadsides in the most destructive manner the greatest effect being achieved by firing into an enemy’s stern or bow, so that the shot travelled the length of the ship, wreaking havoc and destruction.

The Danish ships at the Battle of Copenhagen were moored to the jetties. The British ships anchored alongside the moored Danish Fleet and the firing was broadside to broadside at a range of a few yards.

Ships carried a variety of smaller weapons on the top deck and in the rigging, from swivel guns firing grape shot or canister (bags of musket balls) to hand held muskets and pistols, each crew seeking to annihilate the enemy officers and sailors on deck.

Wounds in Eighteenth Century naval fighting were terrible. Cannon balls ripped off limbs or, striking wooden decks and bulwarks or guns and metalwork, drove splinter fragments across the ship causing horrific wounds. Falling masts and rigging inflicted severe crush injuries. Sailors stationed aloft fell into the sea from collapsing masts and rigging to be drowned. Heavy losses were caused when a ship finally sank.

Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by C.A. Lorentzen

Ships’ crews of all nations were tough and disciplined. The British, with continual blockade service against France and Spain, were particularly well drilled.

British captains were responsible for recruiting their ship’s crew. Men were taken wherever they could be found, largely by the press gang. All nationalities served on British ships, although several ships permitted Danish crewmen to transfer rather than serve against their own countrymen. Loyalty for a crew lay primarily with their ship. Once the heat of battle subsided there was little animosity against the enemy. Great efforts were made by British crews to rescue the sailors of foundering Danish ships at the end of the Battle of Copenhagen.

Map of the the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: map by John Fawkes

Captain Riou who led the attack on the Trekroner Fortress and was killed at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Account of the Battle of Copenhagen:
In early 1801, Britain faced a coalition of northern European states, masterminded by France, combined in hostile neutrality against Britain, the Northern Confederation. Those states were Russia, Denmark, Sweden and Prussia. The British Admiralty ordered Admiral Sir Hyde Parker with a British fleet to the Baltic, with Admiral Lord Nelson as his second in command, to break up the confederation.

On 18 th March 1801, the British Fleet anchored in the Kattegat, the entrance to the Baltic from the North Sea, and British diplomats set off for Copenhagen.

It was Nelson’s plan that the British Fleet should attack the Russian squadron wintering in the port of Revel, the Russian navy being the strongest and the dominant naval force in the Baltic.

There was a lack of trust between Parker and Nelson Parker keeping Nelson at arm’s length, while the British diplomats negotiated with the Danes to obtain their withdrawal from the coalition.

The negotiations with the Danes exasperated Nelson, a man of action, who wanted to attack the Danes and destroy their fleet, before moving on to Revel and the Russian ships. Nelson’s flagship HMS St George had been cleared for action for a week.

On 23 rd March 1801, Parker called a council of war at which the British diplomats revealed that the Danish Crown Prince and his government, actively hostile to Britain, were not prepared to withdraw Denmark from the coalition and that the defences of Copenhagen were being strengthened.

Nelson urged that the Danish Fleet be attacked without delay, saying: “Let it be by the Sound, by the Belt, or anyhow, only lose not an hour.

On 26 th March 1801, the British Fleet moved towards the Sound, the gateway to the Baltic, and the great Danish fortress of Kronenburg. Preparing for the battle, Nelson moved his flag to the smaller ship Elephant, 74 guns, whose captain, Foley, had led the attack at the Battle of the Nile.

On 30 th March 1801, the wind was fair for the British advance on Copenhagen and the British Fleet passed the Sound, keeping to the Swedish side.

Admiral Nelson forcing the Passage of the Sound before the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Robert Dodd

In the event, the Swedes held their fire, while the Danes at Cronenburg fired without effect, the range being too great. The British Fleet anchored five miles below Copenhagen, allowing the senior officers to reconnoitre the city’s defences in the lugger Skylark. During this reconnaissance, key buoys, removed by the Danes, were replaced by pilots and sailing masters in the British service.

Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Under the British plan the commander-in-chief, Admiral Sir Hyde Parker, would advance from the north with the largest British ships, thereby forestalling any relieving attack by the Swedish Fleet or a Russian squadron. Nelson would take his division into the channel outside Copenhagen Harbour, and, sailing northwards up the channel, attack the Danish warships moored along the bank, until he reached the largest ships moored by the powerful Danish fortress of Trekroner, at the entrance to Copenhagen Harbour.

Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Adelsteen Normann

Admiral Sir Hyde Parker generously left the planning to Nelson, even offering him two more ships of the line for his squadron than Nelson had requested.

On 1 st April 1801, Nelson carried out his final reconnaissance on the frigate Amazon. The captain of Amazon, Captain Riou, impressed him most favourably and Nelson resolved to give him a leading role in the attack.

On the night of 1 st April 1801, Nelson drafted his final plans and briefed his officers, while Captain Hardy ventured right up to the Danish ships in a long boat and took soundings the pilots placing the last of the buoys.

Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Nicholas Pocock

Nelson’s plan was simple: his ships in line ahead would sail into the inner channel, Royal Passage, each ship anchoring in its appointed place and attacking its assigned Danish rival. Captain Riou in HMS Amazon was to lead a squadron of smaller ships and attack the Trekroner Fortress, which was to be stormed by marines and soldiers at a suitable moment, after it had been reduced by bombardment.

HMS Edgar: Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by W.T. Baldwin

At 8am on 2 nd April 1801, the assault began, with His Majesty’s Ship Edgar (Captain Murray, 74 guns) leading the division from its anchorage and tacking from the Outer Deep into the Royal Passage. Immediately, disaster struck Nelson’s division as HMS Agamemnon (Captain Fancourt, 64 guns), Nelson’s old ship, unable to weather the turn into the channel, ran aground on the shoal known as the Middle Ground. Polyphemus (Captain Lawford, 64 guns), taking over Agamemnon’s lead role, made the U turn into the Royal Passage and came under heavy fire from the Danish ship Provesteen (Captain Lassen, 56 guns).

The following ships, Isis (Captain Walker, 50 guns), Glatton (Captain William Bligh, 54 guns) and Ardent (Captain Bertie, 64 guns), made the turn and, anchoring, engaged the Danish vessels they had been allocated.

Attempting to pass these ships, Bellona (Captain Thompson, 74 guns) grounded on the Middle Ground shoal, as did the following Russell (Captain Cumming, 74 guns). Stuck fast, these ships fired on the Danes as best they could, but several of the guns on Bellona burst, killing their crews, due to the age or the miscasting of the barrels, or overcharging in an effort to achieve greater range.

Nelson’s British Fleet sails up the Royal Channel to attack the Danish Fleet and the Trekroner Citadel (The three British ships aground to the right are Bellona, Russell and Agamemnon): Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by John Thomas Serres

The grounding of Agamemnon, Bellona and Russell caused the Trekroner Fortress to be left unmarked, requiring Riou to carry out the bombardment with his squadron of smaller vessels, the billowing smoke concealing his ships and protecting them initially from excessive damage.

Nelson, in Elephant (Captain Foley, 74 guns), took the anchorage allocated to Bellona, with Ganges (Captain Freemantle, 74 guns) and Monarch (Captain Moss, 74 guns) anchoring immediately in front of Elephant. With the line in place, the battle fell to a slogging gunnery match between the British ships and the Danish ships and batteries, floating and land, which lasted some two hours.

Lieutenant Willemoes of the Royal Danish Navy fights his ship Gerner Radeau during the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Christian Mølsted

To the north, Admiral Sir Hyde Parker, the British commander-in-chief, witnessed with increasing anxiety the heavy bombardment, as the large ships of the line in his squadron beat slowly down the channel, the wind fair for Nelson but contrary for them. Seeing the intensity of the battle, Parker concluded that he should give Nelson the opportunity to break off the action, and hoisted the signal to disengage, giving the battle its most famed episode.

Admiral Lord Nelson puts the telescope to his blind eye at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Nelson’s signal officer, seeing the flagship’s message, queried whether the commander-in-chief’s signal should be repeated to the other ships, to which Nelson directed that only an acknowledgement was to be flown, while signal 16, the order for close action, be maintained.

No ship in Nelson’s division acted on Parker’s signal, except Captain Riou’s squadron, attacking the Trekroner Fortress. Riou, expecting that Nelson would call off the assault, turned his ship to begin the withdrawal. The Danes redoubled their fire, causing significant damage and casualties on Riou’s ships, with one shot cutting down a party of marines and the next killing Riou himself.

Nelson turned to Colonel Stewart, commanding the contingent of soldiers carried in the fleet, and said ‘Do you know what’s shown on board of the commander in chief? Number 39, to leave off action! Leave off action! Now damn me if I do.’ Turning next to his flag captain, Nelson said ‘You know, Foley, I have only one eye. I have a right to be blind sometimes.’ Nelson then raised his telescope to his blind eye and said ‘I really do not see the signal.’

By 2pm on 2 nd April 1801, much of the Danish line ceased firing, with ships adrift and on fire, several having surrendered, their captains now on board Elephant.

Captain Thesiger Royal Navy goes ashore with Nelson’s letter to the Danish Crown Prince Frederick at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by C.A. Lorentzen

Captain Thesiger, a British officer with extensive experience of the Baltic Sea from service in the Russian navy, went ashore with correspondence from Nelson to the Danish Crown Prince, inviting an armistice. During the negotiations, only the batteries on Amag Island, at the southern end of the Danish line, the Trekoner Fortress and a few ships continued to fire.

A senior Danish officer, Adjutant General Lindholm, went on board Elephant to negotiate, directing the Trekoner Fortress to stop firing on his way. The British ships also ceased fire and the battle effectively ended.

Danish floating battery and ship of the line under fire at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Defiance (Rear Admiral Graves’ Flagship: Captain Retalick, 74 guns) and Elephant went aground and the Danish Flagship, Dannebroge (Captains Fischer and Braun, 80 guns), grounded and blew up, with substantial casualties.

The next morning, 3 rd April 1801, Nelson went aboard the Danish ship Syaelland, anchored under the guns of the Trekoner Fortress, and took the surrender of her captain Stein Bille, who refused to strike to any officer other than Nelson himself.

British destroying Danish ships under repair after the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

British gunboats took the Danish vessel in tow to add to the clutch of Danish ships that had been taken in the battle. 19 Danish vessels were sunk, burnt or captured.

Just before the Battle of Copenhagen, on 24 th March 1801, the Tsar of Russia, Paul I, was murdered by members of the St Petersburg court, and replaced by his anti-French son, Alexander I. The effect of the Battle of Copenhagen and the Tsar’s murder was to bring about the collapse of the Northern Confederation.

Casualties at the Battle of Copenhagen:
British casualties were 253 men killed and 688 men wounded. No British ship was lost. The Danes lost 790 men killed, 900 men wounded and 2,000 made prisoner.

Destruction of the Danish Fleet at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Thomas Whitcombe

Admiral Nelson writing the letter to the Danish Crown Prince at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Thomas Davidson

Anecdotes and traditions from the Battle of Copenhagen:

The letter Admiral Lord Nelson sent to the Crown Prince of Denmark at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

  • The letter Nelson sent to the Crown Prince by Captain Thesiger stated: Lord Nelson has directions to spare Denmark when no longer resisting but if the firing is continued on the part of Denmark Lord Nelson will be obliged to set on fire all the floating batteries he has taken, without having the power of sparing the Brave Danes who have defended them. Dated on board his Britannick Majesty’s ship Elephant Copenhagen Roads April 2 nd 1801 Nelson &BrontéVice Admiral under the command of Admiral Sir Hyde Parker. (Nelson’s signature referred to the title of Duke of Bronté (Duca di Bronté), conferred on him by the King of Sicily after the Battle of the Nile).
  • Nelson considered the Battle of Copenhagen to be his hardest fought fleet action. Although hampered by many of their ships being unprepared for service, the Danes fought fiercely and, at times, with desperation in defence of their capital city, relays of army and civilian reinforcements replacing the losses in the batteries.
  • The battle sealed Nelson’s reputation as Britain’s foremost naval leader. Soon afterwards, Sir Hyde Parker was recalled and Nelson left in command of the operations in the Baltic.
  • The incident with the signal became an important part of the Nelson legend.
  • The attack on Copenhagen, considered essential by the British to prevent the Danish Fleet from acting in the French interests, caused great resentment against Britain in Denmark. On Nelson’s return to England and appearance at court, King George III did not mention the battle.

Captain Bligh being cast adrift after the Mutiny on the Bounty in 1789: Bligh commanded HMS Gratton at the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

Dinner in the wardroom of HMS Elephant the night before the Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars: picture by Thomas Davidson

Naval General Service medal 1793-1840 with Copenhagen clasp and badge of the 95th Rifles: Battle of Copenhagen on 2nd April 1801 in the Napoleonic Wars

References for the Battle of Copenhagen:

Life of Nelson by Robert Southey

British Battles on Land and Sea edited by Sir Evelyn Wood

The previous battle of the Napoleonic Wars is the Battle of Alexandria

The next battle of the Napoleonic Wars is the Battle of Trafalgar

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By the time the news of Nelson's great victory at the Nile had reached England, his reputation as a strategist had already been made. An even greater triumph would follow at Trafalgar whilst in between was another, somewhat overshadowed, victory know to history as the battle of Copenhagen.

With Nelson as second-in-command to Admiral Sir Hyde Parker, a fleet was sent to the Baltic early in 1801 following Denmark's decision to join the 'Armed Neutrality' against British interests. Parker's orders were to capture or destroy the Danish fleet lying off Copenhagen and he conveyed his outline strategy to Nelson well in advance. Nelson, however, had his own more radical ideas for the assault and, on the evening of 1 s t April 1801, entertained his officers to discuss the plan he had formulated with his flag-captain Thomas Foley. Nelson had christened Foley and those other veterans of the Nile his 'Band of Brothers' and their personal loyalty to him was unflinching. Together they agreed what had to be done to secure victory and battle was joined the next morning shortly before 10 o'clock.


Product images of The Battle of Copenhagen, 2 April 1801


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This naval battle was oneof a series that was fought during the wars against France between 1793 and 1805, culminating in the Battle of Trafalgar. Britain did not have a presence in the Baltic Sea under normal circumstances but in 1800, Czar Paul resurrected the League of Armed Neutrality. This comprised Russia, Sweden, Denmark and Prussia joining against Britain because of her "stop and search" tactics, intended to prevent trade with France. Czar Paul detained British merchant ships in Russian ports the British decided that an attack on Denmark would break up the League. Denmark was closer to Britain and therefore the most vulnerable to attack. It was decided that a fleet should sail for the Baltic under the command of Admiral Sir Hyde Parker, with Lord Nelson as second-in-command.

The expedition sailed from Yarmouth on 12 March, having embarked the 49th Regiment, two companies of riflemen and a detachment of artillery under Colonel Stewart. The Hon Nicholas Vansittart went ahead of the fleet in an attempt to persuade the Danes to adopt a friendlier policy towards Britain. The fleet approached the Cattegat dropping anchor to see what diplomacy could achieve. It is possible that the Danes would have seen reason if the envoy had appeared with the fleet behind him. Instead, the fleet was out of sight. If Copenhagen was to be attacked the approach could be made in more than one way. A Council of War was held which Nelson ended by saying 'I don't care a damn which passage we go, so that we fight them.' He was anxious to end the affair before the Russians could arrive. At a further Council of War on the 31 March he offered to annihilate the Danes with ten sail of the line. After some further hesitation Sir Hyde accepted Nelson's offer but gave him two 50-gun ships as well together with some frigates and other vessels, including bomb ketches and fireships, numbering twenty-four vessels in all. Sir Hyde Parker retained eight ships as a reserve, apparently to guard against the possible appearance of the Russians or Swedes.

The harbour, arsenal and docks of Copenhagen lay in the city of Copenhagen itself, the entrance being guarded by the formidable Trekroner Battery. There were other batteries lining the shore to the southward and the Danish fleet was drawn up in shoal water covering the city front. It comprised a number of two-decked men-of-war interspersed with rafts and other improvised batteries. While they remained intact the bomb-vessels were effectively kept out of range. As at the Nile, Nelson was faced with an enemy fleet at anchor but this time he was outnumbered. Also, the Danes would stand their ground they could be reinforced from the shore, more men rowing off to replace the casualties. However, the enemy fleet was at anchor, which made it possible for the attacking fleet to concentrate on a part of the enemy's line, leaving some of his ships without an opponent. Nelson decided to sail past Copenhagen by the Holland Deep and then attack from the south, engaging the weaker end of the Danish line. His squadron was in position by 1 April and the battle took place on the following day. Ironically, Tsar Paul had been assassinated on 25 March his successor Alexander I adopted a different foreign policy and the Northern Alliance began to disintegrate before the battle took place.

On 2 April the British squadron moved into the attack. There was immediate disaster, the Bellona et Russel running aground and the Agamemnon failing to gain her proper position in the line. Nelson took the remaining ships into battle and was soon engaged with the Danish ships and floating batteries. After three hours of cannonade on either side the battle was still undecided. Seeing this and finding that ships he sent to reinforce Nelson were making slow progress against the wind, Sir Hyde Parker signalled "discontinue the action" to the fleet as a whole. Each ship was obliged to obey the signal without waiting for the signal to be repeated from Nelson's flagship, the l'éléphant. For the ships to have obeyed the signal would have been virtual suicide: placed opposite their opponents, they could not withdraw until the enemy's fire had been silenced. Withdrawal would have meant ceasing fire and sending the men to make sail, presenting each ship's stern to the enemy's guns and to a raking fire which would have redoubled when the Danes saw the British retreat. It would have involved appalling casualties and damage and would have allowed the Danes to claim a victory. It would have destroyed British prestige in northern Europe. It is said that at this point of the battle, Nelson put his telescope to his blind eye, saying 'I really do not see the signal!' He kept his own signal flying for closer action and the ships of the line all obeyed him and ignored the Commander-in-Chief. It was 12.30 p.m. when Nelson decided to ignore the signal, and the cannonade continued for another hour or so. By then it was apparent that the British had won the battle as more and more of the Danish ships ceased fire or surrendered. By about 2 pm, the bombardment slackened and Nelson sent in a flag of truce, suggesting that hostilities should cease. In no other way could be save the lives of many Danes on board the floating batteries. Firing died away and at 3.15 pm, Nelson's flagship hoisted a flag of truce. The battle was over.

There is no known account of how Sir Hyde Parker received Lord Nelson after the battle. He could have demanded a court-martial on Nelson for having disobeyed an order. Parker may have been aware that his own contribution to the victory had been negative and potentially disastrous. His authority, such as it was, was weakened from the moment he began to lead from the rear. However, the example made of the Danes, who had suffered very heavy casualties, was not lost on other potential antagonists.

Negotiations proceeded at Copenhagen and the truce turned into an armistice. News of the Tsar's death was officially confirmed and it was rumoured that the new Tsar would be willing to release all British ships that had been detained. Soon afterwards orders arrived from the Board of Admiralty ordering Sir Hyde Parker to hand over his command to Lord Nelson and return to England. Once ashore, he was to stay there. Sir Hyde Parker was never employed again. Nelson was now Commander-in-Chief in the Baltic. Once contact had been made with Alexander I, Nelson was assured that the embargo on British merchantmen would be lifted and that friendly relations would be resumed between Russia and Britain.

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Product images of The Battle of Copenhagen, 2 April 1801


The battle

A disagreement between Parker and Nelson saw Nelson's proposal for a pre-emptive show of force overruled and the demands made by a single frigate. The Danish-Norwegians refused to negotiate. The Danish-Norwegians had prepared for the attack and placed a line of defensive blocking ships along the western side of the harbour.

The Copenhagen roads were both treacherous and well-defended. With 12 ships with the shallowest draft, Nelson picked a way through the shoals and commenced action the morning immediately after negotiations had broken down.

For over four hours, the battle was a close run affair with 4 British vessels (l'éléphant, Defiance, Russel et Bellona) stuck on sandbars. At one point three hours into the battle, Parker signalled to Nelson to disengage, but Nelson was determined to win and ignored the signal. It was on this occasion that Nelson is said to have put his telescope to his blind eye, and maintained he could not read the signal.

Eventually, following extensive shelling of the harbour and nearby buildings, Nelson offered surrender terms to which the Danish-Norwegians agreed. British casualties were about 350 killed, 850 wounded.


Battle of Copenhagen 1801: Danish Medals

Bataillen d.2 April 1801, paa Kiobenhavns Reed [Battle of 2nd April 1801 in Copenhagen Roads]. © National Maritime Museum Collections (PAH7975).

On 31 July 1801, The King of Denmark, Christian 7th, approved a proposal from the Danish Admiralty for the issue of a decoration to be awarded to deserving participants in the Battle [3] . The Admiralty’s recommendations stipulated that all officers who had been present at the battle – and for whom no criticism of conduct was received, would be awarded a gold medal. Furthermore, a silver medal was to be awarded to only those who had particularly distinguished themselves, these being other-ranks and volunteers. In addition the silver medal recipients would receive an annual pension of 15 Rigsdaler. The award criteria were not particularly democratic by today’s standards, but even within the officer’s ranks the awards were selective. Only regular officers were awarded a medal with “Right to Wear”, the reserve officers were not given that privilege. The medals were awarded at a ceremony, on the anniversary of the battle in April 1802.


This example awarded to a volunteer (No Right to Wear):
(MELCHIOR HEYMANN FRA DEN JÖDISKE MENIGHED AF KIÖBENHAVN: NO. 10.)
(Touch image to toggle obverse/reverse)

1800), Capt. Lorenz Fjelderup Lassen (1756-1839) of Prøvesteen, the southern most vessel of the Danish defense line, first ship in action. The gold medal has been added to the painting at a later date, which was a common practice for the period. Fredriksborgmuseet, Denmark.

The gold medal with suspension (Right to Wear) to Lieut. Hoppe who was part of the regular Danish Navy. Image courtesy of Spink, London.

This silver medal with suspension (Right to Wear) was issued to the Norwegian Able Seaman, Dan Andersen. The medal is impressed: (MATR: DAN: ANDERSEN AF CHRISTIANS: DIST: N-82). Image courtesy of Morton & Eden, London.


Over the years, there seems to have been some confusion about the number of medals issued. This has been researched and corrected by Lars Stevnsborg, a Danish authority on the subject. The final distribution of medals is summarized in the table below (

anno 1828), with permission from reference [3] . Between 1802-1828, several medals were forfeited and reissued to deserving candidates who would have been overlooked, likewise several medals were downgraded from “Right to Wear” to “No Right to Wear”. One Naval Cadet (Midshipman), who did not pass his examination for Lieutenant, had the misfortune of seeing his gold medal with “Right to Wear” removed of suspension and ribbon. Other examples are late claims, and a case of a reserve officer, who had not returned from a journey to the West Indies, his gold medal was converted to a “Right to Wear” medal and reissued as a replacement to a naval officer who’s medal was stolen.

Marine Armée Other Le total Righ to wear
Officiers 52 27 - 79 Oui
Reserve Officers340-34Non
NCO and Ratings7536-111Oui
Bénévoles--2323Non
Le total1616323247-

The losses on both sides were heavy, the Danes lost 367 killed and 635 wounded, out of which

100 died of their wounds. The British lost 254 killed and 689 wounded. In a future blog, I will write about the British medal (the NGS medal with clasp Copenhagen 1801 ) issued for the battle.


The Battle of Copenhagen

Richard Cavendish marks the anniversary of an important Scandinavian battle, which took place on April 2nd, 1801.

The most famous act of insubordination in the annals of the Royal Navy occurred when Vice-Admiral Lord Nelson, second-in-command of the British fleet at Copenhagen in the 74-gun battleship Elephant, put his spyglass to his blind eye and said to Elephant’s captain, the future Admiral Sir Thomas Foley, ‘I really do not see the signal.’ The signal was from his commanding admiral, Sir Hyde Parker, ordering him to disengage and Nelson, who thought Parker out of touch, had no intention whatever of obeying it.

Britain and Denmark were not formally at war, but the British fleet had sailed to deter the Danes and Swedes from allying themselves with the French. The ships reached the northern point of Jutland in whirling snow on March 18th and moved on down the Kattegat. Several days passed while an ultimatum was sent to Copenhagen and rejected. Then Nelson’s bold plan of attack was accepted and with a fair wind on the 30th the whole fleet of fifty-two ships, their towering white sails gleaming in the sun, passed through the narrow gap between Sweden and Denmark, to a harmless cannonade from batteries at Elsinore on the Danish bank. They anchored some five miles from Copenhagen and Parker, Nelson and other senior officers took a schooner to survey the city’s defences. The harbour was protected by shoals, by seventy or more heavy guns in the Trekroner fort and by the cannon of nineteen dismasted warships moored in a line a mile-and-a-half long. Nelson decided to attack from the weakest, south-eastern end of the Danish defences and spent hours in small boats planning exactly how buoys should be placed to guide his squadron through a narrow and dificult channel for the attack. After a conference in Parker’s flagship, the London, on the 31st, the buoying work was completed and on April 1st Nelson in infectiously high spirits entertained his captains to dinner in Elephant.

Next morning the wind was fair, but several ships’ pilots – ‘with no other thought than to keep the ship clear of danger and their own silly heads clear of shot’, Nelson commented – flatly refused to lead the way along the channel because it was too dangerous. Eventually a veteran of the Nile, the master of the Bellona, volunteered for the task and at 9.30 the squadron set off – twelve ships of the line plus frigates and bomb-ketches. They were roughly handled by the Danish guns and three grounded on the shoals, but after a masterly display of cool seamanship the rest anchored in line and brought their broadsides to bear. They blazed away at the moored Danish ships with clinical precision, each firing a broadside every forty seconds at a range of 200 yards. The Danes replied with vigour and tenacity. Smoke billowed round the two lines of ships while the guns thundered and crowds of Copenhagen citizens watched from rooftops and church towers

About 1.30 in the afternoon, when a cannon ball struck splinters off Elephant’s mainmast, Nelson remarked that it was warm work, but he would not be elsewhere for thousands of pounds. It was at this point that he declined to see Parker’s signal, saying, ‘You know, Foley, I have only one eye. I have a right to be blind sometimes’, and archly putting his glass up to his right eye. Parker, in fact, had expected Nelson to ignore the order if he judged it right to continue the action.

By about 3pm the Danes were almost overwhelmed. The carnage in their ships was dreadful, with many of them on fire, and the Danish flagship blew up. Some struck their colours and the arrival on the scene of the two leading ships of Parker’s division caused more to surrender. Nelson offered a truce, which the Danish commander accepted, and the action was over by 4pm. The British losses in killed and wounded were about 1,000 and the Danish casualties were thought to be twice as heavy. Next day, which was Good Friday, Nelson went ashore to be received at a state dinner by Crown Prince Frederick of Denmark. There was some apprehension about how the people of Copenhagen would treat him, but he was greeted with what one of his party described as ‘an admixture of admiration, curiosity and displeasure’. At the dinner he told his hosts that the French would not have lasted for one hour at the most, where the Danes had resisted bravely for four. He made an excellent impression and an armistice was signed on the 9th.


Copenhagen, battle of

Copenhagen, battle of, 1801. This encounter with the Danish fleet was fought on 2 April in the narrow 3-mile-long King's Channel, of varying depth, which bounded the eastern defences of the Danish capital. These consisted of the formidable Trekronor fort, flanked to the north by 5 moored warships and to the south by a redoubtable line of 7 unmasted warships and 10 floating batteries, all moored, heavily gunned and manned. The British under Sir Hyde Parker with Nelson as his second had 15 ships supported by a variety of assault craft and 600 soldiers. Following a daring navigation aided by a southerly wind the British attacked in line and broke the Danish defence, Danes and British each sustaining over 1,000 men killed. Nelson ‘turned his blind eye’ to Parker's premature signal to withdraw. The victory was as much a blow at Russia, leading the offensive ‘Northern League’, Nelson showing all his chivalry in subsequent armistice negotiations with the Danes.

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JOHN CANNON "Copenhagen, battle of ." Le compagnon d'Oxford de l'histoire britannique. . Encyclopédie.com. 17 juin 2021 < https://www.encyclopedia.com > .

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JOHN CANNON "Copenhagen, battle of ." Le compagnon d'Oxford de l'histoire britannique. . Retrieved June 17, 2021 from Encyclopedia.com: https://www.encyclopedia.com/history/encyclopedias-almanacs-transcripts-and-maps/copenhagen-battle

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